knigochey

Модераторы
  • Публикации

    343
  • Зарегистрирован

  • Посещение

  • Дней в лидерах

    40

Репутация

306 Хороший

О knigochey

  • Звание
    Модератор
  • День рождения 07.03.1987

Информация

  • Пол
    Мужчина
  • Город
    Волгоград

Контакты

  • Skype
    knigochey73
  1. Добрый день. Сегодня пятница, а значит пришло время для нового выпуска Around the Verse. Сегодня Сэнди Гарднер хвастается публикацией Криса Робертса в Los Angeles Times, Крис распаковывает подарок и показывает новый арт Xi'an, Джейк Росс рассказывает о том, чем занималась остинская студия, Бенуа Бёсежур (Benoit Beausejour) делится прогрессом в разработке Spectrum, а Майк Джоунс рассказывает о работе отдела, занимащегося в CIG сетевой инфраструктурой. Ну и на последок вот вам немного Марка Хемилла:
  2. Добро пожаловать! Ниже вы найдёте самую свежую дорожную карту разработки Самодостаточной Вселенной Star Citizen. И хотя основная часть плана описывает задачи (в том числе и уже решенные) и примерные сроки относительно выходящего обновления Альфа 3.0.0, мы также включили в него предполагаемые показатели, которых мы планируем достичь до конца этого года. Так что вы сможете ознакомиться с некоторыми особенностями и контентом будущего релиза Самодостаточной Вселенной. Эти графики очень похожи на те, что существуют внутри наших студий и обновляются ежедневно, но с некоторыми исключениями: здесь будут пропущены конкретные имена ответственных разработчиков (по понятным причинам), мы уберем детали о JIRA и опустим технический слэнг, чтобы широкая аудитория смогла понять, о чем речь. Также учтите, что график не показывает полный объем заданий, над чем в данный момент трудится CIG. Есть ещё функционал и контент, создание которого продвигается довольно успешно. Помимо работы над Squadron 42, у нас активны еще несколько исследовательских проектов, которые после проверки пойдут в производство и будут включены в график. Кроме того, если какой-то элемент изменится, будет отложен или завершен, – вы об этом узнаете. Весь приведенный здесь материал является результатом нашего планирования. У нас есть общие игровые функции и наборы контента, которые мы хотим реализовать в Star Citizen и Squadron 42. Первый шаг – разбиение этих функций на высокоуровневые задачи, для чего мы используем Microsoft Project, JIRA и Shotgun (эти три инструмента предназначены для планирования и управления задачами). Потом, когда мы подходим к определённой задаче, производственный отдел координируется с нужными разработчиками, чтобы убедиться, что по каждой части задачи существует достаточно информации для её выполнения. Иногда это приводит к корректировке первоначальной оценки времени выполнения задачи, поскольку при разработке задачи ситуация проясняется. Но почти всегда это означает разбивку большой задачи на ряд мелких, у которых есть свои индивидуальные подзадачи, которые, возможно, поручаются нескольким разработчикам. Задачи и подзадачи, созданные в JIRA, присоединяются к высокоуровневой задаче или функции и отправляются в Microsoft Project для управления мелкими деталями. Это обеспечивает нам общий вид через диаграммы Ганта и визуальные временные графики. До тех пор, пока задача не создана в JIRA, ей не установлен приоритет, и она не утверждена руководителем или членом производственного отдела, ей никто не занимается. После этого разработчики приступают к выполнению задачи, а производственный отдел лишь корректирует график и тикеты в JIRA, чтобы отразить проделанную работу. Ниже вы увидите основные графики, покрывающие широкий ряд отделов и разрабатываемых ими дисциплин. Каждый отдел получает собственную подзадачу, краткое описание основных функций, которые должны быть им реализованы, и их текущий статус. Примечания Также, прежде чем продолжить, мы хотели бы установить некоторые правила: Качество для нас всегда на первом месте. Мы отправились в это приключение после того, как посмотрели на состояние игровой индустрии и спросили себя: “Сможем ли мы сделать лучше?”. И мы продолжаем спрашивать себя об этом независимо от решаемой задачи. В результате мы всегда сдвигаем сроки или переделываем функции и контент, если считаем, что они не соответствуют нашим стандартам. Свобода сражаться за новый уровень качества в игровой индустрии – это то, что позволил нам краудфандинг, и мы продолжим сражаться, чтобы убедиться, что Star Citizen получится настолько хорошей игрой, насколько это вообще возможно. Примерные сроки именно этим и являются – примерными сроками. Они основаны на наших знаниях и опыте, но в игровой разработке есть множество вещей, которые трудно предсказать, потому что они в буквальном смысле находятся на неизведанной территории. Вы видите те же сроки, которые мы используем во внутреннем планировании, но важно понимать, что зачастую (особенно с новаторскими инженерными задачами) эти сроки могут быть изменены из-за непредвиденных сложностей при реализации запланированного функционала. Трудно предсказать время, необходимое на полировку и исправление ошибок, особенно если это касается онлайна и многопользовательских ситуаций. Из-за комплексности и сложности крупномасштабного тестирования трудно повторить и изолировать проблему для дальнейшего исправления. Ещё раз повторим, мы устанавливаем наши сроки, исходя из опыта, но также мы знаем, что одна проблема может потребовать задержки в несколько дней или недель, в то время как сотни других могут быть исправлены моментально. Внутренние графики, типа тех, что вы можете видеть ниже, обычно содержат точные даты. Так сделано, чтобы командам было проще сосредоточиться на их конкретных задачах, особенно в случае технической разработки. Каждая команда, даже несмотря на предоставленную свободу в разработке и поддержку от вас, нуждается в ориентировочных сроках. Это позволяет сосредоточиться на задании, выполнить его и предоставить результат. Расписание не покрывает всё, что происходит внутри Cloud Imperium Games, но предназначено для освещения наших целей по развитию Самодостаточной Вселенной на оставшуюся часть года. Расписание не включает в себя каждую конкретную задачу из областей аудио, спецэффектов, технологий, арта и прочего. Они детализированы в подграфиках наших подразделений. Технологии, относящиеся к обоим проектам, не отражают графика выхода Squadron 42. Указанные сроки определены, исходя из текущего числа задействованных работников. Найм новых сотрудников, вероятно, сможет сократить эти сроки. Добро пожаловать в процесс! Сообщество всегда было неотъемлемой частью Star Citizen, поэтому мы будем обновлять эту страницу еженедельно, чтобы информировать вас о статусе разработки. Мы надеемся, что эта страница не только поможет прояснить наш последний статус, но и даст некоторые пояснения в случае задержки обновлений. Последнее обновление: 28 апреля 2017 г. Обзор 3.0.0 Нижеследующие списки и графики демонстрируют наш прогресс в работе над 3.0.0 и раскрывают оставшиеся крупные задачи. 3.0.0 является нашим следующим большим шагом вперед в реализации идеи Самодостаточной Вселенной Star Citizen. Ниже вы найдете много нового контента и базовых технологий, которые улучшат игровой опыт. Задачи либо завершены, либо имеют примерный срок завершения. Важно помнить, что для некоторых из них может потребоваться внесение исправлений и выпуск промежуточных версий, а также более детальный контроль качества. Задачи, задержки в выполнении которых превышают изначально планируемые сроки и могут привести к задержке релиза самой альфы 3.0.0, будут вырезаны из обновления. Работа над 3.0.0 разделена на следующие подсекции: Наполнение Самодостаточной Вселенной; FPS и игровой процесс в космосе; Техническое проектирование; Пользовательский интерфейс; Искусственный Интеллект; Графика; Серверная инфраструктура; Сеть; Корабли и Оружие. Обновление процедурных планет в 3.0.0 отмечает значительный прогресс в работе над Самодостаточной Вселенной Star Citizen. Как вы увидите ниже, новый контент и базовые технологии в этом обновлении значительно улучшат игровой процесс. Мы также поделили список завершенных в настоящее время функций в верхней части страницы и переместили их в соответствующие подразделы ниже. Планетарное обновление Yela Yela – самая холодная из лун Crusader. Ее низкая температура моментально погубит любого, кто окажется достаточно смел (или беспечен), чтобы выйти на поверхность без скафандра. Если вас не убьёт холод, это сделает любая из коварных расщелин, испещривших планету. Криовулканы на Yela печально известны своими внезапными извержениями через эти расщелины, так что будьте осторожны при полётах на малой высоте. Но, несмотря на все опасности, на Yela можно найти много красивого. Например, подводные пещеры, располагающиеся под поверхностью. Cellin Cellin, сжигаемая вулканической активностью, является полной противоположностью своей ледяной сестрицы. Хотя вулканы на ней спят уже сотни лет, поверхность луны покрывают термальные гейзеры, извергающиеся без предупреждения. Самые крупные из них способны уничтожить тяжелые транспортные средства. Кроме того, с поверхности постоянно поднимаются очень едкие облака газа, которые снижают видимость и повреждают всё, с чем соприкасаются. Daymar Поверхность Daymar похожа на гармоничное сочетание Yela и Cellin. Её гористый ландшафт напоминает вулканы Cellin, а кратеры очень похожи на расселины криовулканов Yela. Эта луна известна своей плотной атмосферой, а густой туман и рыхлый грунт делают путешествия по ней весьма непростыми. Грозовые штормы могут осветить туман, только постарайтесь не попасть под молнию. Необходимо сделать для релиза 3.0.0 Контент Самодостаточной Вселенной Луны. Мы добавим в систему Crusader 3 новые луны: Yela, Cellin и Daymar.Реализовано.Аванпосты на поверхности Также на поверхности новых лун будут аванпосты для исследования.Запланировано на 2 июня. Работодатели Для выдачи игрокам миссий мы добавим Майлса Экхарта (Miles Eckhart, впервые представлен на видео в рамках Gamescom) и Руто (Ruto).Запланировано на 12 мая. Брошенные корабли Брошенные корабли будут добавлены в систему в качестве новых точек интереса для исследований.Запланировано на 26 мая. Поля обломков Вместе с брошенными кораблями мы добавим в систему поля обломков.Запланировано на 26 мая. Delamar / Levski (целевая планка) Мы добавим планетоид Delamar и посадочную зону на нём – Levski.Запланировано на 1 июня. Уже готово и находится в ветке 3.0.0 Система модульных помещений для процедурно сгенерированных аванпостов на планетах. Система создания аванпостов готова для использования дизайнерами миссий;Интеграция аванпостов в Редактор Планет; Предварительно созданный аванпост; Кластеры и аванпосты; Миссии с местом крушения; Интерфейс установки модулей вручную и сохранения в слои; Интерфейс телепортации камеры к ближайшему аванпосту; Зоны, созданные художниками (комнат всех существующих размеров могут быть использованы в системе процедурной генерации аванпостов); Работает система “Прихожей” (лестницы и рампы теперь доступны в качестве начальных комнат); Система устанавливаемых на крышу объектов работает с солнечными панелями; Увеличено число вариантов объектов, которые процедурно размещаются на стенах; Завершена система старения/загрязнения материалов. Она работает, используя механизм смешения слоёв (Layer Blend); Разработана система “ног” для аванпостов; Установлено случайное значение вращения и расположения полюсов планет в редакторе; Начато документирование 3 возможных схем расстановки макетов карт (используя 2– или 4– метровые системы метрик, дополнительные коридорные соединения и формы коридоров на основе сплайнов); Поддержка систем вентиляции/солнечных панелей для аванпостов; Добавлена цветная подсветка аванпостов; Добавлена цветная подсветка интерфейса в редакторе планет; Создано старение материалов для интерьеров и экстерьеров; Реализовано смещение группы элементов в пресете планетарного объекта, используемое для расположения посадочных площадок. Новые модели:Тяжёлая броня для солдат; Исследовательский скафандр. Одежда и симуляция её поведения на различных (как новых, так и старых) объектах. Обновлены внутренняя и внешняя поверхности шлемов для соответствия новому арту, стандартизации и использования технологии динамического поля зрения. Броня переработана для работы с модульными надстройками. Закончена интеграция всех лиц от 3lateral. Корабли:Новые инструменты текстурирования и настройки корабельных посадочных шасси; Доработаны грузовой отсек и подъёмник на Constellation; Оптимизация групп источников света. Игровой процесс Управляемые игроком турели Запланировано на 8 июня Взятие и переноска предметов. С 3.0.0 мы вводим систему грузов. Игроки смогут вручную взаимодействовать с грузами, загружая их на корабль и выгружая.Запланировано на 25 мая Конвертация кораблей для системы “Предметы 2.0” – Часть 1 Мы начинаем конвертацию имеющихся кораблей для работы с “Предметами 2.0”. Это расширит возможности игроков по контролю своих кораблей, а также разнообразит игровой процесс.Запланировано на 1 июня Предметы 2.0 Места операторов.Запланировано на 24 мая. Система радаров. Запланировано на 5 мая. Система управления светом. Реализовано.Топливо/Заправка. Реализовано.Энергоснабжение/Кабели. Запланировано на 5 мая. Квантовый двигатель. Перевод квантового двигателя в объект системы “Предметов 2.0”. Это также позволит нам создавать больше игровых механик с участием квантового двигателя.Запланировано на 5 мая.Страховка Будет введена альфа-версия системы страхования. В случае повреждения вашего корабля и необходимости отправки его на ремонт, страховая компания предоставит вам временную замену (с базовым набором компонентов).Запланировано на 12 мая.Выносливость В 3.0.0 мы представим концепцию выносливости, в результате чего у любого действия будут последствия. Например, из-за продолжительного бега ваша выносливость упадёт, что приведёт к затруднённому дыханию и проблемам с прицеливанием.Запланировано на 31 мая.Двери и шлюзы Мы начинаем делать двери и шлюзы в игре более “умными”. Теперь двери будут “знать”, что в помещении за ними упало давление, и ради безопасности они должны оставаться закрытыми.Запланировано на 31 мая.Груз Купленные через киоски товары можно перевозить в грузовых трюмах кораблей и продавать в другом месте.Запланировано на 2 июня.Товары Добавление в игру предметов, которые будут отображаться в качестве продаваемого груза.Запланировано на 19 мая. Киоски Интерфейсы киосков для покупки и продажи грузов.Запланировано на 1 июня.Вход в атмосферу Добавление эффектов входа в атмосферу и турбулентности.Запланировано на 5 мая.Сохраняющийся урон, боезапас и ракеты Состояние вашего транспорта будет сохраняться между игровыми сессиями.Запланировано на 26 мая.Ремонт Улучшение системы ремонта для поддержки нашей модели постоянства.Запланировано на 2 июня.Система инвентаря Инвентарь предложит игрокам способ управления грузом и товарами, перевозимыми на их кораблях.Запланировано на 1 июня.Уже готово и находится в ветке 3.0.0 Crusader сконвертирован для работы с Контейнером объектовПосле перехода на Контейнеры объектов полностью изменился дизайн Crusader. Каждая точка интереса теперь является контейнером объекта, размещенного через Редактор Звёздной Системы. Это подготовка к использованию Контейнеров объектов и плавному переходу между точками интереса и звёздными системами. Графы миссий конвертированы для использования Subsumption и новой Системы Миссий. Мега Карта для Самодостаточной ВселеннойТехнологии Мега Карты (так же используется в Crusader для быстрой загрузки различных игровых режимов) теперь доступны для карты Самодостаточной Вселенной, которая настраивается в Редакторе Звёздных Систем. Позволяет использовать технологии Мега Карты. Перенастроены генераторы энергии, генераторы щитов, системы охлаждения Система Энергии/Тепла для улучшения игрового процесса и перехода к Предметам 2.0. Ключевые технологии Планетарная технология Физическая сетка для планет и модульных космических станций.Запланировано на 31 мая.Инструментарий создания звёздных систем. Запланировано на 31 мая.Компонент планировщика обновлений сущностей Позволит реже обновлять низкоприоритетные сущности (например, находящиеся далеко от игрока). Это поднимет частоту кадров и позволит добавить во вселенную больше контента.Запланировано на 31 мая.Менеджер владельцев сущностей Менеджер владельцев сущностей будет отслеживать сущности, перемещающиеся во вселенной, и позволит убедиться, что они вовремя появляются и исчезают.Запланировано на 29 мая.Уже готово и находится в ветке 3.0.0 Новый банк данных радара. Subsumption:Это первый релиз фундаментальной технологии, которая управляет ИИ, миссиями, динамически создаваемым контентом и диалоговой логикой. Она заменяет изначально используемую для создания миссий систему визуального скриптинга, что значительно сокращает время выполнения работ. Различные улучшения производительности. Планетарная физическая сетка теперь поддерживает вращение по орбите и вокруг своей оси. Имплементация многофункциональных дисплеев для работы с системой компонентов “Предметы 2.0”. Улучшения IFCS для поддержки ИИ и системы взлёта. Унифицированный визор для бесшовного перехода между кораблем и режимом FPS. Интеграция интерфейса/визора для нового банка данных радара. Транспортные средства больше не используют Lua:Это большой шаг вперед с точки зрения программирования. Поддержка расширения скелета для переопределения положения предметов на их крепежных местах. Несколько видов физических симуляций для всех закрепляемых (снаружи) объектов системы “Предметы 2.0”, включая волосы, оружие, гранаты и прочее. Разрушаемый компонент для предметов, объектов и элементов окружения. Вложенные физические сетки поддерживают передвижение на транспорте (например, DragonFly и Rover) внутри крупных кораблей. Физическая симуляция вектора гравитации теперь учитывает гравитацию планет. Набор правил модульных раскладок и поддержка до пяти таких раскладок. Добавлены звуки, зависящие от лицевой анимации. Обновлена интеграция Python в редактор песочницы. Все невидимые слои и материалы на персонажах не будут обрабатываться. Система завершена, и разметка полигональной сетки дополнена новыми инструментами для простой поддержки новых объектов. Редактор звёздных системИнструмент, который позволяет настраивать звёздные системы со всеми астраномическими объектами (звездами, планетами, лунами), входящими в них, а также космическими станциями и прочим. Новый контроллер света для внутриигровых выключателей. Новая очередь сетевых сообщений (на данный момент в QATR), которая уменьшит сетевой трафик и время фоновой обработки сети. Объединение узлов отрисовки световых объектов. Динамические физические сетки для поддержки областей, которые могут содержать как малое, так и большое количество объектов (таких как космические станции). Тщательно оптимизированные вертексы и форматы позиционирования всей геометрии. Снижено использование памяти текстурами. Унифицированные библиотеки материалов для использования во всех отделах:Сопоставление и поиск дублирующихся карт нормалей и карт альбедо в библиотеке текстур со смешением слоёв; Подчищены библиотеки материалов со смешением слоёв – скорректированы разрешения и переименованы в нижний регистр; Вложенные объекты в списке неиспользуемых текстур и материалов. Значительно улучшено вычисление LOD-ов и средних размеров поверхностей кораблей. Общие объекты для волос персонажей (вместо вручную сделанных объектов для каждой головы). Автоматизированы LOD-ы лицевых заготовок, обновлён алгоритм наложения кожи для каждого уровня детализации. Переработаны настройки лицевой полигональной сетки для оптимальной производительности и снижения числа вызовов на отрисовку. Объединили сетки шлема и персонажа в единственный промежуточный объект для отрисовки, что улучшит производительность и внешний вид Различные улучшения порталов и алгоритма отсечения невидимых граней. Улучшена коллекция “Базы данных анимаций” и построен процесс для потоковой передачи данных оптимизированной анимации, а также добавлены внешние инструменты для управления ими. Для уменьшения размера сборки из нее убраны тысячи старых объектов, включая анимации, геометрию, библиотеки и прочее. Переработана раскладка портов предметов для персонажей. Шейдер HumanSkin (Человеческая Кожа) обновлен до оптимизированной версии v2. Все использующие его объекты также обновлены. Это сэкономит до 100 мегабайт памяти, занимаемой текстурами, на каждое лицо. Значительно улучшен механизм распределения памяти, что позволило существенно сократить число динамических распределений. Ряд значительных оптимизаций в коде обновления сущностей. Пользовательский интерфейс Интерфейс киосков Торговые киоски позволят игрокам покупать и продавать различные товары в игровой вселенной.Запланировано на 10 мая Многофункциональные дисплеи (МФД) МФД будут переработаны под новую систему “Предметов 2.0”, что даст пилотам ещё больше контроля над их кораблями.Запланировано на 26 мая.Слайдер поля зрения Позволит игрокам расширять или сужать поле зрения по своему усмотрению.Запланировано на 5 мая Настройка персонажа Игроки получат возможность настраивать внешность своих персонажей. В частности, изменять головы, волосы, цвет глаз и кожи.Запланировано на 31 мая.Приложение “Персональный менеджер” Это приложение позволит игрокам просматривать свой инвентарь и настраивать различные аспекты своего вооружения и экипировки. Дата завершения зависит от готовности интерфейса киосков. Работа над приложением начнётся после окончания работ над киосками.Запланировано на 23 мая.Приложение “Менеджер миссий” Это редизайн приложения для управления миссиями, доступного в данный момент через MobiGlass. Обновленная версия даст игрокам больше возможностей по отслеживанию их миссий.Запланировано на 16 мая. Приложение “Грузовая декларация” После покупки предмета через киоск игрок сможет подключиться к кораблю и посмотреть, что у него в трюме.Запланировано на 1 июня.Инвентарь Это приложение очень похоже на “Грузовую декларацию”. Через него вы можете заглянуть в свой личный инвентарь.Запланировано на 2 июня.Приложение “Доска объявлений” “Доска объявлений” позволит игрокам видеть сервисные маячки с просьбами о помощи, разбросанные другими игроками по всей вселенной.Запланировано на 1 июня.Приложение “Звёздная карта” Через Звёздную карту игроки смогут рассматривать вселенную и выбирать планеты для квантового прыжка.Запланировано на 12 мая.Компонент UI Owner Это основополагающий фреймворк, который будет использоваться для управления приложениями, грузами и киоскамиЗапланировано на 4 мая.Грузовой интерфейс Пользовательский интерфейс для системы управления грузами.Запланировано на 1 июня.Переработка MobiGlass Команда разработчиков интерфейсов планирует переделать систему MobiGlass, чтобы она лучше понимала игровой код. В результате ее будет проще поддерживать.Запланировано на 6 июня.Искусственный интеллект Система миссий Переработка системы, которая будет использоваться для генерации потоков данных, когда мы начнем создавать такие миссии, как патрулирование, убийство, перевозку контрабанды и прочие.Запланировано на 31 мая.ИИ турелей Мы добавили ИИ возможность управлять турелями, так что сейчас работаем над тем, чтобы он правильно отслеживал нужные цели и вёл по ним огонь.Запланировано на 8 мая.Графика Визуализация в текстуру В перспективе этому приему найдется множество применений, но на данный момент наша основная цель – улучшить отображение интерфейса пользователя и реализовать возможность отображения видеопереговоров. Мы нацелены улучшить производительность визуализации, выполняя рендеринг большей части интерфейса перед отображением кадра. Для видеопереговоров это будет означать, что нам не потребуется предварительно рендерить передачи и хранить их в виде файлов на жестком диске, как это делается в большинстве игр. В результате мы сможем поддерживать точность воспроизведения и сохраним место на диске.Запланировано на 24 мая. Сбор информации об окружении Это позволит динамически обновлять отражения лучей света и приведет к улучшению визуального качества освещения.Запланировано на 2 июня. Вход в атмосферу В 3.0 игроки получат шанс приземлиться на небесном теле, что в некоторых случаях будет связано с необходимостью пройти через атмосферу. Наша графическая команда работает над технологией, которая позволит игроку, пилотирующему корабль, получить максимум удовольствия от этого процесса.Запланировано на 5 мая. Объемный туман Запланировано на 9 мая. Обработка частиц на графическом процессоре. РеализованоПрямые и инверсионные следы от двигателей. Запланировано на 26 мая Уже готово и находится в ветке 3.0.0 Переработка объектной визуализации (// Render Target – технология, позволяющая записывать визуализированную сцену в виде текстуры в особый раздел памяти Render Target Texture (RTT), а не в кадровый буфер. Далее содержимым RTT можно управлять при помощи пиксельных шейдеров, прим. перев.).Сократит использование видеопамяти более чем на 50%, ранее используемой для динамических текстур. Объёмное освещение с корректными тенями; Переработка системы теней;Новая система позволяет использовать больше источников света без необходимости запекания карты теней. Обновлена система визуализации декалей, которая использует отложенный рендеринг подгружаемых декалей с интенсивной оптимизацией перерисовки. Серверная часть Подмножество Diffusion для 3.0.0 Diffusion – наша облачно-ориентированная серверная архитектура второго поколения. Она значительно снижает усилия, необходимые для реализации и поддержки сервисов и взаимодействия с ними. Одновременно с этим она вносит крупные улучшения в области масштабируемости и избыточности данных.Запланировано на 16 июня. Служба совершения покупок в солнечной системе Служба совершения покупок в солнечной системе решает, какие готовые продукты, сырьевые ресурсы или услуги магазины желают купить или продать. Также она определяет текущий уровень инвентаря и цены магазинов, которые могут меняться со временем. Эта служба действует как посредник между игрой и набором правил для симуляции на серверах.Запланировано на 21 апреля. Служба миссий в солнечной системе Служба миссий в солнечной системе решает, какие миссии предлагаются в различных местах, и какова награда за их выполнение. Также она ответственна за определение места и времени генерации динамического контента и за принципы его настройки. Таким образом, игроки в реальном времени видят доступные в данной зоне выгодные контракты, а информация о них основывается на подсказках, которые выдает набор правил симуляции на сервере. В 3.1 эта служба разделится надвое, и на ее вторую половинку будет возложена ответственность за выделенную Службу Динамического Контента.Запланировано на 5 мая. Сетевая часть Новая очередь сообщений Теперь, когда все наши сообщения строго упорядочены, мы действительно можем упростить их обработку. Это позволит отправлять и получать сообщения с меньшими затратами вычислительных ресурсов. Новая очередь сообщений также обладает некоторыми дополнительными функциями, которые помогут лучше справляться с потерей и неустойчивой передачей пакетов. Это, в свою очередь, поможет снизить среднюю загрузку сети и задержки.Запланировано на 22 мая Сериализация физики Это исправит несколько давних проблем с распределением потоков между сетью и кодом физики. Улучшится разделение физического и сетевого кода для большей простоты поддержки.Запланировано на 18 мая Сетевая привязка/отвязка (целевая планка) Устранить обновления по сети для сущностей, находящихся далеко от клиентов. Это должно значительно сократить объем работы, выполняемой сетевым кодом, и помочь улучшить производительность сервера. Большая часть клиентской пропускной способности будет потрачена на обработку тех сущностей, которые находятся вблизи клиента.Запланировано на 30 июня Корабли и оружие Drake Dragonfly Открытое транспортное средство ближнего действия, которое может использоваться для сражений как в космосе, так и на планете.Запланировано на 12 мая. Drake Cutlass Black Переработка оригинального корабляЗапланировано на 26 мая. RSI Constellation Aquila Новый доступный для полётов вариант в серии кораблей Constellation.Запланировано на 12 мая. RSI Ursa Rover Транспорт для исследования поверхности планет.Запланировано на 26 мая. MISC Prospector Одноместный корабль для добычи полезных ископаемыхЗапланировано на 5 мая. Behring P8-SC Скорострельный пистолет-пулемёт, предназначенный для ведения боя на средней дистанции.Запланировано на 4 мая. Apocalypse Arms Scourge Rail Gun Наплечная рельсовая пушка, способная наносить высокий урон на дальней дистанции.Запланировано на 14 июня. Klaus And Werner Gallant Rifle Переработка оригинального оружия.Запланировано на 18 мая. Arrowhead Sniper Rifle Переработка оригинального оружия..Запланировано на 1 июня. KSAR Devastator-12 Shotgun Переработка оригинального оружия..Запланировано на 25 мая.После 3.0.0 Планы на 3.1.0 Контент Самодостаточной Вселенной Дополнения: Модульная космическая станция “Truckstop” Arc Corp / Area 18 FPS и игровой процесс в космосе Дополнения: Женские анимации движения Анимации для персонажей, управляемых ИИ Экипировка оружия Кастеты Ножы Убийства в ближнем бою (спереди, сзади, с боков) Сбивания с ног и опрокидывания Ключевые технологии разработки и системы Дополнения: Топливо (Предметы 2.0) Система преступности Система комнат v2 (физическое снижение давление) Предметы 2.0 - Подъёмники v2 Предметы 2.0 - Шлюзы v2 Переработка архитектуры Diffusion Деградация предметов/Отказ/Удача Служебные маячки v1 Партии и организации (Компонент групповых сущностей) Игровое постоянство Интеграция Spectrum в игру Система ремонта и пополнения боеприпасов Подъёмники v2 Надевание/снятие предметов Поддержка ядром движка стриминга контейнеров объектов Корабли: MISC Razor RSI Aurora (Обновление) ANVIL Terrapin MISC Hull C DRAKE Cutlass Red DRAKE Cutlass Blue AEGIS Vanguard Harbinger (Вариант) Планы на 3.2.0 Контент Самодостаточной Вселенной Дополнения: Crusader Hurston MicroTech (целевая планка) FPS и игровой процесс в космосе Дополнения: Новые типы боеприпасов Гаджеты (дроны/щиты) Столкновения Совместное уклонение Падение Погружение Изучение предметов Сбор предметов/разрешения Ключевые технологии разработки и системы Дополнения: Генерация NPC (Архетипы) Система взаимодействия с используемыми предметами Система радара (Предметы 2.0) Грузы v2 Служебные маячки v2 Звёздная карта v2 Технология газового гиганта Дозаправка одного корабля от другого Стыковка Безопасность/контроль доступа Стриминг контейнеров объектов Корабли: RSI Constellation Pheonix RSI Constellation Taurus MISC Freelancer MAX AEGIS Vanguard Sentinel (Вариант) MISC Freelancer DUR Перевод и оформление: Knigochey Редактирование: H_Rush Источник
  3. Вышел новый эпизод еженедельного шоу Around the Verse, посвящённый отчёту франкфуртской студии и работе отдела контроля качества.
  4. Новость

    Это внутриигровая майка для персонажа. Так же как и розовый Dragonfly.
  5. Вышел новый эпизод Star Citizen: Around the Verse и там оказалось достаточно много интересного. Так Эрик Девис рассказал чем занималась лос-анжелесская студия, дизайнеры поведали о Banu и показали новый корабль The Banu Defender, а Сенди Гардинер и Тайлер Нолин поделились сведениями об обновлении, касающегося реферальной программы и представили Звёздного Котёнка (вы ведь этого хотели, правда?).
  6. Планы на будущее: производственный график Альфы 3.0 14 апреля 2017 Приветствую, Граждане! После многих месяцев оценки и планирования я рад поделиться с вами графиком разработки Star Citizen и планами до конца года. Во-первых, я хотел бы поблагодарить выдающихся продюсеров, которые работали совместно с директорами и начальниками производств, чтобы довести этот график до той стадии, когда мы сможем поделиться им с вами. Создание правильного производственного графика – это весьма трудная задача сама по себе, и осознание того, что его увидят миллионы нетерпеливых сторонников по всему миру, несколько пугает. График, который вы сейчас можете видеть, создан примерно сотней сотрудников со всей компании и включает в себя все стоящие перед нами задачи. Чтобы дать вам представление о том, сколько усилий нужно приложить для создания и поддержки графика разработки такого сложного проекта, как Star Citizen, я хотел бы поделиться с вами этим видео: Оригинал Версия от Deskup-а С нашим следующим крупным релизом сообщество впервые получит возможность испытать Планетарную Технологию. Подобно тому, как с ростом игры от версии 1.3 до 2.6 мы перешли к огромному миру с 64-битной точностью и локальными физическими сетками, что позволило нам расширить игру до масштабов солнечной системы при сохранении привычного уровня детализации, версия 3.0 станет огромным скачком в игровом процессе относительно 2.x. Для начала, в это обновление заложено около 9 месяцев работы, проходившей параллельно с 2.6.х, и около двух лет разработки отдела франкфуртской студией, занимающегося движком. Планетарная технология открывает для нас абсолютно новый ландшафт (простите за каламбур) для приключений. Так же, как огромный мир и локальные физические сетки создавали новые игровые возможности, позволяя игрокам прогуляться по космической станции, сесть в корабль, улететь на сотни тысяч километров, встать с кресла пилота, выйти в шлюз и подлететь в скафандре к заброшенной станции (и всё с видом от первого лица), планетарная технология делает ещё один огромный шаг вперёд. Если вы видите планету или луну, то можете подлететь к ней, приземлиться и исследовать ее на своих двоих, из корабля или с наземного транспорта, который прихватили с собой. Всё это бесшовно и с высочайшим уровнем детализации от первого лица, чем и славится Star Citizen. Вместе с этим мы представляем нечто выходящее за рамки изначальных обещаний и концепции Star Citizen – мы моделируем практически безграничную вселенную с видом от первого лица. Это замечательная иллюстрация того, что при поддержке такого замечательного сообщества, как у Star Citizen, становится возможно всё. С выходом Альфа 3.0 в конце июня мы начнём с трёх лун вокруг Crusader: Cellin, Yela и Daymar. В дополнение к этому, в качестве бонуса мы надеемся также представить астероид планетарного масштаба Delamar и его посадочную зону Levski. Потом, в течение этого года мы планируем добавить все посадочные зоны системы Stanton. Изначально мы намеревались представить большую их часть в первом релизе планетарной технологии, но это было бы слишком оптимистично после ухода Behaviour. Эта студия, создавшая ArcCorp, Levski и Grim HEX и начавшая работу над остальными посадочными зонами системы Stanton, отошла от работы над Star Citizen ради другого своего проекта, выходящего в декабре. Мы постоянно стараемся снизить нашу зависимость от внешних студий, поэтому подумали, что было бы нечестно мешать им работать над своей собственной игрой. К сожалению, замена команды, занимающейся окружением и состоящей из 20 человек, задача непростая, и она снизила скорость создания всех тех посадочных зон системы Stanton, которые мы планировали изначально. Сегодня мы уже заменили эту команду внутренними разработчиками и продолжаем набирать дополнительных художников по окружению так быстро, как только это возможно (учитывая заданную планку качества). Сегодня команда, занимающаяся окружением, состоит из 37 сильных художников. Мы уверены, что находимся в лучшем положении и в долгосрочной перспективе сможем создать все локации, необходимые для Star Citizen и Squadron 42. Вместо того, чтобы заставлять всех ждать, пока не будут закончены посадочные зоны, мы решили дать вам опробовать планетарные технологии и другие нововведения как можно быстрее. Так что наша цель на 3.0 такая же, как была в своё время для Arena Commander – максимально скоро вовлечь сообщество. Именно ваши отзывы помогут разработке как ничто другое, а значит, со следующим релизом вы понадобитесь нам на наших лунах. Создаваемые нами миры огромны, и наличие гигантских планет означает необходимость большого количества глаз (а также мышек, клавиатур и джойстиков), чтобы убедиться в их качестве. Насколько больших? К примеру, чтобы обогнуть Cellin потребуется лететь 4,5 часа на Dragonfly на максимальной скорости или 12,5 дней идти пешком. Если все зарегистрировавшиеся на сайте RSI игроки выстроятся на одной луне на одинаковом расстоянии, они даже не увидят друг друга. Это огромное пространство как для исследований, так и для тестирования этого огромного шага вперёд для Star Citizen. И хотя планетарная технология является самой значимой, это лишь один из множества кусочков технологий, которые появятся в 3.0. Благодаря возросшей детализации еженедельных отчётов вы смогли увидеть проблески создаваемых нами фундаментальных систем, которые невероятно увеличат возможности взаимодействия и погружения во вселенную Star Citizen. Системы типа “Предметов 2.0” с ее новым “Режимом Взаимодействия Игрока” позволят производить гораздо больше различных действий и расширят геймплей. Здесь можно привести в пример управление более широким спектром функций корабля или использование предметов и манипулирование ими прямо как в реальной жизни. Или “Диспетчер владельцев сущностей” (Entity Owner Manager), который поможет нам сохранять правильное состояние игроков, кораблей и предметов, независимо от того, где они находятся, даже если они не загружены в память или не принадлежат игроку. Если ваш корабль подстрелили, то эта дырка останется на своём месте даже после того, как вы снова зайдёте в игру или вернётесь в то место на луне, где оставили корабль. Или полностью новая динамическая система физических сеток (Physics Grid System), которая управляет нуждами планет или огромных космических пространств. Вы можете стоять на луне, которая вращается вокруг своей оси и наблюдать, как встаёт и заходит солнце. Или “Грузы” и “Киоски”, которые открывают возможности Профессий, позволяя игрокам становиться торговцами, перевозчиками или пиратами и зарабатывать этим деньги. Конечно, перевозчикам нужна защита, а пиратам нужно охотиться, что создаёт возможности для наёмников или охотников за головами получать задания через приложение “Миссии” в МобиГласе. Или дебют системы миссий Subsumption, которая предоставляет масштабируемый и гибкий инструментарий, тесно интегрированный с нашими новыми системами искусственного интеллекта. Это позволяет нам создавать сложные ситуации и сценарии «на лету», а в дальней перспективе откроет возможности для построения структуры многоступенчатых и нарративных миссий. Я мог бы исписать ещё немало страниц, перечисляя механики и контент, который появится в следующем релизе, но лучше посмотрите сами. Тут приведен полный список нововведений Star Citizen Альфа 3.0. Star Citizen Альфа 3.0 – это только первый шаг. Мы решили поделиться с вами нашими планами до конца года, так что вы сможете увидеть предварительные даты выхода отдельных частей системы Stanton с соответствующими геймплейными механиками. В наших планах выпустить после 3.0 ещё два релиза Star Citizen, которые расширят систему Stanton сверх того, что мы показывали в прошлом году. Делиться долгосрочными планами – довольно большое дело, но мы подумали, что это должно приоткрыть завесу над ожидаемыми игровыми функциями и контентом и привнести понимание ситуации, когда на разработку уходит больше времени или из-за непредвиденных проблем внезапно меняются приоритеты. Без вашей поддержки нас бы здесь не было, и сообщество является своего рода частью команды, которая не только финансирует проект, но и делится отзывами обо всём, что мы делаем. Ещё никто и никогда не пытался создать такую же амбициозную игру как Star Citizen. Я сомневаюсь, что у какого-либо издателя хватит терпения или выносливости для постройки проекта, который ломал бы шаблоны в той же степени, в какой это делает Star Citizen. Альфа 3.0 с планетарной технологией является свидетельством силы краудфандинга и энтузиазма, которым нас вдохновляет сообщество. Я сам и вся наша команда бесконечно благодарны за возможность создавать Star Citizen так, как мы считаем правильным, и тратить время на разработку долгосрочных технологий, которые позволят вселенной процветать многие годы. Вместе мы творим историю. Увидимся во вселенной! Крис Робертс Перевод и оформление: Knigochey Редактирование: H_Rush Источник
  7. Я раздаю с 2 каналов. Из тех, кто качает никто на раздаче не остаётся.
  8. Новость

    У меня первая мысль такая же была На самом деле куда интереснее выйдет ли в этом году Squadron 42. Что-то они не торопятся показывать его и анонсировать дату выхода.
  9. Вышел новый эпизод еженедельного шоу Around the Verse. В этом выпуске Эрин Робертс расскажет чем занимались разработчики из Foundry 42, а Натан Дирсли покажет Javelin и расскажет о его создании. перевод Краткий пересказ: Общее Завтра будет опубликован график выхода Альфа 3.0. В скором времени разработчики добавят в реферальную программу новые награды. Со слов Сэнди там точно будет розовый Dragonfly. В эти выходные будет распродажа Dragonfly, P-52 Merlin, P-72 Archimedes и Argo. С завтрашнего дня и до вторника будет открыт бесплатный доступ всем желающим. Дадут полетать на Super Hornet. Foundry 42 Идёт работа над взаимодействием с панелями управления. Кнопочки и переключатели подсвечиваются при наведении, рядом появляется описание производимого данной кнопкой действия. Работают над взаимодействием с предметами. Вы можете взять предмет, использовать его, положить (при желании повернув) или бросить перед собой. Так же поработали над системами усталости и дыхания. Начата работа над перезарядкой костюма и разгерметизацией при его повреждении. Были проведены работы над системой диалогов с несколькими персонажами в одной сцене. Команда дизайнеров занята разработкой интерфейсов для торговых киосков. Продолжается работа над взаимодействием персонажей с различными внутриигровыми экранами. Дизайнеры работают над интерфейсами шлемов и системой динамически изменяемого поля зрения. Продолжается работа над звуковыми эффектами. Достигнут значительный прогресс в создании инструментов построения диалогов. Концепт художники заканчивают работу над баллистическим дробовиком от Gemini и активно работают над новым производителем корабельных орудий Preacher Armamens. Продолжается работа над интерьерами и жилищными модулями. Подходит к концу работа над процедурным освещением и "white box" стадией разработки внешнего вида спутников. Продолжается работа над "gray box" стадией разработки модульных космических станций. Идёт работа над Hull-С и Reclaimer с новым освещением. Показали модель MISC Razor Проделана большая работа над визуальными эффектами для кораблей Drake Buссaneer и RSI Constellation Aquila. Выполнен первых этап системы повреждений MISC Prospector. Обновлён дизайн-документ, посвящённый графическим эффектам оружия, основываясь на производителе и типе оружия. Был записан ряд новых лицевых анимаций. Ship Shape: Aegis Javelin Разработчики многому научились, создавая Idris. Поскольку оба корабля принадлежат одному производителю, Aegis, они имеют много визуально схожих элементов. В основном это касается экстерьера. Создание корабля началось с создания планов внутренних помещений и всего, что для них необходимо. В результате, Javelin состоит из трёх палуб. Нижняя палуба является инженерной, где достаточно жарко. Средняя палуба жилая и напоминает первый класс в Боингах. На верхней палубе находятся медицинский отсек, мостик и основные системы управления кораблём. На случай повреждения на палубах имеются довольно большие двери, которые позволяют изолировать повреждённый отсек. В центре корабля находится ангар, корабли из которого поднимаются на специальных подъёмниках. Основными отличиями Idris и Javelin является вместимость ангара и вооружение. С момента предыдущего трейлера Javelin был немного переработан. В частности, изменения коснулись мостика.
  10. Наступила новая эпоха. Эпоха триумфа. Стражи победили каждую из угроз, которая возникала перед нами – мы разрушили планы векс в Чёрном саду, Стеклянном своде и Атеона, узел времени. Вернули в башню Эрис Морн и уничтожли Кроту. Мы сокрушили планы Сколаса, самопровозглашённого келла келлов. Мы встретились лицом к лицу с Орикс и не только разгромили его армию обращённых, но и изгнали его самого в его тронный мир, где и уничтожили окончательно. Не повезло и сплайсерам завладевшим Сивой и решившим ускорить свою эволюцию путём аугментации. Мы доказали, что ни наука, ни машины, ни боги, ни тьма не покорят нашу непоколебимую волю, дарованную милостью Странника. Но на горизонте появилась новая тень. Она не принадлежит военной армаде древних богов, механическому разуму размером с планету или новому келлу, решившему возглавить дома падших. Эту тень мы создали собственноручно потому что в попытке выжить стали слишком сильны. Слишком выросли. Первый признак этой тени мы замечаем после того, как первый раз сразились с Орикс и открыли портал в его троннымй мир. Валус Та’орк, предводитель кабалов в Солнечной системе был захвачен Орикс и двое командующих рангом пониже, Валус Тлу’орн и Валус Мо’ол решают взорвать ядро дредноута, уничтожив всех, кто находится на нём. Остановив братьев по оружию, мы узнаём, что некоторое время назад в империю кабал сигнал бедствия. Мы не знаем, что именно в нём содержалось, но знаем, что предназначался он для самой верхушки иерархии их иерархии. В гримуаре есть пара интересных карт, вот отрывок из одной из них: А вот отрывок из другой карты: «Необычная способностью улья», упоминаемая в донесении отсылает нас к миссии «Зал ночи» (Chamber of night) на Луне, в ходе которой мы остановили ритуал, вытягивающий свет из осколка Странника. Так же это напоминает о трупе стража, найденном перед дверьми храма улья в котором не было следов ни жизни, ни света». Получается, истинной причиной высадки кабалов на дредноут было не попытка остановить Орикс, который захватывал их армию и представлял собой угрозу, а попытка добыть информацию, которая помогла бы справиться со Странником и его призраками. И, судя по всему, им это удалось. В описании второй части сказано: «Гоул лишил Стражей города их способностей, а жителей обратил в бегство». И если мы посмотрим на странника, то увидим как они это сделали - его покрывает странное поле, похожее на то, что есть в новых щитах фланаксов. И тогда всё встаёт на свои места. Кабалы закрыли мир от света странника, обезвредив тем самых призраков и лишив стражей не только возможности использовать свои силы, но и возрождаться. Постойте, скажите Вы, а как же молнии, которыми пользовалась Икора Рей в официальном трейлере? Дело в том, что молнии как и лук у охотников или молот Титанов не дар Странника. Это навыки, которым стражи научились сами и их у нас не отнять. Ослабить – да, но не отнять. Скорее всего, во второй части нам предстоит найти и научиться новым способностям, не зависящим от Странника. Что касается призраков – мы не заем будут ли они с нами, а если будут, то какую роль будут выполнять. Возможно они лишились только части своих способностей, а возможно деактивировались вовсе. Описанное выше является лишь теорией. Так ли оно на самом деле или всё куда сложнее – узнаем либо в сентябре, либо уже в мае на первом показе игрового процесса.
  11. Обновлено до Альфа 2.6.3 magnet:?xt=urn:btih:DAD9503F210E8E0958190C3B53EC3AE93623C396
  12. Орбитальная тюрьма сверхстрогого режима Глава первая Я не хотел больше ни минуты терапии. Я предпочту провести свое время в камере. – Ты знаешь, что румяна, которые ты использовала, – это контрабанда? Эти ребята используют краситель для тюремных татуировок. Или мажут на лицо. Ну, ты знаешь. Используют по-всякому. – …и я думаю, на сегодня мы закончили, – ответила она, нажав несколько клавиш на ноутбуке и позволив экрану потемнеть. Маленькая вспышка, как будто кто-то зажег спичку в темной комнате, привлекла мое внимание на экране позади нее. Одна из звезд начала двигаться. Она росла в размере из едва различимой точки до размера пуговицы, ускоряясь экспоненциально, пока не достигла правого верхнего края экрана и не исчезла. Весь процесс занял, может быть, секунд пять, и это было дольше, чем понадобилось мне, чтобы сообразить, что же именно я вижу. Я рванулся из моего кресла к Вайрик. Мой вес пришелся ей на плечо и опрокинул ее кресло. Мгновением позже станцию очень сильно тряхнуло, лампы мигнули и погасли. Порыв перегретого воздуха сорвал вентиляционные решетки, и оттуда вырвались языки пламени, на мгновение раскрасив тёмный офис оранжевыми сполохами. Зажглись аварийные лампы на всех стенах базы, и мы снова могли видеть, хотя и смутно. Я скатился с Кейлы и поднялся на колени. К ее чести, она не сказала и слова о том, что я ее сшиб. – Что случилось? – вместо этого спросила она. – В нас попали ракетой, – ответил я. – По крайней мере, одной. По какой-то причине наша автоматическая защита не включилась, чтобы предотвратить атаку. Аварийные лампы сменили цвет с красного на желтый и высветились очертания, обозначающие дверной проем. Безразличный, сгенерированный компьютером голос доносился отовсюду: «Лейтенант Кейла Вайрик, как самый высокопоставленный офицер на борту Орбитальной тюрьмы №4 супер строгого режима, теперь командуете вы. Пожалуйста, следуйте за желтыми огнями на вспомогательную командную палубу». – Лейтенант Вайрик? – саркастически сказал я компьютеру. – Это ее уровень оплаты, а не звание! Гражданские подрядчики получали оплату в том же размере, что и военные. Вайрик была OS-9, что означало, что она получает зарплату как лейтенант. Но это совсем не то же самое, что и действительно быть лейтенантом. Она не могла командовать, ей даже не отдавали честь. Компьютер ошибся, и у меня не заняло много времени, чтобы понять, что еще это значило. Мы были атакованы с хирургической точностью. Все, имеющие настоящие звания, были уже мертвы. Вайрик бросила ноутбук на стол, и ее пальцы забегали по экрану, пока изображение не трансформировалось в план станции. Зеленый цвет означал неповрежденные сектора, желтый указывал на допустимые, не смертельные повреждения, а красный значил, что мы можем без проблем урезать бюджет, выделяемый тюрьмой на еду. Красного цвета было много. Пальцы Кейлы танцевали по экрану. – Командный, инженерный и медицинский отсеки… они все отключены. Я присоединился к ней у экрана. – Можно мне? Пристально посмотрев на меня, она неохотно ввела свои коды. Не теряя времени, я переключился назад на звездный ландшафт, и, насколько было возможно, увеличил изображение участка, откуда пришли эти ракеты. Немного прокрутив экран, я нашел небольшое прогулочное судно, которое было спешно модифицировано установкой огромных ракетных блоков. Еще несколько истребителей летали рядом в тесном порядке. Корабль побольше притаился позади них, но ограниченные возможности станции по увеличению делали его размытым, и я не мог понять, что же именно это был за корабль. Внезапно изображение стало размыто чем-то настолько большим, что оно оказалось все в пикселях. Может быть, это был истребитель, прошедший очень близко к станции. И ни один из тех кораблей не был кораблем ОЗИ. Я попробовал аварийные каналы, но все, что я услышал – «белый шум» статических разрядов на всех волнах. Нас глушили. – Пираты. Я не знаю, что они здесь делают, но это не к добру. – Это побег? – спросила Вайрик. – Может быть, но неужели ты думаешь, что кто-то, обладающий целой флотилией, немедленно полетит прямиком на Келлог IV? – спросил я, подразумевая бесславную репутацию тюремной планеты. Такая конструкция, как ОТССР-4, являлась как, собственно, тюрьмой, так и пересылочным пунктом, где могли содержаться особо опасные заключенные с внешних систем в ожидании перевода на Келлог IV. – Это может быть всего лишь набегом. Когда группа пиратов становится слишком большой, ей трудно обеспечивать себя грабежом случайных торговцев. Такая конструкция, как эта, может быть привлекательной целью. Заключенные – всего лишь дополнительный бонус. Или расходный материал, в зависимости от капризов пиратов. – Но здесь же есть защитные системы? – Конечно. – Как бывший тюремный квартирмейстер, я лучше нее понимал, что кто-то еще мог выжить на станции. Я переключился на летную палубу. В воздухе плавали обломки. Темный, человекообразный силуэт медленно из-за микрогравитации вращался в воздухе. Быстрое сканирование высветило зазубренный пролом в корпусе. Декомпрессия была быстрой и сильной, но два истребителя станции все еще оставались на своих местах. – Выглядит, как будто мы не оказали сильного сопротивления. Приглушенные вибрации и стук эхом разносились по палубе вокруг нас. Я чувствовал, как поднимается мой желудок при колебаниях гравитации. Зловещее шипение воздуха, утекающего через вентиляцию, было знаком, что станция получила повреждения больше, чем ее системы могли бы исправить, и это означало, что очень скоро станет трудно дышать. – Нужно идти, – сказал я. Неохотно Кейла вышла со мной за дверь и далее по коридору. Повреждения оказались больше, чем я думал. Роняя на пол искры, провода свисали с потолочных панелей, как лианы в джунглях. Воздух пах озоном, горелой резиной и был горячим, как если бы пламя бушевало за пределами нашего взгляда. Проход, по которому мы прошли, был пустым и темным, за исключением случайных вспышек и шелеста кабелей над нашими головами. Компьютер привел нас во вспомогательный командный центр, но у меня был другой план. Я повернул в сторону тюремного блока зоны Строгого режима. – Что мы тут делаем? – спросила Кейла. Мы стояли напротив красной металлической двери с блоком клавиш в центре. – Системы связи отключились, и это означает, что мы не сможем послать сигнал бедствия. До тех пор, пока нам не улыбнется удача и кто-нибудь не пришлет внеплановую партию заключенных. Самая ранняя помощь, на которую мы можем рассчитывать, придет только через пару недель. Сидеть и ждать – это не вариант, – я позволил своей интонации передать дополнительный смысл. – Особенно для тебя. Вайрик чувствовала себя неудобно. – Здесь тысяча шестьсот заключенных и две сотни штатных работников. Мы не можем их бросить. Я подавил свое раздражение. – Вы терапевт, а я квартирмейстер. Никто из нас не годится в герои. На летной палубе два истребителя. Мы можем использовать их, чтобы сбежать со станции и предупредить ОЗИ. Не убежденная моей речью, она посмотрела на дверь. – Хорошо, но что мы делаем здесь? – Ищем того, кто годится в герои, – сказал я с ухмылкой на лице. Я вспомнил те времена, когда начал «перемещение припасов для извлечения прибыли», и, на всякий случай, мне не помешала бы небольшая помощь изнутри, чтобы быстро сбежать. Я изучал информацию, и каждый официальный документ, который попадал мне в руки, говорил о том, что тот парень, которого мы собирались освободить, был чертовым лучшим пилотом на борту. Он был бывшим военным, так что большинство файлов, что я смог найти, были отредактированы. Я также нашел список принадлежавших ему медалей, и, что было лучше всего – он не получал именно той медали,которую дают, когда ты ловишь пулю. Открытие двери блока Строгого режима было похоже на открытие двери микроволновки. Порыв перегретого воздуха опалил мое лицо, и я непроизвольно отвернулся. Открытого пламени в коридоре не было видно, но некоторые пластиковые панели на стенах пузырились и теряли форму. – Дай мне свою карточку, – попросил я Кейлу, протянув руку. – Нюланд,– сказала Вайрик, – ты не можешь… Я кивнул в сторону коридора: – Не волнуйтесь, я вернусь. Не сбегу я через него. – Я не это имела в виду, – ответила она, но все же дала мне карточку. Мои инстинкты предупреждали меня об опасности. Жар был очень сильным, трудно было дышать. Я игнорировал это. Возможно, я мог бы найти и другого пилота, но этот парень был лучшим, и я убедил себя, что кто-либо другой нас погубит. Пригнувшись, насколько возможно, я двигался по противоположной стороне коридора, избегая морщившегося от жара пластика, но это было почти невыносимо. Отсчитав две двери, я воспользовался карточкой Вайрик. Панель засветилась зеленым, дверь откатилась в сторону. Что же это за человек, ради освобождения которого мы рискнули нашими жизнями? Глава вторая Огонь в блоке Строгого режима двигался по кабельным коробам в подвесном потолке и горел так жарко, что начали плавиться пластиковые панели на стенах. Густой черный дым, проникающий в коридор, напомнил мне чернила, медленно растекающиеся в воде. Вес Морган, человек, за которым мы пришли, подскочил и приблизил свое лицо вплотную к моему. Затем он оборвал рукава своей тюремной униформы, намочил их в маленькой раковине и закрыл одним свое лицо. Второй рукав он протянул мне. – Над нами – он показал на потолок, – перегретый пар. Под нами – химические испарения, которые убьют тебя, если их вдохнешь. Так что пригнись, но не очень сильно. Он двинулся по коридору. – Нужно попасть на летную палубу, это единственный путь со станции, – сказал я, показав назад, на то место, где Кейла Вайрик ждала нас. Тюрьма была блокирована, и Вайрик была единственной, кто имел коды. На обход не было времени. Я был вооружен короткоствольным оглушающим пистолетом, который взял из шкафчика снаружи блока,и мог бы направить его на Веса в любое время, но мы нуждались в его помощи чтобы прорваться через пиратскую блокаду. – Мы не уйдем без Асари, – сказал он хрипло. – Кто такой Асари? – спросил я, но Морган уже двинулся вниз по коридору, направляясь к следующей камере. Я был уверен, что раньше уже где-то слышал это имя, вот только не мог вспомнить,где. Я последовал за ним, пусть и неохотно, пригнувшись, как мне и сказали. Несмотря на то, что открытого пламени не было видно, воздух ощущался нестерпимо горячим и обжигал легкие при дыхании даже через влажную ткань. – Это здесь, – сказал Морган через рукав. Он стоял напротив единственной занятой камеры в блоке. Кроме строки чисел над дверью, тут не было других идентификационных отметок. Вайрик отдала мне свою ID-карту, которая открывала любую дверь на станции. Но это был блок Строгого режима – место, где ОЗИ держала тех преступников, чьего обнаружения кем-либо не хотела.Людей, совершивших жестокие преступления, или замеченных в пиратстве, или… Я вспомнил, кто такой Юсаф Асари. – Я не буду открывать эту дверь, – сказал я твердо. – Асари обвиняли в попытке геноцида. Теваринский террорист, он запустил вредоносный вирус в одной из колоний в системе Геддон. Идея заключалась в распространении инфекции через транспорты колонии, которые возвращались в пространство ОЗИ. Адвокаси прознало про этот план и закрыло колонию до того, как вирус успел распространиться, но ущерб на поверхности был ужасен. Асари был монстром в любом смысле этого слова. – Мы можем сидеть здесь и спорить, или я могу забрать у тебя ID-карту и открыть камеру сам. То, что я позволяю тебе держать карту у себя – всего лишь любезность. Морган знал, что я был вооружен, но, кажется, это его не волновало. Может быть, он всего лишь не хочет, чтоб Асари погиб в огне, предположил я. Если причина в этом, я мог бы пойти на уступку. – Я хочу твоей персональной гарантии, что он не сбежит со станции. Морган подтвердил это: – Я не хочу помочь ему сбежать. Чем он займется - его право. – Именно это я и хотел услышать. Асари не сразу вышел из своей камеры. Он был великоват даже для теваринца, и это кое о чем говорило. У него был шрам через все лицо и верхнюю часть плеча, хорошо заметный, потому что на Асари была белая рубашка без рукавов. – Морган, – пробормотал он невнятным голосом. – Ты выглядишь не так, как все, как я мог себе представить. – А ты выглядишь, как в хронике, – сказал Морган. – Считай это спасением. Взгляд Асари скользнул мимо меня, как будто меня здесь и не было. – Я не могу к тебе присоединиться, – сказал он. – Мои теваринские братья на нижней палубе, сначала я найду их, а затем мы присоединимся к нападающим, если они примут нас. Если же нет,тогда мы их убьем. – Я понимаю, – сказал Морган. Он протянул руку, Асари пожал ее. – Был рад встрече. – Увидимся, Вес Морган, если не перед смертью, то уж после. – С этими словами гигантский теваринец свернул в коридор и исчез в глубинах тюрьмы. – Пока что мы не идем на летную палубу, – сказал Морган, когда мы вернулись к Кейле. Он продолжил прежде, чем кто-то из нас смог возразить. – Это игрушечное оглушающее оружие совсем не то,что потребуется, если мы столкнемся с людьми, ответственными за уничтожение защитных систем Орбитальной тюрьмы, и будь я проклят, если встречусь с ними, вооруженный лишь своим обаянием. – Никакого оружия, – сказала Вайрик твердо. Морган смерил ее взглядом снизу вверх и обратно. – Ты милая девушка, и хорошо выглядишь. Вряд ли тебе захочется узнать, что сделают с тобой те парни, если им предоставится такой шанс. – Он позволил этой ужасной мысли немножко повисеть в воздухе, прежде чем продолжил. – Ты знаешь, кто я? Она побледнела, но кивнула. – Ты читала мое досье? Еще один кивок. – Келлог IV запросил психологический профиль перед твоим переводом. Я собиралась заняться этим где-то на следующей неделе. – Хорошо, тогда ты знаешь, что я не психопат. Оружие – всего лишь средство для ведения переговоров. Если мне не придется стрелять, я не буду. Кейла мгновение изучала его, потом кивнула в третий раз. Как ни странно, я не думаю, что она приняла решение из-за угрозы, высказанной Морганом, потому что была психологом, а уж они-то хорошо «читают» людей. Я предполагаю, что она увидела в нем что-то, убедившее ее в том, что он говорит правду. К несчастью, мы не были первыми людьми на станции, кто подумал об оружейной. Рискнув спуститься на лифте на пару уровней, мы прошли по лабиринту коридоров. Подойдя поближе, мы услышали шум, скрежет металла по металлу, крики и проклятия. Их источник обнаружился, когда мы завернули за угол. Заключенный, такой тощий, что его грудь казалась вогнутой, держал ремонтный пистолет, стоя напротив закрытой двери, похожей на дверь в банковское хранилище. Этот пистолет, обычно применяющийся для заделки отверстий в корпусе, проделанных микрометеоритами, искрил, когда соприкасался с металлом. Обугленные участки покрывали дверь тут и там, показывая места, где провалились предыдущие попытки ее открыть. Огромный заключенный, которого я знал как Албуса Кронока, стоял с группой людей. Его руки были скрещены на груди, он наблюдал за операцией из-под полуприкрытых век. Оружие, взятое у мертвого охранника, было прислонено к стенке напротив, только руку протяни. – Последний шанс развернуться и уйти на летную палубу, – нервно предложил я. – Мы остаемся, – сказал Морган. Он протянул руку. – Дай мне оружие. Я заколебался, но, к моему удивлению, Вайрик поддержала его. – Ты думаешь, это что-то изменит, так или иначе? Может, разницы и не было, но вес оружия на поясе придавал мне уверенности, и мне не хотелось отдавать его. Как только я передал оружие, Морган подошел к одной из контрольных панелей на стене, сокрушил ее кулаком и вытащил провода. Он достал магазин из оглушающего пистолета и что-то сделал с ним при помощи вытащенных из контрольной панели проводов, посыпались искры. Изучив то, что получилось, он вставил магазин обратно в пистолет, удовлетворившись осмотром. – Так. Теперь оно смертельно, – Морган поднял ствол и направил его прямо на нас. – Ну вот, – сказал я, глядя на Кейлу, – это не заняло много времени. – Это все часть плана, правда же, Морган? – спросила она с оптимизмом. – Это часть плана, конечно, – ответил Морган с ухмылкой. – Знаешь совет о первом дне в тюрьме? «Найди самого крутого сукиного сына и сразись с ним». Вот это мы и сделаем. Затем, угрожая оружием, он погнал нас вперед. – Шевелитесь. Спустя некоторое время человек с ремонтным пистолетом заметил, что остальные заключенные притихли. Обратив на это внимание, он опустил инструмент, поднял на лоб защитные очки и посмотрел в направлении Кронока. Здоровенный заключенный отстранился от стены, подцепил носком приклад ружья охранника, подбросил его в воздух и поймал. Когда он повернулся в нашу сторону, несколько заключенных последовали его порыву. – Так, так. Кейла Вайрик. Рад видеть твое милое личико. Кто эти двое твоих друзей? Я понял, что каждый знает тюремного психолога в лицо. Морган перехватил мой взгляд. Он стиснул покрепче оружие и подчеркнуто кивнул на чувака с ремонтным пистолетом, как бы поручая его мне, если вдруг дела пойдут не так. Я пожал плечами и сделал вид, что не понял его. Я такой же смелый, как и все, но ремонтный пистолет плавит металлы, и я не заставлю себя броситься на искрящийся инструмент. – Доктор Вайрик, – сказала она. – Я была доктором Вайрик, кода мы встретились в первый раз, и я была доктором Вайрик на прошлой неделе, когда ты рыдал как ребенок в моем офисе, потому что твоя подружка устала тебя ждать и ушла к своему боссу. Кронок моргал, как будто был сражен, и бросал короткие взгляды по сторонам. – Рыдал? Я? Ты что-то напутала, – он ссутулился и сказал более мягким, просящим тоном: – А как же соглашение о конфиденциальности доктор/пациент, или что-то вроде того? Но Вайрик не вняла ему. Она посмотрела на человека с ремонтным пистолетом. – Привет, Джеймс. Я удивлена, что вижу тебя здесь. Как ты думаешь, что сделает твоя сестра, когда тебе добавят еще двенадцать лет к сроку за попытку побега? Останется со Слейдом и закончит свои дни в больнице? Ты ведь спасешь ее от всего этого, не так ли? Джеймс покраснел, затем положил ремонтный пистолет на землю. – Извини, Кронок. Я не могу позволить этому случиться. – И ты, Мик Браун! Не ты ли… Заключенный, которого она спрашивала, даже не стал дожидаться окончания вопроса. – Хорошо, хорошо. Ты высказала свои аргументы. Я не прикоснусь и к волоску на твоей голове. Я был ошарашен. Кейла нейтрализовала одну из наиболее жестоких групп в тюрьме. Используя только слова. Глаза Моргана были широко открыты. – Есть ли кто-нибудь, на кого у нее нет компромата? Я мог только пожать плечами. Вайрик шагнула прямо в середину группы. Даже на каблуках ее голова не достигала их плеч, но, казалось, что она завладела их телами и душами. – У меня есть для вас новость. Теперь я здесь новый хранитель. Это значит, что я могу дать пароли станции и выдать хорошие рекомендации тем, кто поможет нам. Она огляделась в ожидании, пока они переваривают новость. Затем подняла свою ID-карту: – И, поскольку я действующий хранитель, у меня есть доступ в оружейную. Морган моргнул, как будто до этого момента он слушал лишь вполуха. – Подожди-ка секундочку… Я заикнулся о том же: – Мы вооружим их? Но одобрительные крики заключенных заглушили меня. Затем Кейла открыла дверь, и мы очутились в центре толпы радостных безумцев, вооружившихся до зубов. Теперь только одна вещь удерживал их от того, чтобы выкинуть нас через ближайший воздушный шлюз - отсутствие колебаний у Вайрик в разглашении конфиденциальной информации. Я не забыл прихватить штурмовую винтовку P4SC. Если за мной придут, я буду вооружен. Глава третья Моя голубая офицерская униформа резко контрастировала с оранжевыми робами, в которые были одеты все члены нашей группы за исключением Кейлы Вайрик – терапевта, о которой и шла речь. Я уже привлекал изредка бросаемые на меня любопытствующие, но в то же время свирепые взгляды, и знал, что, как только эти парни наиграются с оружием, которое она добыла для них в оружейной, дело дойдет и до грубостей. Трюк, позволивший нам оставаться в живых, состоял в том, чтобы все время держать их чем-то занятыми, и Морган, спасенный нами из блока Строгого режима, только этим и занимался. Неподалеку от грузового лифта Морган, Кейла и Кронок столпились вокруг её ноутбука. Наемник выказал себя кем-то вроде эксперта-хакера и для получения доступа к тюремной сети использовал то, что можно было назвать лишь офисными игрушками. Картинки со свежеотремонтированной летной палубы светились на экране. – Тут они проделали дыру во время первой атаки, – заметил я. – Похоже, пираты, напавшие на станцию, подлатали ее и восстановили гравитацию. Мы видели нескольких пиратов, слоняющихся кучками, в то время как посадочные огни высветили часть летной палубы и большой грузовик, маневрирующий сквозь голубоватый воздушный экран. Он выглядел так, будто его собрали из частей разных кораблей. Большой, неподвижно зафиксированный ускоритель частиц, располагался сверху на корпусе и выступал вперед. Он был раскрашен особым образом и выглядел как рог какого-то дикого зверя. К несчастью, иллюзия свирепости вдребезги разбивалась двумя непропорционально маленькими крыльями, из-за чего корабль выглядел не как хищник, а скорее, как индейка с рогом. – Это Псы, – мрачно сказал Морган. Его палец указал на граффити на борту грузовика. – Псы? – спросил я. – Псы Сверхновой. Это плохие новости. Тяжело вооружены, а мораль облегченная. И довольно богаты для пиратов. – Каннибалы, – проворчал Кронок. – Не позволю своим к ним присоединиться. Когда он увидел, какими взглядами одарили его я и Кейла, то пожал плечами: – Если вы ожидали лояльности, то вы даже большие идиоты, чем я представлял. – Мы можем попробовать обходной маневр, – сказал Морган, проигнорировав замечание. Он, скорее всего, считал само собой разумеющимся, что Кронок пойдет против нас при первой же возможности. Он изменил угол обзора камеры на экране ноутбука. – Прокрадемся позади этих истребителей и перестреляем их прежде, чем они поймут, что мы уже здесь. Кронок громко рыгнул. – Обходной маневр? Эти ребята не солдаты. Тебе придется использовать короткие слова и говорить с ними медленно. – Может, уговорим пиратов? – предложила Вайрик. Морган продолжил, как будто Кейла ничего и не говорила: – Твои люди не продержатся и пяти минут в прямом противостоянии с Псами Сверхновой. – Есть только один способ выяснить это, – Кронок неуклюже надавил на кнопку лифта и рявкнул своим людям, чтоб те заходили. Мы с Кейлой стояли за его спиной и пытались сообразить, как же разрулить эту ситуацию. Если бы я хотел сражаться с пиратами, то управлял бы истребителем ОЗИ. Закончив учебу, я выбрал себе занятие. Конечно, смерть Дэвида убедила меня работать где угодно, лишь бы не в кокпите. Безопасность на ОТССР-4 была на уровне, и летная палуба была спроектирована так, что она ограничивала перемещения и вызывала клаустрофобию. Подъемник открывался в воздушный шлюз, который являлся, практически, «полем смерти». Охранники с летной палубы могли стрелять внутрь него через вертикальные щели в стенах, и я также знал о том, что под потолком были установлены инфразвуковые устройства, которые могли быть использованы для оглушения любого, находящегося внутри. К счастью, с нами была Кейла, и с помощью ее кодов мы смогли отключить и защиту воздушного шлюза, и сигнализацию подъемника. Люди Кронока легко избавились от нескольких пиратов, находящихся возле дверей подъемника. Этот маленький успех был воспринят как знак того, что его план был лучшим, и он прокатился полетной палубе как гребень оранжевой волны, которая палила во всех направлениях. Несколько пиратов, которые ранее разбрелись по летной палубе, быстро укрылись за штабелями ящиков и стали отстреливаться. – Останься здесь, – тихо сказал Морган, положив руку мне на грудь. Он быстро огляделся вокруг, отмечая позиции пиратов. – Что-то здесь не так. Маленькая группа пиратов, которая только начала высаживаться из бронированного грузовика, была тяжелее вооружена и лучше тренирована, чем остальные. Они быстро прикрыли от огня большого человека в черном костюме и попытались оттеснить его за трап, но он не подчинился и оттолкнул лейтенанта в сторону. – Бросайте оружие! – зарычал он на подчиненных, и я увидел металлический отблеск на месте, где была его челюсть. Тело его было очень мускулистым, настолько, что голова выглядела комически маленькой над его огромными плечами. Длинные черные волосы были под стать его черному летному костюму. Рисунок на груди изображал череп в пасти большего черепа, что зловеще выдавало в нем лидера группы каннибалов. Человек шагнул в гущу огня, вынуждая своих пиратов опустить оружие. Кронок, удивленный и озадаченный внезапной сдачей, должно быть, почувствовал, что у него нет другого выбора, как перестать стрелять самому и приказать своим людям сделать то же самое. – Кто это? – тихо спросила Вайрик. Морган стиснул челюсти. – Мартин Килкенни. Ты, вероятно, диагностировала бы у него «комплекс бога». У него дурная репутация с тех пор, как он возглавил нападение на корабль работорговцев, и, вместо того, чтоб освободить их, он и его команда сожрали их, а корабль продали. У нас проблема. Кронок, кажется, не узнал Килкенни, а если и узнал, то не выказывал испуга. – Нам нужен твой корабль. Дайте нам коды, если хотите жить. – Я не слышу тебя. Подойди ближе! – крикнул Килкенни, прикладывая руку к уху. – Видите это? – тихо сказал Морган Кейле и мне, пока Килкенни говорил. Он кивнул на истребитель. Я проследил за его взглядом. Два корабля были продвинутыми истребителями Хорнет, принадлежащими ОТССР-4. Спустя несколько секунд я увидел перемену в освещении. Кто-то был внутри. Мой взгляд переключился на второй Хорнет. С этой точки я не видел кокпита, но был уверен, что и он тоже был занят. Что еще хуже, группа Кронока двигалась прямо в сектор обстрела корабельных орудий. – Надо их предупредить, – сказала с тревогой Вайрик. Морган посмотрел на психиатра так, как будто у нее внезапно отросла еще одна голова. – Что, ты думаешь, сделают с нами эти заключенные, когда им больше не будут нужны твои коды для побега со станции? Мы подождем здесь. Неважно, какая группа проиграет, мы в выигрыше. – Мы не можем позволить, чтоб им устроили бойню, – произнесла Кейла в отчаянии. Я чуть не пожалел ее. Я и забыл, что она знала каждого из них, причем, с подробностями, которые доступны лишь врачу. Она знала их предысторию, их надежды и мечты… Это была ее работа -всколыхнуть все лучшее, что в них было, в надежде помочь реабилитироваться. Морган и я имели роскошь видеть их лишь как толпу тяжеловооруженных лунатиков в оранжевых балахонах. Мы могли наблюдать, как их покрошат в капусту, без всякой задней мысли. Она не могла. – Нам ничем не поможет, если Килкенни убьет Кронока без сражения, – указал я. – Хорошо, – он покачал головой. – Хорошо. Сохраняйте тишину и идите за мной. Низко пригнувшись, мы пробежали позади ближайшего истребителя. Морган забрался под фюзеляж и помахал, чтобы мы присоединились. На другой стороне была группа ящиков, поврежденных выстрелами лазеров. Два мертвых пирата неуклюже раскинулись рядом на палубе. – Обрати внимание, – прошептал Морган, вкладывая нож мне в руку и указывая на тонкий резиновый шланг, свисающий с передней посадочной опоры истребителя. – В нем содержится гидравлическая жидкость для посадочной опоры. Когда я тебе скажу, режь шланг. И смотри, чтобы на руки не попало. Чертовски ядовитая штука. Он осторожно выглядывал из-за носа истребителя, проверяя состояние группы Кронока. Они совершено не обращали внимания на переднее вооружение корабля. Вздохнув, Морган поднял свою винтовку к плечу и направил ствол на посадочную опору другого истребителя. – Остановись здесь, – сказал Килкенни Кроноку. Я видел почти всех из-за посадочной опоры истребителя. Кейла сидела на коленях сбоку от меня. Она была не вооружена, отказавшись от оружия, которое Морган предлагал ей в оружейной. Философия, я полагаю. Я уважаю ее решение, но это не значит,что мне не хотелось бы иметь у нас третий ствол. Даже скорчившись под истребителем, я чувствовал себя незащищенным. Она, кажется, не замечала моего дискомфорта. – Что не так с его челюстью? – Заткнись, – прошипел Морган. Он направил винтовку в точку над моей головой. – Кокпит прямо здесь. Кейла и я посмотрели наверх, потом опять на него, одновременно кивнули. – Я говорю, – повторил Кронок громче, чем раньше, – нам нужен твой… – Я слышу тебя, – перебил Килкенни. – Мне всего лишь было нужно, чтобы ты оказался именно там, где сейчас. Люди Кронока попали прямо в его ловушку. – Сейчас! – выкрикнул Морган. Он открыл огонь по посадочной опоре другого истребителя, винтовка тарахтела в его руках. Я кромсал шланг ножом, но, к моему ужасу, резина только прогибалась под моими ударами. Яркие вспышки ослепили меня, когда орудия Хорнета стали стрелять по толпе заключенных. – Нюланд! – вскрикнула Вайрик. Ее ногти впились в мою руку. – Я пытаюсь, – крикнул я в ответ. Перехватив шланг другой рукой, я принялся пилить его. Морган перенес огонь на людей Килкенни, и они отступили в грузовик. Внезапно я продырявил шланг, и гидравлическая жидкость выплеснулась наружу. Нос Хорнета резко опустился, и он ударил бы меня по голове, если бы я не откинулся назад, чтобы избежать расплескивающейся жидкости. Выстрелы лазеров попали в палубу рядом, и нас обдало волной горячего воздуха. – Сюда! – крикнул Морган оставшимся людям Кронока. Мы слышали свист над нашими головами – он отстреливался. Тело пирата вывалилось из кокпита на палубу рядом с нами, на месте его глаза красовалась кровавая дыра. Морган схватил руку Вайрик, выдернул девушку из-под истребителя и, практически,бросил ее на погрузочную платформу. Пригнувшись, я последовал к контрольной панели управления платформой. Одно из поворотных орудий бронированного грузовика ожило и начало наводить на нас лазеры. Я хлопнул ладонью по тому,что полагал, было кнопкой «вниз», и огромная часть пола размером с истребитель пришла в движение под нашими ногами. Я слышал, как Кейла кричала Моргану, стрелявшему без особого толка по грузовику, как ломилась к нам оставшаяся половина группы заключенных. Платформа двигалась угнетающе медленно, но, к счастью, мы вышли из зоны поражения поворотного орудия за несколько секунд. Всего за мгновение до того, как двери платформы над нами захлопнулись, Морган скользнул внутрь и упал рядом снами. – Итак, – сказал он, оглянувшись назад, – нам нужно найти другой путь со станции. Глава четвёртая Морган вытянул руку, останавливая ее: – Или это, или мы умрем, – он ждал ее возражений, но она хранила угрюмое молчание. – Хорошо, – продолжил он, – мы активируем турели, перебьем Килкенни и его людей и потом сбежим на запасных истребителях. – Не так быстро, – возразил я. – Еще много чего не продумано. Турели активируются с летной палубы и теперь нам недоступны. Еще нужно будет починить истребители… – Не волнуйся, я знаю одного парня. Турели же… – Морган огляделся и указал на несколько круговых узлов на потолке. – Вот здесь. Можем мы взломать их отсюда? – Нет. Они управляются только дистанционно. Заключенные не смогут добраться непосредственно до самих турелей, – вопреки себе, оживился я. – Но есть серверная комната. Если только она не была разрушена. – Отлично, … Что бы ни собирался сказать Морган, это было заглушено громким звуком статики из динамиков широковещательной системы станции. Потом послышался голос – такой низкий и звучный, что у меня невозникло сомнений в его принадлежности капитану пиратов. Конечно же, это был Килкенни собственной персоной. «Меня зовут Мартин Килкенни, и вы можете считать меня офицером по УДО. Я сказал УДО, потому что вы – не свободные люди. Свободный человек – это тот, кто может заниматься тем, что он сам выбирает, но только одну задачу вам нужно выполнить, чтобы получить место на борту моего корабля. Я ищу человека по имени Мартин Браунинг. Заключенный номер AX-345987». Последовала пауза. «Вы могли слышать, что Псы Сверхновой – каннибалы. Вы все слышали правильно. Мы создания пустоты, а пустота – голодное место. Разве не пытается она пробраться на станцию, скрежеща когтями по ее обшивке? Разве не всасывает она вас, как вареную лапшу в свою утробу ? Мы следуем этому примеру. То, что мы не используем, мы едим. На борту моего судна двенадцать мест. Одно в каюте экипажа и одиннадцать на кухне. Полезный человек займет место в экипаже». Повисла тишина. – Чудесно, – сухо заметила Кейла. – Может быть, он найдет этого парня и уберется? – сказал один из заключенных. Жидкие волосы, тело как мешок с костями. Это был Релик, я думаю, заключенный, угрожавший нам ремонтным пистолетом. – Возможно, – ответил я и позволил своему слову повиснуть в воздухе. Если Килкенни охотился за этим персонажем, Браунингом, он оставит нас в покое. Конечно, это были лишь домыслы, я ведь знал, что мы убили нескольких людей Килкенни, и он постарается нам за это отомстить, если сможет. Мы прошли по служебному коридору по направлению к серверной. Бывшие заключенные, которые следовали за нами, перешептывались о предложении Килкенни. Кажется, никто не знал кого-нибудь поимени Браунинг, но каждый из них думал, что знал кого-то, кто бы его знал. Невзирая на недавнюю резню их друзей, каждый из них мечтал, что может стать тем, кто займет свободную кровать на корабле Килкенни. Мысль о том, что победителю этого маленького соревнования, возможно, придется съесть проигравших, не приходила им в голову. Я подумал, что знаю лучший способ найти Мартина Браунинга. Вайрик шла в первых рядах, сразу за Морганом, я поймал ее руку и кивком головы показал, чтобы она замедлила шаг. Если Морган и заметил, то ничего не сказал. – В серверной есть прямой терминал. С твоими кодами доступа ты можешь узнать, кто же такой Браунинг и в какой он камере. – Ты хочешь отдать его Килкенни? После всего, что мы видели? – Возможно. Мы должны сделать выбор. Что, если он заберет этого человека и… – от маловероятности моего собственного предложения я запнулся. – …да просто уйдет? Жизнь одного человека в обмен на жизнь всех на станции. Кто бы не пошел на такую сделку? –Человек, о котором идет речь, я полагаю. Кейле казалось, что это закончило дискуссию, и она присоединилась к Моргану, идущему впереди. Палуба, на которой располагалась серверная, была темной, и я волновался, что там нет энергии. Если бы так и оказалось, нам пришлось бы разрабатывать новый план, и быстро. Морган нашел несколько фонариков на стене и передал нам. Мы прошли через дверь, когда-то надежно закрывавшуюся, и попали в комнату, в которой стоял такой жар, что проникал сквозь одежду иссушил глаза. Множество рядов черных коробок глядело на нас, помигивая красными и зелеными огоньками. – Здесь жарко, – Релик выдал очевидное. Морган огляделся вокруг и двинулся вдоль одного из рядов. – Давайте найдем работающий терминал. Разделяемся. Я последовал за Кейлой. Я работал над одной очень важной вещью по пути сюда. Серверная была настоящим сердцем станции, отсюда все было возможно. Хотя записи моего ареста и допроса впоследствии были бы отправлены ОЗИ, сейчас мы были изолированы настолько, что передача большого количества данных дорого бы обошлась. В данный момент они все хранились на серверах станции. Получив доступ, я могу стереть доказательства моих преступлений. Кроме доктора Вайрик, все, кто знал о моем заключении, были мертвы, и когда все это закончится, может быть, я смогу каким-то образом купить ее молчание. – Я говорю о том, что нет ничего страшного, если мы узнаем номер его камеры. Килкенни хочет только этого. Это ценная информация, и мы можем поторговаться, имея ее. И, может быть,предупредим Браунинга, что Килкенни пришел за ним. Кейла резко остановилась, я чуть не врезался в нее. Она повернулась так, что я смог разглядеть синеву ее глаз в свете фонарика. – Я твой врач, Нюланд, и я знаю тебя лучше, чем ты сам. В душе ты не трус. Ты знаешь, что уступить Килкенни будет неправильно. Ты стал самолюбивым преступником из-за того, что пытаешься разобраться со своей виной. Ты наказываешь себя. Фонарик мигнул, и я чуть не врезался в стойку сервера. – Мой брат ничего с этим не поделает, – я облизал губы пересохшим языком. – Может, я и преступник, заботящийся только о себе, но я не корю себя. Я пытаюсь использовать все, что под рукой,чтобы вытащить нас отсюда живыми. Если доктор может врать, то, тем более, это же могут делать и ее пациенты. Вайрик надолго задержала свой взгляд на мне, ее голубые глаза пристально смотрели, как будто связав нас незримой нитью. Затем, кажется, она пришла к какому-то решению. – Я дам тебе коды доступа. Если ты хочешь их. Ты действительно этого хочешь, Нюланд? Подумай хорошенько. Да, и все-таки я хотел. Я размышлял о Дэнни, днях, проведенных нами в академии. До его смерти я был стрелой, летящей в цель. Я не собирался становиться преступником, не говоря уж о том, чтобы уничтожать доказательства совершенных мной преступлений. Что же изменилось с тех пор? Я отбросил эти мысли. Проклятые мозговеды начали до меня добираться. – Да, – сказал я так невинно, как только мог. Я не был уверен, сдержит ли она свое обещание, но она нажала на металлическую полоску, и терминал раскрылся. Кейла ввела свои коды и отошла. Ее радикальная терапия провалилась, победно сказал я себе. Стерев записи моих преступлений из базы данных, я обнаружил, что это была не совсем победа. По какой-то причине я ощущал это, скорее, как поражение. Я открыл окошко запроса, и курсор замигал перед моими глазами. Внезапно я почувствовал навалившуюся на меня огромную тяжесть, и это было не из-за жары. Я предал доверие Кейлы дважды за эти несколько минут. Я убеждал себя, что делаю это ради нее. Сначала это была легкая мысль, но она показалась правильной, и я снова и снова повторял себе, что делаю это для нее. Мои пальцы плясали по клавиатуре, вбивая имя Мартина Браунинга. К моему удивлению, запрос не нашел ничего. Из двух тысяч четырехсот заключенных на ОТССР-4 ни один не носил имя Мартин Браунинг, а идентификационный код, который дал Килкенни, принадлежал покойнику с именем Вилбур Маркс. Морган нашел другой терминал в задней части комнаты и вызвал изображение летной палубы. Прицельная сетка крутилась над двумя Хорнетами. – Связь спеклась, – сказал он, вытирая пот с задней стороны шеи и роняя капли на пол. – Это все чертова жара. Только одна из турелей отвечает. У нас будет не слишком много времени. – Нацелься сначала на истребители, – сказал я, вытирая об штаны потные ладони. – Грузовик смертельно опасен, но мы сможем сбежать от него. – Ты нашел, что искал? – спросил Морган, глянув через плечо. – Конечно. Можешь проверить мои сообщения через терминал. Так, счета оплатил. Ну, ты знаешь. Шутка была слабовата, но он громко хрюкнул и не стал проверять. Вайрик, стоящая рядом с ним, старалась не смотреть на меня. Я попытался придумать, что бы такого сказать, чтобы вернуть её доверие, но не смог. Морган вбил несколько ключей в терминал, и прицельная сетка засветилась красным. – Будем считать это любовным письмом, адресованным капитану Килкенни, – сказал он, нажимая на кнопки. Глава пятая Я оказался в плохой ситуации. Тюрьма, в которой я служил офицером, была наполовину разрушена пиратами, большинство заключенных разбежалось, и теперь они беспрепятственно бродили по коридорам. Те же несколько узников,чьи жизни мы спасли, все еще не доверяли мне. Вес Морган, наемник, которого мы освободили из камеры, считал меня дураком, а Вайрик… ну, Вайрик была моим врачом. – Грузовой отсек – это сюда, – сказал я, заметив, что мы уже почти прошли мимо нужного поворота. – Мы идем не в грузовой отсек, – ответил Морган, не замедляя хода. Я спросил его о том, куда же именно мы направляемся, но он проигнорировал мой вопрос, который так и повис в воздухе. Больше никто не казался обеспокоенным. Заключенные следовали за ним, как щенки за вожаком стаи. Кейла не разговаривала со мной. Она была не согласна с моим решением передать Мартина Браунинга Псам Сверхновой. Несмотря на то, что я так и не смог в серверной узнать, кто же это, сам факт того, что я пытался, делал меня в ее глазах трусом. Углубившись в дебри станции, мы стали слышать через стены разные звуки. Негромкие покашливания, идущие из вентиляционных каналов, и потом кое-что еще. Тихое хихиканье, которое, казалось,не прерывалось даже для того, чтоб набрать в легкие воздуха. Шуршание бумажной ткани. Запах пота и немытых тел. Толстый Макс, самый крупный из нас – если уж говорить не о мышцах, а по общей массе – остановился, наглухо перекрывая коридор: – Я сюда не пойду. Дверь перед нами была укреплена сталью, на ней мы увидели изображенные перекрещивающиеся белую и красную полосы. Я узнал эмблему. Это было крыло Судебной психиатрии. Один мой приятель описал его как блок Строгого режима, в котором все заключенные проходят психокоррекцию. Человек из блока Строгого режима может пырнуть тебя за зубочистку, но пациент из блока Судебной психиатрии может напасть на тебя, если голоса в его голове скажут ему, что у тебя есть зубочистка. Это были люди, которые не выжили бы в обычном тюремном мире, таком как Квартердек, потому что не могли позаботиться о себе, и другие заключенные убили бы их, думая о своей собственной безопасности. Лишь несколько из них сошли с ума, находясь на станции. Большинство же было просто монстрами, с которыми другие системы не знали, что делать . Некоторые были вменяемы, но натворили таких ужасных вещей, что жюри из двенадцати здравомыслящих мужчин и женщин не могли осознать, как человек в здравом рассудке способен вытворять такое. Я мог понять, почему Толстый Макс избегал этого места. Но также я понимал, что мне нужно набирать очки у Моргана и Вайрик. Протолкавшись в авангард группы, я обернулся. Эти люди больше не выглядели, как сплоченная группа заключенных, которую мы обнаружили пытающейся вломиться в оружейную. Они видели, как множество их товарищей были убиты при нападении Мартина Килкенни, и запугали себя смертью от каннибалов. Они боялись. – Что, к черту, с вами случилось? – спросил я. – Что наихудшего может случиться? Думаете, эти ребята убьют вас и съедят? Потому что именно это обещали сделать те, кто позади нас, и мы знаем точно, что они каннибалы. Толстый Макс взглянул на меня сумасшедшими глазами, которые выглядели поросячьими из-за стиснувшей их коричнево-кофейной плоти щек. – Тогда ты и входи. – Хорошо. Но, знаешь, что? – я обернулся и драматичным жестом указал на Кейлу. Блондинка с бриллиантовыми сережками в ушах и брючном костюме, она скинула обувь на высоких каблуках где-тона летной палубе и теперь была обута только в чулки. – Эта женщина приходила сюда трижды каждую неделю, это было частью ее работы, и она сейчас здесь. И вы позволите ей идти одной? Оказалось, что некоторые из них позволили бы. Но больше половины решили пойти с нами, и я понял, что оставить остальных позади – не большая потеря. – Я не могу решить, польщена я или оскорблена этой маленькой речью , – сказала Кейла, когда мы медленно вступили в палату. Это были ее первые слова с тех пор, как я использовал ее коды для получения информации о Браунинге. – Я боялся так же, как и Толстый Макс, – признался я. – Чтобы сделать то, что ты сделала, нужна смелость. – Толстый Макс остался снаружи, – отметила она. – А ты – нет. Я не знал, как воспринять комплимент. Означало ли это, что я вернул ее расположение? Мне хотелось продолжить разговор, но она уже ушла. Не знаю, что я ожидал увидеть в блоке Судебной психиатрии, но то, что мы обнаружили, больше походило на больницу. Вдоль стены коридора выстроился ряд кроватей, над которыми в стенах были смонтированы медицинские станции, оборудованные дефибрилляторами и противопожарными системами. Каждая кровать была оборудована фиксирующими ремнями, но они были чисты и стерильны. Мы вышли в общественную зону, где стояло несколько столов, на которых лежали старомодные настольные игры. Диваны были выстроены вокруг разбитого видеоэкрана, и линия из кровавых следов вела отсюда к одной из дверей. С одной стороны комнаты находился медицинский диспансер за несколькими листами оргстекла. Дверь в него качалась на петлях, и я мог видеть нескольких свалившихся пациентов с засохшей пеной и рвотой на их ртах и груди. – Где же персонал? – спросил Морган. Никто не ответил. Мы проследовали дальше в палаты, время от времени обнаруживая там пациентов, накачанных лекарствами так, что они почти не осознавали нашего присутствия. Кейла Вайрик не была настоящим доктором и практически ничем не могла помочь, мы лишь старалась не беспокоить их, когда проходили мимо. Морган время от времени сверялся с картой на ноутбуке Вайрик. Кажется, он точно знал, где содержится его приятель. Мы подошли к двери, которая требовала ввести коды еще раз. В первый раз с начала нашего путешествия Кейла замешкалась. – Это палата строгого режима. Если твоего приятеля держат здесь, то лучше ему остаться – тут он сможет получить уход. – Херби не в себе, но я знаю, как управлять им, – сказал Морган в свою защиту. – Херби? – переспросила Вайрик, приподняв одну бровь. – Ты же не имеешь в виду Хершела Конисека? – Ты его знаешь, – это был не вопрос, а, скорее, признание поражения. – Как врач, я надеюсь, что он получил лечение. Как женщина, я рассчитываю на то, что он гниет в своей камере. Морган покачал головой. Кейла не требовала объяснений, но он все равно сделал это. – Херби был одним из лучших механиков, которых я знал. Однажды наш броневик был атакован вандуулами. Они разнесли нас к чертям. Повреждения были очень велики, и они оставили нас умирать.Мы нашли Херби под обломками с торчащим изо лба трехдюймовым куском стали. Ужасно, но он мог ходить и говорить. За исключением куска металла, торчащего из его черепа, в остальном он выглядел нормально. Мы находились в середине огромной пустыни протяженностью в сотни миль, без транспорта. Что нам было делать? Идти пешком к ближайшему городу? Херби тогда взял трансмиссию от броневика, прицепил к ней пару колес, и мы убрались оттуда на самом уродливом мотоцикле, который вы когда-либо видели. Когда мы вернулись, то поместили Херби в больницу, и там ему удалили металлический фрагмент, который повредил часть его мозга, отвечающую за контроль над импульсами. Что случилось с этой женщиной… он знал, что делал – только не мог остановиться. Я никому не пожелал бы того, что он сделал со своей жертвой, но он также был жертвой. Наш отряд состоял только из мужчин, и покаон оставался с нами, никуда не сбегая, он мог жить. Конечно, когда Закон обратился в нашу сторону, под раздачу попал и он, оказавшись здесь. Морган повернулся к Вайрик. – Факты таковы, что Херби нужен нам, чтобы починить законсервированные истребители Нюланда. Я понимаю, что у тебя больше мотивов, чем у остальных, для того чтобы оставить его в камере. Ноя сделаю все для твоей безопасности. Херби знает, что мне не нужно перечить. Обхватив себя, Кейла скрестила руки. Она посмотрела на меня, потом на остальных заключенных. На ее месте я бы хотел держаться подальше от Конисека, но нам не привести в готовность эти истребители без большой помощи, и она тоже знала это. Перед Кейлой стоял простой выбор: согласиться освободить Конисека, или позволить оставшимся из нас быть захваченными Килкенни и еголюдьми. Я ей не завидовал. – Хорошо. Мы освободим его, но… если все, что ты сказал, правда, и состояние Конисека – результат повреждения мозга, то он никогда не поправится. Когда все это закончится, обещай мне, что ты приведешь его обратно. – Идет, – выпалил Морган так быстро, что я мог видеть, как Кейла пыталась обнаружить, где же она ошиблась. Сдавшись спустя мгновение, она ввела свои коды в консоль. Укрепленная дверь начала откатываться в сторону, а затем внезапно остановилась, огоньки на панели сменились с зеленых на оранжевые, сигнализируя о поломке. Чтобы открыть ее, потребовались силы Моргана и еще двух заключенных, и когда они сделали это, оттуда на пол выпал охранник. Его глаза были вдавлены в глазницы, и два алых следа, как от кровавых слез, перечеркивали щеки. Весь коридор был покрыт кровью, я никогда столько не видел. Мы нашли несколько тел, а также много пустых пакетов для крови, которые используются для переливания. В воздухе висел тяжелый смрад разложения и меди. – Херби! – позвал Морган, но ответа не было. Мне показалось, что я услышал где-то вдалеке начинающийся истерический смех, который быстро прекратился. Нам послали сообщение, и все мы знали это. Глава шестая Кейла закричала, и я притянул ее ближе к себе. Сумасшедший стал что-то неразборчиво бормотать, и когда Релик его повернул, я увидел на его спине следы подкожных инъекций. – Север, Восток, Юг, Запад. Запад, не так ли? Только не молчи. Запад, запад, запад. Я высоко, Вес, в небесах, я высоко. Помоги мне, Вес, пока я не упал. (игра слов: West – запад, Wes – имя наемника, прим. перев.) Морган поднял оружие в тот момент, как Релик пошевелился, но теперь он прищурился и опустил его. – Херби? Глаза человечка закатились, и голова свесилась на одну сторону. Морган подошел на два шага ближе. – Это ты? Что, черт побери, с тобой случилось? Релик смотрел то на одного, то на другого, глаза его были раскрыты так широко, что я видел белки целиком. Его оружие металось между сумасшедшим Херби и Морганом. – Ты знаешь его? Вы вместе? – Он повернулся к другим заключенным: – Нас завели в ловушку. И он – в центре нее. Удивленно подняв брови, Морган крепче стиснул рукоятку оружия. – Какого черта? Я вспомнил слова Моргана о странном составе воздуха. – Релик, – сказал я, пытаясь его успокоить звуком его имени. – Это не ловушка. Это человек, за которым мы пришли, он – причина, по которой мы здесь. Кейла отстранилась от меня, и я внезапно понял, насколько приятно мне было ее внимание. – Твой друг убил моего знакомого, – сказала она. Отчаяние Кейлы быстро сменилось яростью. – Мы не возьмем его с собой! Гнев Моргана практически не отличался от других его эмоций, за исключением того, что был холоднее. Сильнее. Я знал, что если не отвлеку его, он пристрелит Релика без предупреждения, и нам придется пробиваться и через его товарищей, и через пациентов. – Но, Кейли… то есть Кейла, – быстро поправился я, ведь и у меня не было иммунитета к здешнему измененному климату, – Нет доказательств, что он совершил убийство. Эти иглы в его спине…очевидно, что его накачали наркотиками, и сделал это явно не врач. – У тебя есть десять секунд, чтобы опустить это оружие, – сказал Морган. Большой и указательный пальцы его свободной руки сомкнулись в кольцо, и ствол винтовки незаметно сместился. Мне показалось, что сейчас он убьет Релика, и другого выхода нет. Возможно, и Релик знал это. Его тон был просительным. – Он псих. Это будет милосердием. Милосердием для всех этих людей… Как только он отвел оружие, чтоб обвести им весь зал, Морган аккуратно и точно выстрелил ему в грудь. Оружие Релика брякнуло о землю, и заключенный с удивлением проследил за ним. Я отбросил ствол ногой, пока тот не пришел в чувство. Кейла присоединилась ко мне, разорвав робу Релика, чтобы проверить его рану. Не надо ей было беспокоиться. Если бы Морган хотел убить Релика, то сделал бы это. Я был уверен, что рана не смертельна. Временная потеря сознания, в лучшем случае. – Позволь мне сделать это для тебя, Херби, – сказал Морган. Одну за другой он вытянул подкожные иглы. Затем он легко, не во всю силу, похлопал бывшего пациента по щекам. – Надо убираться отсюда, Вес, – пробормотал Конисек. – Они всюду вокруг нас. Морган кивнул, и я вздохнул с облегчением. Мы нашли нужного человека и теперь уберемся отсюда одной группой. Я воодушевился, и… внезапно столкнулся с пятью решительно настроенными людьми с винтовками в руках. Не поверив, что они нацеливают их на нас, я оглянулся и увидел толпу людей ниже по коридору. Дюжина или больше, в покрытых пятнами крови халатах, многие с засохшей на них слюной, стояли сдругой стороны. – Теперь вы все можете сложить свое оружие, – сказал один из заключенных позади нас. Я обнаружил, что винтовки все-таки были нацелены на нас. Вес пощадил Релика и сохранил ему жизнь, но они поняли это по-своему. Кто-то из нашей группы подстрелил одного из них. Наш маленький альянс разваливался. Я выпустил оружие из рук, и оно, упав, клацнуло по палубе. Кейла оглянулась на заключенных, ее лицо было мокрым от слез. Несмотря на то, что здесь было не жарче, чем в любом другом месте станции, мы вспотели. Был ли это еще один признак отравленной атмосферы? Морган не бросил свое оружие. – Как думаете, пройдете мимо них? – спросил он, кивая через плечо. Тощий мужчина с недостающими во рту зубами заговорил. – Они не вооружены. Мы пройдем через них также, как через вас, – он улыбнулся, показав свое ужасное будущее. – Ты не сможешь убраться с этой станции без нее, – сказал я, указывая на Кейлу. – Без ее кодов никто из нас никуда не попадет. – Ты прав, – сказала Вайрик, и мы с Морганом посмотрели на нее. Она сказала это не заключенным, она сказала это нам. – Никто из вас не сможет. Она сделала прерывистый вздох и распростерла свои руки, как будто опускала их на подлокотники какого-то трона, а затем повернулась к заключенным: – Нравится вам это или нет, но я – только одна надежда, которая у вас есть. У всех вас. Это значит, что если мы остаемся вместе, то остаемся вместе. Поэтому я советую всем забыть о разногласиях, немедленно. С этими словами Кейла повернулась и повела нас вниз по коридору. Возможно, из-за измененной атмосферы, но все мы следовали за ней как за Моисеем, идущим сквозь воды Красного моря. И, будья проклят, если эти пациенты не расступятся перед нами и не позволят нам пройти мимо без излишнего хныканья. Глава седьмая Неизвестные провели нас сквозь тюремный блок и вверх по ступеням. Здесь был наш знакомый теваринец, вышагивающий по командному центру из взломанных ноутбуков и мониторов, когда-то расположенных на постах охраны. Он был высоким и мускулистым, с сероватой кожей, и он обрел свободу благодаря нам. – Вот мы и встретились снова, Юсаф Асари, – сказал Морган дерзко. Мы были связаны пластиковыми наручниками, и его руки тоже были связаны впереди. Еще несколько заключенных теваринцев из крыла Политической активности стояли неподалеку, направив на наснаше же оружие. – Да, встретились, – ответил Асари. – Что ты делаешь здесь, Морган? – Осматриваюсь. Ну, ты знаешь, сделать пару фоток, выпить с местными. Типа того. – Мы здесь из-за происшествия, – быстро вмешалась Кейла. Невысокая блондинка в чулках и брючном костюме казалась не к месту посреди целого моря оранжевых роб и голубой униформы,составлявших нашу группу, но она была такой же частью группы, как и другие. – Наш подъемник... – Меня не волнует, что привело вас сюда. Меня волнует, куда вы направляетесь. – Лицо Асари было каменным, и из-за акцента он ставил ударение не в тех местах. – Мы здесь, а пираты там, и никто не ходит оттуда сюда. За исключением вас. Почему? Что вы ищете? Псы Сверхновой, группа пиратов, возглавляемых капитаном Морганом Килкенни, были каннибалами, которые разыскивали особенного заключенного по имени Мартин Браунинг, о котором даже никто раньше не слышал, и ради нахождения которого они были готовы разнести станцию. Они нанесли удар без предупреждения, нацелившись на командный центр и казармы с убийственной точностью. Вот почему Кейла Вайрик, имевшая гражданское звание лейтенанта, была назначена компьютером ОТССР-4 на звание Хранителя. Теперь она была самым ценным на станции, и я понятия не имел, знает ли Асари об этом, или нет. – Мы убираемся со станции, – просто сказал Морган. У меня сжалось сердце. Какого черта Морган творит? Последнее, что нам было нужно – сказать этим ребятам правду. Теваринцы, что нас окружили, зашлись смехом. Кроме Асари. – Я знаю тебя слишком хорошо, чтобы поверить, что это шутка. И как вы хотите сделать это? Морган кивнул в сторону Хершела Конисека, до сих пор одетого в медицинский халат, с тех пор, как мы спасли его из крыла Судебной психиатрии. – Херби – мой механик. Он починит несколько истребителей на консервации, о которых знает Нюланд, и мы используем их, чтобы прорвать блокаду. Я прикусил язык, чтобы не спросить Моргана, что он пытается этим доказать. Асари воспринял эту информацию бесстрастно. – Почему ты думаешь, что мы не сможем использовать эти истребители сами? Морган пожал плечами, и это неуклюжее движение подтвердило, что его руки связаны впереди. – Херби не будет работать на тебя. Так ведь, Херби? Конисек, до сих пор находящийся под воздействием ненамеренно высокой дозы наркотиков, которую вкололи ему другие заключенные, пожал плечами и потер ухо связанными руками. – У нас есть собственные механики. – Но не такие, как Херби. Асари посмотрел на Конисека, тот опустился на корточки и раскачивался туда-сюда. – Несомненно. Один из заключенных, стоящих сзади, попытался заговорить, но был жестко прерван теваринцем, ткнувшим прикладом своей винтовки его в живот. Я был рад, что молчал. – Мы спасли тебе жизнь, – заметил Морган негромко. – Судя по всему, у теваринцев короткая память. – У теваринцев долгая память, – Асари наморщил лоб. – Мои люди помнят битву при Идрисе-4, и мы помним тот день, когда Корат’Тай… – Хватит устраивать представление, Юсаф. Два года обмена ходами шахматных фигур на куске бумаги, привязанному к веревочке, – и тут внезапно оказалось, что я подавляю твой народ? Морган подошел на два шага ближе к Асари, и тут же все стволы в комнате поднялись. Он остановился и вздохнул: – Никто не проявил большей симпатии к тебе, чем я. Когда мы выбрались из этой кучки железяк, первое, что я сделал, это отправил сообщение с координатами станции твоим людям. Ты знаешь это. Асари получил подтверждение этих слов, посмотрев на своих людей и встретив их взгляды. – Шахматы так шахматы. Но я не доверяю тебе, Морган. Оставь девчонку здесь. – Хорошо, договорились. Теперь сними наручники, – сказал Морган. Я был задет тем, как быстро он принял предложение Асари. Он продал Кейлу без раздумий. Я не смог сдержаться. – Мы не оставим Кейлу с вами… Удар приклада винтовки в солнечное сплетение заставил меня замолчать намного быстрее, чем я ожидал. Меня скрутил спазм, и я обнаружил себя лежащим на полу, борясь с приступом тошноты. Голос Моргана звучал расплывчато, заглушая шум крови в моих ушах. – Хорошая работа, малыш. Идея была в том, чтобы убедить их, что она не ценна как заложник. – Вот, – сказал Асари, пока я с трудом поднимался на ноги, – именно поэтому я и не доверяю тебе. Девчонка остается. А ты выполнишь свою часть сделки. – Нет, я… Еще один удар приклада отправил меня обратно на колени. Я не знаю, почему опять сделал это. Конечно, я зауважал Вайрик на протяжении нашей попытки побега, но рисковать ради кого-то другого своей шеей – это было на меня не похоже. Это не значит, что я был эгоистом, это только потому, что когда я рискнул, кто-то, очень близкий мне, умер. Быть ублюдком намного безопаснее для всех вовлеченных. Так почему я заступился за нее? Было ли это потому, что я восхищался тем, как она справилась с дюжиной мужчин в оружейной только при помощи своего голоса? Или же потому, что она настолько доверяла мне, что дала свои коды доступа в систему в серверной, зная, что я могу использовать это в своих собственных целях? – Я... ради всего святого, дайте мне сказать, – прокаркал я, увидев снова поднимающийся приклад ружья. Асари посмотрел на меня и кивнул своим людям. Ружья опустились. – Кейла была тем, кто спас ваши жизни. Без ее кодов доступа мы бы все погибли. И, несмотря ни на что, она никого не бросала. Никого. Ни совершивших многие убийства, ни осужденных насильников, ни даже бывшего квартирмейстера с ловкими пальчиками. И нет среди нас человека, – я оглядел остальных заключенных и с удивлением увидел, как многие согласно кивают, – кто бросит ее теперь. Если ты хочешь, чтобы когда-нибудь твои люди узнали, в каком дерьмовом куске металлолома ты был заточен, ты позволишь нам уйти. И когда я произнес эту страстную речь, она стала одной из моих лучших. Асари, как глава сообщества теваринцев на ОТССР-4, чьей работой было произносить страстные речи, однако, не был впечатлен. – Или мы можем просто перестрелять вас всех и ни о чем не волноваться, как и прежде. – Я остаюсь, – сказала Вайрик. – Я не могу управлять истребителем или транспортом, и ничего не понимаю в механике. И не хочу ни в кого стрелять. – Она поднялась на ноги, и, несмотря на то,что была, по крайней мере, на пол головы ниже любого в этой комнате, она казалась больше. – Я не нужна вам, чтобы покинуть станцию. Я запротестовал. Не потому, что нам были нужны коды доступа, чтобы покинуть станцию, или еще из-за чего. Это было личное. К счастью, она оборвала меня до того, как я смутился. – У тебя есть все для того, чтобы провести этих ребят, куда им нужно, лейтенант Эвери Нюланд. Только не забудь послать поисковую партию за мной, когда все это закончится, хорошо? И мы просто оставили ее там. Я подождал Моргана, нашего супер компетентного наемника, чтобы разработать план ее освобождения. Как только мы отошли на расстояние, достаточное, чтобы шепот был не слышен, он предложил штурмовать вентиляционный канал или потравить охрану усыпляющим газом. Но плану не суждено было осуществиться. Люди Асари проводили нас до ближайшего работающего подъемника, дали нам автоматическое оружие взамен того из оружейной и отправили нас в путь-дорогу. Я все еще был в оцепенении, когда мы прибыли на грузовую палубу 1С, где находились законсервированные истребители и резервный транспорт, которые могли увезти нас со станции сквозь блокаду Килкенни. Конечно, палуба была заперта, и конечно, я указал Моргану на это. – Вот почему нам нужна Кейла. У нее все коды безопасности. Морган отступил на пару шагов от дверной консоли и с досадой ударил по двери. – Нет. Вайрик слишком умна для этого. Она знала, что мы не продвинемся далеко без кодов. Он почесал затылок, затем посмотрел на меня: – Она назвала тебя лейтенантом, не так ли? Действительно. Она назвала меня «лейтенант Эвери Нюланд» впервые за все это время. Даже до того, как я был осужден, и мы встречались в коридоре, она просто называла меня по званию. И вдруг меня осенило. Я же стер записи о своем осуждении из серверной, и компьютер автоматически восстановил меня в звании. Я подошел к дверной консоли с некоторым удовлетворением. «Голосовая метка: Лейтенат Эвери Нюланд. Пароль: How now brown cow». (что-то вроде: насколько сейчас коричневая корова, прим. перев.). Один из закоренелых преступников в задней части нашей группы громко заржал, и я почувствовал, как покраснели мои щеки. – Ну, чего? Мне нравится этот ритм. Глава восьмая – Уверен, – ответил он. – Херби не даст нам погибнуть. Херби был сумасшедшим, но я доверял Моргану, а это значило, что я доверял и сумасшедшему. Мы были на одинаковом расстоянии от двух позиционных двигателей. Чтобы достичь одного, нужно пройти через Центр посетителей, и я был уверен, что там располагался лагерь Килкенни. Я не одобрял идею Релика прокрасться прямо под носом у капитана Псов Сверхновой и его людей, плюс ко всему, Килкенни пугал меня до чертиков, так что я вычеркнул этот двигатель из списка. Чтобы добраться до второго двигателя, мы должны были пробраться сквозь разрушенную летную палубу. Это место первым пострадало от атаки пиратов. Я не был уверен, насколько велики там разрушения и остался ли там вообще воздух, поэтому озаботился снаряжением для открытого космоса перед тем, как мы ввели код, дающий туда доступ. В конце концов подъемник остановился, загорелся индикатор, сообщающий о том, что в шахте пробоина. Отжав дверь, мы услышали свист воздуха, улетучивающегося в бездну космоса. Мы находились между двумя уровнями. Прочитав лишь нижние части букв надписи на одной из стенок шахты, мы узнали слова «командная палуба». Мы прибыли на место. Забросив свое снаряжение в широкий проем, мы один за другим проникли на командную палубу. Прежде я бывал здесь много раз, но слышал учащенное дыхание некоторых бывших заключенных. ОТССР-4не являлась военным судном, с ее тесными ограниченными пространствами. Командная палуба выглядела, скорее, как этаж офисного здания. Блоки видеоэкранов по всем стенам, большинство из них повреждено взрывной декомпрессией. Осколки прозрачного плексигласа плавали в пространстве при нулевой гравитации как капли замороженного дождя. Радуга играла на стене, когда лучи от ближайшего солнца проходили сквозь зазубренные осколки в одной из стен. Зайдя на палубу и чувствуя легкое притяжение моих магнитных ботинок с каждым шагом, я услышал свист голоса Моргана по рации. – Это оно? Кучка кабинетных крыс управляла целой станцией? Голос Релика тоже звучал обиженно: – Это кофемашина… – он раздраженно стукнул по прибору и отправил его в полет, тот крутился вокруг оси и разбрасывал кристаллики замороженного кофе и сливок. – Понял. Не обращайте внимания на человека за занавеской, и все такое. Теперь идем? Я прошел мимо отверстия в стене и остановился. Клочок голубой ткани от чьей-то униформы зацепился за скрученный металл. Рядом вращались замороженные фрагменты плоти, составлявшие когда-то тело. Я быстро отвернулся до того, как узнать, кто же это был. Избегая близкого контакта с зазубренным корпусом, я выглянул наружу. Уже была видна выпуклая форма двигателя. Вовремя повернувшись, я увидел, как Флинт нажал на клавиатуру тыльной стороной ладони. – Эй! – сказал я слишком резко, и быстро сменил тон, вспомнив, с кем разговариваю. – Может это и выглядит, как пол офисного здания, но это нервный центр Орбитальной тюрьмы сверх строгого режима. Охранная система на месте. Очень опасная охранная система. Помните?.. ОЗИ не ведет переговоров с террористами. Я видел лицо Флинта сквозь купол его шлема, но не так хорошо, чтобы оценить его выражение лица, но он убрал руки. Внезапно радио пискнуло, и красный огонек зажегся внутри моего шлема. – Что ты сделал? – быстро спросил я Флинта. Он пожал плечами. Глубокий голос, возникший из статических разрядов, голос со слегка искаженным произношением, как будто рот, произносивший эти слова, работал неправильно. «Обитатели ОТССР-4, я очень разочарован вами». – Это Килкенни, – сказал голос Релика. – Я знаю. Заткнись. «Я надеялся, что среди вас найдется человек, который поднимется над своими товарищами, но этого не случилось. Естественный отбор, кажется, медленный и утомительный, так что я дую в трубу и объявляю конец света. Если Мартин Браунинг не примет свою смерть как человек, то с моей помощью он умрет как собака». Внезапно поднялась секция пола, отбросив Релика. Магнитные ботинки задержали его на секунду, потом отщелкнулись, отправив его во вращающийся неконтролируемый полет. Так как мы все смотрели на него, никто не заметил ствол оружия, появившийся из-под панели, отправившей его в воздух. Может быть, это Килкенни активировал защиту тюрьмы, а может быть, это тычки Флинта в клавиатуру привели колеса в движение – я не знал. Как только я опустил глаза, чтобы найти кнопку передатчика, то увидел ствол, вращающийся и отслеживающий Флинта. Выстрел был невероятно быстрым, и я не увидел рану с того места, где находился. Нижняя часть тела Флинта была зафиксирована к полу магнитными ботинками, но верхняя стала крутиться. – Нужно идти! – заорал я, схватил плавающую в воздухе кофемашину и запустил ее в турель, надеясь, что та начнет отслеживать появившуюся цель. Морган развернулся и точно знал, куда смотреть. – Пошли, пошли! – он выстрелил несколько раз, но оружие, которое теваринцы оставили нам, было не из лучших, и не смогло пробить броню турели. С ослепляющей скоростью турель повернулась вверх и выстрелила по кофемашине три раза, не оставив от нее ничего, кроме кучи обломков. Я достиг подъемника, забросил свое оружие в узкую щель и протиснулся следом, скорчившись между двумя полами. Мои ботинки прищелкнулись к полу магнитными захватами, что позволило мне отползти, пропустив Моргана, протиснувшегося за мной. Вместе мы втянули еще пару человек в подъемник. Когда все стихло, я рискнул и выглянул через край пола. Три тела в простреленных скафандрах крутились в воздухе на командной палубе. Турель повернулась ко мне, и я чуть не обнаружил себя смотрящим прямо в ствол. За один краткий миг до этого я присел и нажал кнопку «вниз». Глава девятая Их было около дюжины на маленьком пятачке, примерно в десяти метрах под нами. Пираты носили скафандры, принадлежащие дюжине разных армий и даже относящиеся к различным периодам времени.Некоторые даже были собраны из частей скафандров, когда-то принадлежавших разным расам. Многие костюмы были грубо закрашены черной краской, похожей на смолу, из-под которой изредка проглядывал родной цвет скафандров. Немногие из Псов носили шлемы, предпочитая выставлять на показ свои замысловатые стрижки, в основном варианты ирокеза, за исключением длинных,заплетенных бакенбардов и татуировок на шеях и лицах. – Я застрял. Голос принадлежал Пайку, нашему «мастеру слова». – Не паникуй, – сказал кто-то громким шепотом. – Я не паникую, я просто застрял. Я оглянулся на Веса Моргана. Тот поднял брови, а затем посмотрел вниз в воздуховод. Я услышал несколько бодрых глухих ударов. – Пни меня еще раз – и я прострелю тебе задницу. – Пайка было трудно разозлить, но я услышал поднимающуюся ярость в его голосе. Громкость голоса также возрастала, и мой взгляд с опаской впился в решетку доступа. Псы Сверхновой были шумной группой, но один из них, с окладистой бородой и растрепанными черными волосами наклонил голову и посмотрел в нашу сторону. – Заткнитесь, – прошипел я. – Может, оставим его? – спросил Релик. – Вы меня не оставите. Высказывание Пайка было окончательным, угроза осталась невысказанной. Казалось, что они оба не собирались сбавить тон. Фактически, препирательства становились все громче. Бородатый пират встал и стал прогуливаться в нашу сторону, расслабленно держа винтовку одной рукой. – Последнее предупреждение, парни. Успокойтесь. Было тесно, но я сделал, что смог, для того чтобы попасть на другую сторону канала за пределы видимости. Он был достаточно далеко под нами, и, таким образом, угол помогал мне остаться невидимым. Я не хотел, чтобы пират заметил какое-то движение. – Освободите меня. Я не хочу помирать здесь. – Я услышал звук трущегося алюминия и стук, когда Пайк пытался выкарабкаться. Кто-то чертыхнулся, и вдруг раздался тревожный крик от пирата под нами. Раздались выстрелы, и пули высекли искры из стен канала у Центра посетителей. Дырки от выстрелов выстроились в линию, идущую от нижнего угла к крыше, чуть выше моей головы. Позади меня Пайк начал паниковать и вцепился в Релика, отчаянно пытавшегося отбиться от него. Морган, наиболее опытный из нас, притаился у стенки воздуховода неподалеку от меня. – Нам надо убираться отсюда! – Как? – переспросил я. – На локтях и коленках? Из нас сделают решето, не пройдем мы и пары метров. – Придумай что-нибудь! Морган оторвал винтовку от плеча и повернул ее таким образом, чтобы ствол был направлен по диагонали вниз. В таком положении оружие еле вмещалось в канал. Он зажал спусковой крючок и позволил отдаче увести оружие в сторону, в то время как винтовка изрыгала пули. Я услышал крики, идущие снизу, и затем ответный огонь. Мы сидели согнувшись. Нужно было убраться отсюда, и быстро. Однажды, когда я был на грани поимки с контрабандой, я ушел через тоннель, и сделал это, включив пожарную сигнализацию. На потолке над нами была целая куча проводов. Я вытащил из пояса скафандра маленький нож и зачистил два провода, пользуясь тем, что скафандр изолирован. Соединив их вместе, я получил только кучу искр. Быстро зачистил другой провод и прицепил его. Теперь свет начал вспыхивать, и где-то недалеко включилась сирена. Самый легкий способ погасить огонь на космическом корабле – это подавить его холодным вакуумом космоса. Металлические пластины, опускающиеся на решетки, запечатывают их так плотно, как только возможно, и на дальнем конце туннеля зажигается маячок, сигнализирующий о том, что внешняя дверь открыта. Тотчас же воздух вокруг нас заревел, и я почувствовал, как меня уносит вместе с ним. Скафандр чиркал по металлу, когда меня било о стены и потолок. Я был в космосе. Звездный ландшафт вращался вокруг меня, и в поле зрения снова появилась станция. Я услышал свое громкое дыхание, когда осознал, что падаю на планету с высоты тысяч километров. Периферическим зрением я засек металлическую антенну и вцепился в нее рукой. Хватка была такой крепкой, что мне чуть не выдернуло руку из сустава. Возникла голубая вспышка, и я вслепую попытался за что-то там ухватиться. Каким-то чудом поймав руку Моргана и крепко удерживая ее, я подтянул его к антенне рядом с собой. Морган,чувствующий себя в космосе намного лучше меня, использовал момент и прицепился магнитными ботинками к антенне. Другое тело пролетело, вращаясь, в нашу сторону, и я услышал вопль по радио. Морган вытянулся, но его рука попала на бедро Релика, и оттолкнула его от нас. Не упуская ни секунды, он сунул конец своей винтовки мне в руку, оттолкнулся от моего колена и кувыркнулся через голову. Его ноги коснулись скафандра в районе груди, и магнитные ботинки прицепились к металлопластику. Я почувствовал громадное усилие на винтовке, и в один момент она натянулась между нами как пуповина. Затем натяжение ослабло, и я смог подтянуть их обоих к антенне. Следующий скафандр был окружен облаком красных и голубых кристаллов, и, когда он повернулся к нам, я увидел несколько больших дыр в груди, больше не сдерживающих внутри воздух. Для Пайка было все кончено. – Нюланд, – сказал голос Моргана по рации, – у нас проблема. Релик был подстрелен. Пуля не попала в него, но оставила большую дыру в костюме, через которую воздух улетучился в пустоту. У меня не было заплатки, но также и не было времени, чтоб наложить ее. Глаза Релика были широко открыты и полны паники, когда он отчаянно пытался собрать и запихать обратно в костюм вылетающие кристаллики воздуха, но безрезультатно. Индикатор температуры быстро опускался, и рисунок вен на его щеках побагровел. Я хотел сказать ему что-то успокаивающее, но вспомнил, что знаю о нем только одну вещь – как он был близок к тому, чтобы убить нас ремонтным пистолетом при нашей первой встрече. Не придумав ничего лучшего, я крепко стиснул его руку и прошептал, что все в порядке. Снова и снова. Все в порядке. Его щеки и нос почернели, а легкие пытались поймать воздух, которого не было. Он нашел меня глазами и смотрел, время растянулось до вечности. Не знаю точно, в какой момент жизнь покинула его. Я не уверен, что вы можете представить себе такое. Морган и я спрятались с другой стороны топливного бака трастера, когда близко к корпусу пролетело пиратское судно в поисках выживших. Две коротких вспышки означали, что они нашли тела Релика и Пайка. Это была кремация самого жестокого рода. Мы прождали несколько часов перед тем, как просигналить Конисеку привезти истребители и транспорт. Как только они покинут безопасное место грузового трюма С, у нас будет всего несколько минут для заправки перед тем, как они будут засечены пиратскими приборами. После этого каждый сам за себя. Глава десятая Стоя на внешней обшивке станции ОТССР-4, я понял истинное значение выражения «легкая добыча». Мы не просто дозаправляли истребитель, а выкачивали топливо из одного позиционирующего ускорителя станции и использовали его для заправки двух истребителей и танкера, который Хершел Конисек вел вокруг корпуса станции с грузовой палубы С. И прятались мы не от обычных врагов,а от Псов Сверхновой – группы пиратов, возглавляемой капитаном Мартином Килкенни, людоедом, угрожающим сожрать всех заключенных на станции. В первую очередь мы заправили истребители, и Вес Морган повел Хорнет по широкой дуге в надежде отвлечь Псов от нашей заправочной операции. Я сел в Катласс. Хотя прошло немало времени с того момента, когда я в последний раз летал, я все равно помнил все навыки. Ускорение, положение, контроль оружия. Проверка. – Одна цель, снизу, на двенадцать часов, – сказал Конисек из танкера. Я посмотрел на 12 часов, затем вниз. К несчастью, одиночный истребитель Псов Сверхновой каким-то образом заметил нас,несмотря даже на то, что мы прятались у стены станции. – Я им займусь, – сказал я, запуская истребитель. Предполетное меню высветилось на интерфейсе корабля, но я пропустил его и направил Катласс от станции. – Мне нужно примерно двадцать минут, – сказал Конисек по радио. Я вздохнул – с тем же успехом он мог попросить и день. Не думаю, что мы располагаем даже этими двадцатью минутам Пес Сверхновой не казался особенно обеспокоенным, когда я направил к нему свой корабль, и из приемника донеслось приветствие. Думаю, после третьего дня их осады пират был сбит с толку появлением неизвестного корабля. Летная палуба была разрушена, а вместе с ней и два действующих истребителя станции. У Пса не возникло и мысли, что мы починили два законсервированных истребителя, находившихся на складе дольше, чем я был на станции. Нельзя было дать ему шанс поднять тревогу. Я быстро переключил щиты вперед и врубил максимальную скорость. Инерция вдавила меня в кресло с такой силой, что поле зрения померкло по краям. Как только я услышал сигнал сканера о захвате пирата, я зажал гашетку. Несколько выстрелов осветили пустоту, вызвав небольшие взрывы на крыле и корпусе вражеского корабля. Вторая очередь вызвала яркое мерцание. До этого он экономил энергию, но теперь включил щиты, его ускорители выбросили пламя, и он нырнул вниз к станции в поисках укрытия. Я вильнул влево, вращая мой кораблик, чтобы преследовать его и не отстать. Сгустки энергии ударили в его щиты. Пират крутился вокруг антенны, держась к ней очень близко, и быстро попал в мое поле зрения. Я зажал гашетку, разрушая антенну. Мои щиты вспыхнули неярким голубым цветом, когда фрагменты металла разлетались вокруг спустя какое-то время. Когда все рассеялось, около пятидесяти процентов энергии моего дряхлого кораблика было истрачено, вот так. Теперь мы были близко к корпусу, так близко, что я мог видеть маленькие квадратики света, что были иллюминаторами станции, пролетавшими мимо. Я поддал газу, отлетев от станции, потом развернулся и снова быстро полетел к ней. Инстинктивно мой противник повернулся, и его щиты царапнули ОТССР-4, ярко вспыхнули на несколько секунд и схлопнулись. Мой следующий выстрел превратил его в шар огня, который рассеялся так же быстро, как и возник. Я уменьшил скорость и подошел ближе к станции. В тот момент я был один, но мое радио до сих пор шипело упорядоченными разрядами статики, похожими на слова. Забавно, я сменил волну и поймал звуки перестрелки. Крики перемежались частым стуком стрельбы. Псы Сверхновой неподалеку атаковали кого-то на станции, создав им большую проблему. Я не мог представить, кто же мог оказывать такой уровень сопротивления после трех дней осады. Оставшиеся охранники были мертвы, те же, кто пытался сбежать в спасательных капсулах, были расстреляны пиратами. Внезапно мое сердце замерло. Фактически, существовала одна группа, которая была до сих пор вооружена и организована. К тому же, это они украли наше оружие. Я нажимал на кнопки передатчика, подводя истребитель настолько близко к станции, насколько осмеливался, и пытался засечь ее позицию с помощью триангуляции, используя увеличивающиеся и уменьшающиеся всплески статических разрядов. Я сказал «ее,» хотя группа, которую я отслеживал, и была, без сомнения, теваринцами. Фактически, я пытался найти их единственного гостя, Кейлу Вайрик. Моего врача. Под этим углом я видел один иллюминатор станции, освещаемый нерегулярными вспышками. Приборы не показывали наличия кислорода, что означало, что эта часть станции была продырявлена. Как бы то ни было, сражающиеся были в скафандрах. Я рискнул выйти на связь. – Кейла? Звуки битвы лишь немного утихли, но мне показалось, что я слышу ее голос откуда-то издалека. Этой надежды, по большей части самообмана, шутки воображения, было для меня достаточно. Легким движением я развернул корабль носом к станции. Теперь я был так близко, что видел происходящее сражение через иллюминатор станции. Одна сторона была одета в разномастные скафандры,покрытые краской, похожей на смолу. Другая сторона – в красные и голубые скафандры персонала станции. Но это был не персонал, это были теваринцы. – Дорогой Юсаф Асари, – позвал я по радио. – Я советую тебе отвести своих людей назад. С любовью, Пацан-Который-Никак-Не-Заткнется. Несмотря ни на что, я заметил одного человека в красном скафандре, который поднес руку к уху через шлем, а затем посмотрел в иллюминатор прямо на меня. Это должно было быть впечатляющим зрелищем. Массивный Катласс с язычками пламени, периодически вырывающимися из расположенных по всему корпусу маневровых двигателей, всего лишь на расстоянии нескольких метров от окна. Он развернулся и махнул рукой, отзывая своих людей. Я позволил кораблю продрейфовать немного влево. Мой наводящий компьютер не обнаружил «людей», так что я вручную направил орудия на черные скафандры и открыл огонь. Первый выстрел раскалил корпус добела, второй разметал расплавленный металл в толпу пиратов. У них ушло несколько секунд на то, чтобы распознать источник новой атаки, и за это время я успел проделать большую дыру в корпусе и ополовинить их число. Некоторые беспорядочно стреляли в ответ из ручного оружия, урон от которого легко поглощался моими щитами. Поработав маневровыми ускорителями, я слегка повернул мой кораблик и продолжил шквальный огонь. Спустя недолгое время пираты побежали, спасая свои жизни, и теваринцы вскинули свои кулаки в воздух. Но я еще не закончил. Вырубив щиты, я слегка повернул истребитель. Используя только маневровые ускорители, направил Катласс в проделанную в корпусе дыру. Зазвучали сигналы о возможном столкновении, и я сосредоточил все внимание, особенно во время приземления, на индикаторе, показывающем мое положение относительно станции. Скоро я был внутри, зависнув в середине отсека, где так внезапно закончилась битва теваринцев с пиратами. Было очень трудно удержать нос моего истребителя на позиции, но я выровнял его и направил орудия на Юсафа Асари и группу в красных скафандрах. – Ты знаешь, чего я хочу, Асари, – сказал я по радио. Теваринец опустил кулаки в замешательстве. Некоторые подняли ружья на изготовку, но остальные понимали бессмысленность этих действий и смотрели на лидера. Я направил истребитель на него. – Я уже говорил тебе, что без нее не уйду. Время тянулось медленно. Я начал потеть. Теваринцы – не пираты. Может, они и совершали незначительные правонарушения, но все знали, что их отправили на ОТССР-4 вместо местной тюрьмы потому, что они были «не тоговида». Асари знал, что я не стану в них стрелять. Но, может быть, он оценит мой риск. Он был, в конце концов, теваринцем, которого арестовали за то, что он говорил от имени своих людей. Я говорил от имени моих. – Вес Морган такой человек, которому нужен стимул, чтобы сдержать обещание, – сказал Асари. – Но ты, однако, показал, что держишь слово даже большой ценой для себя. С тобой мне не нужен заложник. Забирай ее и сделай то, что обещал. Маленькая фигурка в красном скафандре отделилась от теваринцев и быстро пересекла разделявшую нас дистанцию. Я открыл дверь грузового отсека, и она забралась внутрь. Кейла заняла место навигатора, и я восстановил давление в отсеке, так что она теперь смогла снять шлем. Мгновением позже я почувствовал ее руку на моем плече. – Я знала, что ты вернешься за мной. По какой-то причине я почувствовал комок в горле. Проглотив его, я сделал глубокий вдох, дотянулся до нее и сжал ее руку. – Все в порядке, – сказал я через минуту. – Держись. Придется протискиваться. Я потыкал в кнопки и услышал свист маневровых двигателей, когда корабль начал медленно дрейфовать в сторону. – Эвери, – позвала Кейла. Ее голос прервался, как будто она пыталась вернуть голосу спокойный тон. – Что? – Эвери! – Ну что?! Я почувствовал встряску корпуса, и индикатор повреждений начал мигать. Дернув ручку управления назад, я попытался скомпенсировать внезапный импульс, но было слишком поздно. Мы дрейфовали вперед. Одно из орудий турели зацепилось-таки за корпус станции, и было повреждено. Искры полетели из поврежденного орудийного крепления, потом их стало больше, орудие оторвалось и кружась улетело от нас. – Псы Сверхновой вернутся и принесут тяжелое вооружение, – сказала Кейла. – Они опять начнут стрельбу. Мы еще не расчистили корпус, и места для поворота было недостаточно. Я вцепился в одну из стоек кокпита и вжался в кресло, крепко держась, когда мы получили удар. Толчок закружил нас и вынес в дыру корпуса станции. Я проигнорировал все остальное и врубил щиты на полную, а затем вывел нас в пустоту космоса. Оценив повреждения от столкновения с ОТССР-4, я понял, что корпус был был испещрен шрамами и отметинами с двух сторон, двигатель получил незначительные, косметические повреждения. Большевсего тревожило отсутствие орудия. Это было нейтронное оружие, одно из пары установленных на турели, и я боялся стрелять из оставшегося, опасаясь короткого замыкания или электрической неисправности. Придется полагаться на орудия, установленные на крыльях, и на лазер на носу. Радио пиликнуло передо мной. Это был Морган. Кейла тоже это услышала. – Не отвечай. Я посмотрел на нее. Моя рука зависла над кнопкой радио: – Почему? – Тебе кое-что нужно узнать. Глава одиннадцатая – Ты уверен насчет этого, Эвери? – спросила Кейла. – Нам всего лишь нужно сказать Килкенни, что Морган и есть Мартин Браунинг, и он позволит нам уйти. – У нас нет выбора, Морган нужен нам самим, чтобы прорвать блокаду. Разберемся с Браунингом по ту сторону прыжковой точки. Мое бормотание шепотом «...если мы сможем сделать это» ничем бы не помогло. Скопище основных сил Псов Сверхновой осталось далеко позади нас, но два допотопных истребителя против трех современных кораблей и бронированного грузовика – это была не лучшая ситуация.Кроме того, на дальнем радаре маячило несколько каких-то подозрительных пятнышек, о которых я предпочитал не думать. Я запустил двигатели Катласса. Наш истребитель был сконфигурирован для погони за сбежавшими заключенными, и я знал, что нужно следить за энергопотреблением, но увеличенная скорость давала мне большое преимущество в бою. Зайдя по широкой дуге, я надеялся, что три истребителя полностью сосредоточились на Моргане и не заметят, как я подхожу к ним с шести часов. Избежав их внимания, я включил ускорители на полную и помчался к ним. Один из истребителей разлетелся после всего нескольких попаданий, остальные я поцарапал. Я свернул влево и преследовал одного, заметив, как Морган преследует другого врага. После того, как мы прикончили их, он встретился с танкером и начал дозаправку. При попытке вызвать его по радио я обнаружил, что канал все еще открыт. Я попытался вспомнить, какое же сообщение я посылал последним. Никто ничего не говорил во время боя. Кровь отлила от моих щек. Это были переговоры с капралом Смитом. Это значит, что Морган, да и все остальные на танкере слышали, как Кейла обозначила его как Мартина Браунинга. Моя рука зависла над кнопкой передатчика. У нас достаточно топлива, чтобы исчезнуть в глубинах космоса до того, как Морган погонится за нами. Мы сможем сбежать от него, если полетим сейчас. Я выключил передатчик и нажал на газ. – О, Эвери? – спросила Кейла с заднего сиденья. – Мы не подождем Моргана и Конисека? Я не передумал. Переключил щиты вперед. Это будет нелегким делом – проскочить мимо бронированного грузовика Килкенни в одиночку, но у нас не было другого выбора. Морган не позволит нам остаться в живых, потому что мы знаем его маленькую тайну. – Он знает, что мы знаем. – О, – пробормотала она. Я услышал, как она откинулась в кресле. Кейла всегда была умной, я уверен, она поняла, что случилось. Грузовик увеличился в размерах. Интерфейс корабля высветил его спецификации и подсветил зловеще выглядевший ускоритель частиц, который я видел на летной палубе. Грузовик был не очень маневренным, но он находился между нами и прыжковой точкой и имел достаточно вооружения, чтобы причинить серьезные проблемы каждому, кто попытается проскочить мимо. – Это будет непросто, – забеспокоился я, проверяя щиты. Внезапно грузовик пришел в движение и направился прочь от прыжковой точки. Но не по направлению к нам. «Привет, мой старый друг, мой старый заклятый враг» – сказал голос по общему каналу, который я распознал как принадлежащий капитану Мартину Килкенни из Псов Сверхновой. «Ты удивлен, что я знаю, кто ты такой, Мартин Браунинг? Ты носишь шкуру пиратского короля, но тот, кто скрывается под шкурой, принадлежит ОЗИ. Я съем твою плоть и натяну твою кожу, я самбуду править пиратским королевством вместо тебя». – Он все еще жив, так? – спросила Кейла. – Живее всех живых, – ответил я. – Капрал Смит, должно быть, продал Моргана Килкенни. Но есть и хорошая новость – теперь путь к прыжковой точке свободен. Но вместо того, чтобы рвануть туда, я сбавил скорость и лег в дрейф. Грузовик уменьшался в размерах позади нас. Он был явно очень мощным для одного истребителя. Моя рука потянулась к регулятору тяги, потом остановилась. Я барабанил пальцами по приборной панели. Глянул через плечо. Поглядел на конструкцию точки гиперперехода. Кейла не сказала ничего, даже не спросила, почему мы остановились. – К черту, – сказал я, развернулся и врубил ускорение на полную. – Ты все делаешь правильно, – сказала она. – Великолепно. Я рад, что мое оздоровление прогрессирует так хорошо, – я быстро оглянулся и немедленно отвел взгляд. Кейла была многим больше, чем мой терапевт. Я восхищался ей. Нет, намного больше. Я не знаю точного слова для этого. Или, по крайней мере, не хотел признаваться. Морган все еще дозаправлялся. Смит, должно быть, замедлил процесс, чтобы задержать его. Консоль Катласса засветилась сигналами, исходящими со стороны ОТССР-4. Килкенни нашел своих людей и сжимал сеть вокруг него. Обстановка накалялась, и очень быстро. Внезапно я услышал по рации выстрел и какую-то возню. – Все в порядке, босс, – сказал Хершел Конисек. Сумасшедший вернулся к жизни в очень подходящий момент. – Я знал, что могу положиться на тебя, Херби, – ответил Морган. – Шкала топлива заполняется быстро. – Затем последовала пауза. – Ты заблудился по дороге к прыжковой точке, Нюланд? – Да, но раз я здесь, мы можем и немножко прибраться, – сказал я, сосредоточившись на грузовике. Я стрелял в него, но тот даже не пытался уклоняться. Однако орудие, смонтированное сзади, открыло ответный огонь, и мы были вынуждены уворачиваться. Мы были быстры, но без ракет я не имел достаточно огневой мощи, чтобы сбить его щиты. К счастью, Морган отсоединился от заправочного шланга и отлетал от Конисека. Обладая теперь мощным ускорением, он снова был в битве. Внезапно меня отбросило от колпака со страшной силой. Звездный ландшафт вокруг меня вращался с дикой скоростью, и я обнаружил, что в нас попали из большого ускорителя частиц, стоящего наносу грузовика. Пока я пытался найти Моргана, она повернулась и выстрелила. Ручки управления не реагировали на прикосновение, консоль была мертва. Меня стиснул страх. – Кейла? – Все хорошо, – откликнулась она. – Немного потрясло, но я в порядке. Быстро осмотревшись, я отметил, что наши щиты сбиты, на корпусе образовались вмятины, но мы не теряли воздух, и реактор, хотя и был обесточен, казался неповрежденным. Может, это главный контроллер? У меня не было идей. – Чем я могу помочь? – спросила Кейла. – Я не знаю, – чертыхнулся я. Мой кулак опустился на приборную панель. Грузовик Килкенни развернулся от нас, фокусируясь на истребителе Моргана. Между ними завязалась перестрелка. Грузовик не двигался, а только вел огонь. Вместо того, чтоб уклоняться от выстрелов Моргана, он стоял на месте, и принимал попадания спокойно. Килкенни начал дрейфовать в нашем направлении. Я перезагрузил систему, и, когда она прошла цикл проверки, моя приборная панель вспыхнула и ожила. Оружие и щиты были отключены за исключением одного орудия, индикаторы которого то вспыхивали, то гасли. Это было орудие на турели, которую мы повредили, столкнувшись со станцией. Мы были так близко к грузовику Килкенни, что просто не могли промахнуться. – Давай-ка постреляем, – помолившись, я нажал на гашетку. Энергия ударила по грузовику, что вызвало яркую вспышку. Нас отбросило в кресла, и все потемнело, когда фонарь кабины поляризовался. Когда он вернулся к нормальному состоянию, мы увидели пробитый корпус грузовика, вращаясь удалявшийся от нас. – Я думала, мы погибли, – сказала Кейла с прерывающимся дыханием. – Нет. Пока. Еще. – ответил я, врубая ускорение и следуя за Морганом к прыжковой точке. Когда мы с ним поравнялись, два луча лазера вылетели из Хорнета, и внезапно мы остались без прыжкового двигателя. Затем по связи раздался голос: – А теперь без паники, но ты и твоя прелестная докторша останетесь в системе, пока мы улетаем, Нюланд. Не волнуйся, Псам Сверхновой нечего послать вам вдогонку. – Зачем ты сделал это? – спросил я. – Ничего личного. Только для того, чтобы вы не преследовали меня. Сейчас команда ОЗИ должна быть уже на пути к тюрьме. Они найдут вас раньше, чем вы истратите весь воздух, так что держитесь. Я уверен, что две воркующих пташки придумают, как провести время. Затем он нас покинул. Мы видели яркую вспышку его выхлопа, когда он прыгнул в гиперпространство. – Он назвал нас воркующими пташками, – заметила Кейла с намеком на любопытство. – А как ты, не…? – А как же насчет ухаживания за пациентами? – спросил я, глядя назад на нее. – Да, – сказала Кейла, немного приуныв. – Я думаю, это тот самый случай. Я отстранился от управления кораблем и осмотрел кокпит. Здесь было не так много места, но после того, что мы испытали, я был уверен – мы сможем что-нибудь придумать. Я приподнял бровь ишироко улыбнулся. – В таком случае, ты уволена. Перевод: Partizan Редактирование и оформление: H_Rush, Silver_One, Knigochey Оригинал
  13. Рассказы

    Особый закон Эпизод 1 Даже зная, что все может выйти боком, Гейтс вошел внутрь. Порой вмешаться в ситуацию – единственный способ ее уладить. Кроме того, вы же пытаетесь защищать свои ценные вложения. Если люди пронюхают, то ваши информаторы могут пострадать или быть безнаказанно убиты,цена за информацию для бедного рабочего станет чрезмерно высока. Он вздохнул и с трудом подавил желание перепроверить свое оружие. Датчик, установленный на потолке лифта, скорее всего, все записывал. «И если они достаточно смышленые, то у Тайгера Китти есть свой наблюдатель в сети, так зачем же тогда мне скрывать свои намерения?» Лифт скрипя остановился, раздражительно медленно открылась дверца, что Гейтс находил отражением общего благосостояния планеты и ее огромного населения, в основном состоящего из простых граждан. Нетерпеливо дернувшись в сторону, он скользнул внутрь маленького холла,такого же темного и промозглого, как и большинство жилых домов, в которых он побывал за весь свой пятидесятилетний опыт работы в подобных операциях. Линзы быстро адаптировались к полумраку, и Гейтс, наконец, смог разглядеть все приятные мелочи, которые он упустил из виду: отдающее вонью тело крысы рядом с аварийной дверью в конце холла, остатки стимуляторов и другие менее различимые вещи, засоряющие весь остальной участок гнетущего и безжизненного зала. «Нету часового? Не очень-то и умно. Поздновато, конечно, но все же я считал Тайгера Китти умнее». Гейтс прошел мимо двери и, прислонившись спиной к стенке рядом с ней, достал собранный в здешних краях дешифратор. Он ненавидел полагаться на местную непроверенную технику, однако в данном случае риск оставить электронную подпись, которая могла бы вызвать подозрение у следователей о внеземном происхождении данного устройства, был неприемлем. Ему не стоило волноваться – местные замки оказались менее надежными, чем сам дешифратор, который с легкостью справился со своей задачей, подержав Гейтса пару секунд у двери. Гейтс убрал прибор и достал пистолет. Дряблая дверь потрескивая открылась. С пистолетом в руке, он плавными движениями вошел внутрь и тщательно прочесал все углы в поисках потенциальных целей. Короткий вестибюль, проход влево к маленькой кухне и еще один проход по прямой. Он проверил кухню, которая оказалась полна зловония, грязи и пустых контейнеров с едой. Никакой опасности. Продвигаясь дальше, Гейтс вошел в гостиную. Женщина, слегка похрапывая, валялась задницей вверх на надувном матрасе в окружении того, что можно назвать дорогущей системой развлечения. Непрекращающийся гул плохо обслуживаемого утилизационного устройства выдал ему еще одного жильца и помог идентифицировать комнату в конце как ванную. Гейтс перешагнул комнату и прислонился спиной к стене. Дверь ванной распахнулась, его жертва вышла едва волоча ноги. Тайгер Китти выглядел получше на видео. Вскоре он будет выглядеть намного хуже. Гейтс нанес сильный удар в заднюю часть его колена. Китти завалился на консоль развлечения, тяжело ударившись головой об ее панель, тем самым активировав ее. В воздухе между ними пробежались результаты и турнирная таблица «Сатабола». Как только Китти перевернулся, Гейтс приблизился и нанес еще один удар прямо ему в лицо. Тайгер Китти рухнул на матрас, пробудив лежавшую там женщину от ее наркотических сновидений. – Чеа? – промычала она. – Анжелика шлет привет, – сказал Гейтс, двинувшись вперед и послав свой ботинок прямиком ей в пах. В поздней попытке защитить себя наркоманка свернулась калачиком и тяжело запыхтела. Тем временем Китти пытался избавиться от искр в глазах. Гейтс помешал ему, надавив пистолетом на его окровавленный лоб. – У меня есть деньги. – Бьюсь об заклад, это так. Но, к несчастью для тебя, дело не в деньгах. – Забирай наркоту! – Опять мимо, – ответил Гейтс, постукивая дулом пистолета по его лбу. – Чего ты хочешь тогда? – застонал Китти. – Понимаешь, ты жестоко избил девчонку в ту ночь, ты и твоя чертова подружка, – Гейтс лениво пнул наркоманку, выдавив весь воздух из ее легких. – Хорошенько вы ее, и все из-за того, что ей хватило смелости приобрести у тебя товар с рук, не более. – Получила по засл… – Гейтс заткнул его ударом рукоятки. Когда Китти пришел в себя, Гейтс продолжил свой рассказ: – Ладно, отодвинем в сторону неудачную практику ведения бизнеса, в котором вы избиваете платежеспособных клиентов. Лучше расскажи-ка мне, чего ты там вместо налички вдруг потребовал? Напомни-ка? – спросил Гейтс, заранее зная ответ на свой вопрос. Китти попытался открыть рот, но Гейтс тут же перебил его: – Ах, ну конечно, ты попытался затащить ее в постель вместе со своей обдолбанной подружкой, – Китти ответил только закрытием своего кровоточащего рта. – Эта девушка была единственной, кто сопротивлялась твоим домоганиям? Ее ответ «нет» должен был быть достаточным, но это тебя не остановило. А теперь ты прекрасно осведомлен о том, что у нее есть заботливые друзья. Друзья, которые будут ужасно разочарованы, есливдруг узнают о причиненном ей вреде, отказе в каких-либо услугах или даже неуважительном разговоре. Это досадная весть повлечет за собой еще один визит от меня или кого-нибудь такого же, как я. И поверь, больше не будет никаких вежливых бесед как эта. Наоборот, мало,что будет сказано помимо твоей мольбы о пощаде. Впрочем, и твое нытье вряд ли кто захочет слушать, тебе не церемонясь разнесут мозги в клочья. Я все доходчиво объяснил? – зло улыбнувшись сказал Гейтс. Китти судорожно кивнул, вытирая кровь с лица. – Скажи-ка, что мне не придется возвращаться в эту нору. – Не придется, – ответил Китти и харкнул кровью. – Это и твоей накачанной подруги касается, тебе ясно? – крикнул Гейтс, указывая свободной рукой на все еще мычащее, свернутое в клубок тело. Еще один кивок. «Слишком просто» – сказал внутренний голос. – Ты же не стал бы мне говорить просто то, что я хочу услышать, так? – Китти покачал головой, забрызгав кровью весь пол. – Что-то не верится. – Не знаю, что ответить на это, – Китти посмотрел в глаза Гейтса. Он прочитал в них гнев, это точно, но и присутствие малой дольки страха он тоже углядел. Гейтс пожал плечами: – Думаю, с вас хватит, – он повернулся к наркоманке. – Ей не помешала бы медицинская помощь. Китти направил взгляд на свою любовницу, а Гейтс тем временем попятился к двери. – Запомни этот разговор, – сказал он уже с порога. Китти в очередной раз кивнул. Гейтс вышел и направился к выходу, но не успел далеко отойти от двери, как тут же услышал суетливый шум внутри, сопровождающийся хлипким звуком босых ног. «Глупец. Мог бы отделаться только предупреждением». Зарядить свой дешевый пистолет и заорать сквозь слипшиеся кровью губы – это все, что Китти успел сделать. Гейтс, стоя на коленях возле двери, низложил его двумя точными выстрелами. Брызги крови и кусочки костей заполонили почти весь дверной проем. Сдвоенный луч когерентного выстрела расплавил колени дилера, сделав из них месиво обгоревших хрящей. Китти с дребезгом рухнул на пол, его тело по инерции скользило дальше, пока он не шлепнулся мордой об дверь квартиры на другой стороне холла. Недоуменно покачав головой, Гейтс направился к лестничной клетке. Крик наркоманки раздался сразу после того, как он захлопнул за собой аварийную дверь. Ему стало немного жаль ее, впрочем, у Китти еще был шанс выжить, если эта выскочка своевременно выйдет из панического состояния для звонка в службу спасения. Он быстро спустился с верхнего этажа и вышел на улицу. В эту пору на планете шел шестнадцатый час ночи. Улицы потихоньку возвращались в свое повседневное жизненное русло. Гейтс махнул рукой, остановив проезжающего велорикшу. – Езжай до Центральной Станции. В нескольких кварталах до станции Гейтс реактивировал свой Мобиглас, который тут же запищал, уведомив его о пропущенных звонках, включая звонок от агента Митчи Ода. Подавив вздох, он открыл канал с наименованием «Гейтс». Печать Агентства ОЗИ сменилась на неодобрительный взгляд агента Ода. – Где ты был, Гейтс? – Наслаждаюсь временной отставкой, припоминаешь? – Твоя отставка закончилась прошлой ночью, – тут же ответила она. Гейтс пожал плечами, скрывая свое удивление, и медленно произнес: – Это новость для меня. – Не была бы, держа ты свой Мобиглас включенным. Гейтс никак не отреагировал на ее откровенное хамство. «Она мне во внучки годится, не имеет и десятой доли моего опыта. Впрочем, с этим с ней не поспоришь». – Полагаю, ты звонишь не ради того, чтобы поздравить меня с восстановлением? – Нет, – ответила она, скрутив губы так, будто ее следующие слова были неприятны: – Однако, я должна официально уведомить тебя о восстановлении, для протокола. Уважаемый Арминиус Гейтс, Вы официально восстановлены в Вашей должности Специального Агента Правоохранительных Органов ОЗИ, со всеми почестями и привилегиями. – Большое тебе спасибо, агент Ода. – Была бы моя воля, этого бы никогда не произошло, – вскинув голову, ответила она. Гейтс снова пропустил ее слова мимо ушей, концентрируясь лишь на самом главном. Подозревая, что ему поручат скучную канцелярщину вроде проверки потенциальных гражданских подрядчиков, он спросил прямо: – Какое задание-то? – Гейтс и помыслить не мог, что она сможет выглядеть еще более разочарованной. – Ты возвращаешься к «Черному Ящику»: Особый Отдел запросил твое восстановление в должности. «Дом. Милый дом». Он не смог сдержать широкой улыбки: – Спасибо за информацию, агент Ода. Эпизод 2 Гейтс в последний раз оглядел свою крошечную квартиру. Проверив свой ограниченный ассортимент личных вещей и убедившись, что все при нем, он достал Мобиглас и сделал звонок в управляющую компанию, уведомив о том, что он оставил помещение. Бытовые проблемы решены. Гейтс открыл свернутую программу в Мобигласе и сделал еще один звонок. На экране появилось сердцевидное лицо улыбающейся Анжелики. Синяки, оставленные Китти почти исчезли. – Арми! – воскликнула она, глаза ее слишком сияли для полной трезвости, но не настолько чтобы он упрекнул ее в этом. – Рад что тебе лучше, Анжелика. Она кивнула, уловив его прохладный ответ: – В чем дело, Арми? – Я уезжаю по делам, оставляю тебя одну. – А кто же будет заботиться обо мне? – спросила Анжелика, мило нахмурив свои брови. – Продолжишь вести себя как мы договорились, все останется без изменений. – А сен.. – он тут же перебил ее, не хотел, чтобы она произнесла титул. – Все будет как прежде. Деньги будут поступать. Будь хорошей девочкой. Я буду на связи. – А как на счет других вещей? – спросила Анжелика, почесывая свой ушибленный глаз. – Все улажено. – Прям вот так, улажено? – Да. – Спасибо. – Небольшой тебе совет. Будь чиста, если сможешь. В ближайшее время меня не будет рядом, и помочь тебе разобраться с подобными проблемами я не смогу. К тому же, ты сама отлично понимаешь, эта дрянь плохо на тебе сказывается. Она замяла губу, посмотрела в сторону: – Я знаю… спасибо. – Береги себя. Он закрыл канал и убрал свой Мобиглас. Она либо займется своими проблемами с наркотиками, либо нет. В любом случае, Анжелика – хороший источник информации тайной жизни сенатора Йалдиса, будучи главной ее участницей. Гейтс бросил еще один взгляд на свою квартиру. «Два года, остался один рюкзак да пара новых активов: иногда полученных по бумажке, иногда наличкой. Неплохо конечно, но все равно не лучшее времяпровождение для старого агента, – он вздохнул. – Было бы хорошо вернуться в строй, вернуться эффектно!» Подобрав свой рюкзак, Гейтс вышел из квартиры. Через час он уже подъезжал к местной интендантской конторе Агентства, чтобы затребовать новый идентификатор для выделенного ему корабля. Парнишка за прилавком не сдержал улыбки, как только пропустил ключ данных через регистратор: – Эвенжер, обозначенный как А3301. Эта рухлядь ждет вас на взлетной полосе №2. Гейтс его проигнорировал и подписал новый идентификатор, затем направился к раздевалке. Пока он натягивал на себя форму пилота, нахлынули старые воспоминания и переживания. Довольным, чуть пружинистым шагом, он пошел к взлетной полосе искать свою «рухлядь». Гейтснашел ее по кодовому обозначению, нарисованному на хвостовой части и фыркнул. Ему захотелось вернуться и надрать зад тому сосунку-интенданту: А3301 – ранняя модель Эвенжера, но, во всяком случае, лет на десять моложе самого Гейтса. «Рухлядь, блин». Он пожал плечами и взобрался на лестницу. «Это было слишком долго» – подумал Гейтс, перебрасывая свой рюкзак через люк старого истребителя. Предполетная настройка прошла быстро, старые навыки дают о себе знать. Он отправил свой предполетный план«земля-орбита» и запросил разрешение на взлет. И то, и другое быстро одобрили. Гейтс робко оторвался от земли и немного поигрался с управлением, дабы почувствовать корабль. «Мдаа. Как же долго я занимал штабную должность, даже до своей длительной отставки». Гейтс поймал себя на улыбке, скривившей его губы. По сравнению с кораблями, которые он пилотировал в Особом Отделе, этот был дряхлым и неповоротливым, но А3301 все же будет его кораблем на некоторое время. Путь к «Черному Ящику» был длинным и более чем нудным. Потребовалось несколько переходов и пару остановок, чтобы привести в замешательство любого, кто попытается выследить его. Неровный черный астероид в отличие от остальных имел очертания ящика. Гейтс был одним из немногих, кто знал, что отнюдь не форма заставила Специальный Отдел так назвать это место – причиной была политика, согласно которой стирались черные ящики навигационного оборудования любого судна, натолкнувшегося на секретный объект. Защитная сеть, окружающая «Черный Ящик», отправила множество запросов на идентификацию. Долгое время единственным свидетельством удовлетворения протоколов безопасности был тот факт, что он не был до сих пор взорван на мельчайшие куски метала. Гейтсу прислали заданную траекторию полета, и он следовал по ней до самого последнего дециметра – некоторыми вещами лучше не пренебрегать. Он проник в черный блиндаж на темной стороне астероида и медленно пристыковался к стыковочному кольцу, которое было заранее расширенно под его космолет. Корпус затрещал, магнитный затвор крепко сжал его корабль, соединив его системы с аналогичными на базе. Гейтс усмехнулся, его сенсоры вырубились вместе c освещением еще до того, как стыковочное кольцо затянуло А3301 внутрь астероида. Сотрудникам Агентства в целом можно доверять, но институциональная паранойя – название местной популярной игры со спецагентами. Таким образом, даже если бы он и хотел, то никому не смог рассказать, какие корабли были в посадочном доке. – Агент Гейтс, добро пожаловать обратно в Особый Отдел, – прервал его мысли женский голос с мягко выраженным акцентом, который придавал ее словам приятный оттенок. – Я старший агент Вассер, ответственное лицо в этой миссии. Как только покинете свой корабль, следуйте синей линии, она приведет Вас ко мне. Я проведу инструктаж. «Отвечающий за миссию старший агент лично проведет мне инструктаж? Необычно. Вероятно, сперва хочет задать тон, поставив старую боевую лошадку на свое место». Настроив самого себя на сохранение характера, Гейтс собрал свой рюкзак, подождал, пока дверца люка не захлопнется, и затем последовал за светящимися линиями вдоль серии пустых пролетов, ведущими к люку, который открылся под весом его руки и показал находящуюся внутри маленькую комнату. Вассер сидела за столом, скрестив пальцы. Белокурые волосы, коротко подстриженные,дабы не мешались под шлемом или боевым костюмом. «Немного перестарались по краям, но все-таки довольно привлекательно». Выражение ее лица оставалось нейтральным даже после рукопожатия. «Прекрасная хватка. Давит несильно. Хороший знак». Гейтс улыбнулся: – Старший агент Вассер. Она указала на сиденье напротив стола: – Агент Гейтс. Надеюсь, путь сюда был не слишком тревожным? Он встряхнул головой. – Хорошо снова оказаться внутри кокпита. Она улыбнулась, впервые показав свои ровные белые зубы. – Вы наверняка расстроитесь, услышав о случившимся. – Сомневаюсь, но прошу, продолжайте. – Хорошо, - она ткнула пару раз по поверхности стола, вызвав этим серию файлов. Гейтс услышал писк Мобигласа, который уже получил копии для последующего обзора. – Трое наших агентов были убиты за последний месяц. Это сразу же насторожило его: – Почему не дол.. – он щелкнул челюстью прежде, чем закончил свой вопрос, не сразу осознав, почему об этом не узнал: если это были смерти агентов под прикрытием, выполняющих свое задание, то об их смерти не доложили бы ни по одному каналу, в котором агент в отставке мог иметь доступ. Она продолжила, будто он не сказал сейчас ничего глупого: – У нас уже есть команда, преследующая основного подозреваемого в одном из этих инцидентов, но я поручаю вам остальные два. По-тихому, как охотник за головами. «Интересно». Она с легкостью прочитала его, или же подумала, что объяснений было не достаточно: – Какие-то проблемы, агент Гейтс? Он пожал плечами: – Только то, что я не очень-то славлюсь своей «тихостью». Ее улыбка снова вернулась: – Нет, вы славитесь тем, что крушите все вокруг. Дело в том, что ваше участие в этой миссии нам только на руку. Никто, кроме вас, меня или агентов, с которыми вы контактировали, еще не знает, что вы в строю. – На счет Ода, она явно не восторге от меня… И этот интендант, зарегистрировавший мой корабль.. – Это мои проблемы. И все улажено. – Хорошо. Ее едва видимая бровь удивленно изогнулась: – Хорошо? И все? Он улыбнулся: – Если вы скажете мне, что Ода под контролем, значит это так. Аналогично и с тем ребенком, который заправляет складом кораблей. Вместо этого я бы лучше выслушал информацию о тех, кто считает, что может убивать наших людей безо всяких последствий. Она смотрела на него некоторое время, будто готовясь сказать что-то. Гейтс ожидал что-нибудь услышать, но Вассер ничего не сказала. Вместо этого она посмотрела вниз и вызвала изображение агента в униформе Академии. Агент Макс Наваби. Окончил Академию двенадцать лет назад. Последнее назначение: Таможенное Управление и Силы Правопорядка. Послан под прикрытием в Систему Корел для расследования, в связи с поступившими сведениями о работорговле. Операция считалась долгосрочной, и с ним держали связь до того момента, как его куратор потерял с ним контакт два месяца назад. Его тело обнаружили в переулке на Нексусе в прошлом месяце. Еще одна фотография выпускника: Агент Гэйдж Ноуэлс. Окончил Академию десять лет назад. Последнее назначение: Расследования, связанные с торговлей наркотиками. Послан на долгосрочную операцию под прикрытием на Нексусе, касательно торговли наркотиками вдоль систем Магнус-Нексус-Корел. Регулярно докладывал об операции, пока контакт с ним не был потерян два месяца назад. Тело найдено на Нексусе под грудой мусора. – Помимо места и времени, есть еще связи между этими убийствами? Она посмотрела на Гейтса и показала аутопсию обеих агентов. – Они никак не пытались скрыть факт убийства, и в обоих случаях использовалось одно и тоже оружие. – Совершенно одинаковое? – Абсолютно. Эпизод 3 – Значит, в обоих случаях орудовал один и тот же стрелок. Что-нибудь еще? – спросил Гейтс. – Наши аналитики полагают, что их расследование указывает на одну и ту же преступную группировку. Гейтс не смог сдержать сарказма в ответ: – В конце концов, наисложнейшая задача для аналитиков – контрабанда наркотиков и контрабанда людей, такие разные по сути вещи. Вассэр приподняла голову, выражение лица оставалось пустым: – Есть еще кое-что. За последние два года мы занимались расследованием необычайно скрытных преступлений, происходящих в районе систем Корел, Магнус и Нексус. Мы арестовали некоторых потенциальных стукачей под тем или иным предлогом и, как обычно, предложили смягчить им приговор и предоставить программу защиты свидетелей в обмен на их сотрудничество. Однако никто ни словечка не проворонил и не согласился на эти условия. – Кто-то раскололся в программе защиты? – спросил он. – Нет, мы бы сразу узнали об этом, – она пожала плечами. – В любом случае, кто-то заказывает свидетелей, одновременно держа в страхе своих подручных, утверждая, что их ждет та же участь, если они вдруг переметнутся. Сразу после этого наши лучшие источники стали быстро иссыхать, а те, что остались, жалуются на обострение конкуренции в наркобизнесе. «Безликие» – новая группировка, так их называют. – А какие-нибудь электронно-разведывательные данные или иные записи, указывающие на их существование, есть? Она покачала головой: – Совсем немного, и всегда от группировок, конфликтующих с ними, никогда изнутри Безликих. Гейтс приподнял бровь. Она кивнула: – Да, это необычно, я знаю. Именно поэтому мой коллега по расследованию дел с наркотиками отправил туда Ноуэлса. Почти та же история и с Наваби. – Кто-нибудь из них упоминал, куда они направлялись? – Вся информация есть в файлах, однако если коротко – нет, они мало о чем докладывали. Ноуэлс проник в одну местную дистрибьюторскую сеть, а Наваби в последней встрече с его куратором упомянул о собрании, которое должно было состояться на Нексусе. Но мы даже не можем подтвердить, был ли он на своих двоих, когда покидал Корел, так что… – Не можете? – Наши ресурсы в этом секторе иссякли, и если мы будем задавать слишком много подозрительных вопросов, тогда наши враги со временем узнают об этом, а нам только этого не хватало. Опять же, здесь ваша отставка и репутация окажется весьма кстати. – Это дезавуирование. Она кивнула: – Вы получите полное и публичное восстановление. Конечно, после того, как выявите виновника в этом деле. Иначе мне придется попросить вас остаться вне полномочий. «Вот оно – обещание о будущей славе для старой боевой лошадки. Или же тихое пастбище, если вдруг облажаюсь». – Какие-нибудь советы, где мне начать встряхивать деревья? – Нексус. Мы знаем, что оба агента были там, как бы кратко это не звучало. – Есть там хоть кто-нибудь, с кем можно обсудить положение дел? – Никого из тех, кому можно доверять, исходя из последних результатов. – Хорошие новости-то есть? Часть из них уже можно было прочитать в ее улыбке: – Только новый корабль для вас, а все остальные сведения по делу находятся в вашем Мобигласе. – Сколько у меня времени? Она встала: – Чем раньше, тем лучше… просто закройте дело, на ком бы ни были эти убийства. «Закрой дело без или с живыми подозреваемыми» – перевел Гейтс, вставая на ноги. – Есть, мэм. – Следуйте синей линии к вашему новому кораблю. Думаю, он вам понравится. Поблагодарив ее, Гейтс удалился. Из-за нехватки смотровых окон в «Черном Ящике» Гейтс не мог распознать, что ему там приписали, пока наконец не прочитал: «Ориджин Джампворкс» и выгравированной платиной на регистрационной табличке стыковочного кольца корабля – «325а». «325a? Не шибко ли жирно для меня? Хотя, думаю, я смогу сыграть богатенького охотника за головами, если будет надо». До абсурда напичканный оборудованием кокпит, который активировался, как только Гейтс ступил на борт, выглядел шокирующе после старика Эвенжера. Он установил систему корабля на проведение серий диагностик, пока изучал вооружение: целый комплект лазерного оружия «Омнискай VII» для ближнего боя и пара контейнеров с ракетами «Тэлон СБ». «Не слишком уж высококлассное для успешного охотника… напротив, почти идеальное». Гейтс выбрал один из нескольких тэгов 325’го и настроился на первый из предстоящих ему прыжков. «Мне следует заключить контракт с курьером или даже с двумя, чтобы отправить несколько сообщений, как только я отбуду – посмотрим, сможет ли кто-нибудь из моих источников нацарапать чего о происходящем». Спустя огромное количество прыжков и несколько разочаровывающих дней просиживая задницу в тени Нексуса, Гейтс ничего не добился, кроме чрезмерных посиделок в баре, пары косых взглядов местного шерифа, а также смутного подозрения, что ему надо хорошенько чего-нибудьрасхреначить к чертям для хоть какого-то продвижения в этом деле. Теперь Кэнтор – мелкий дилер, иногда и информатор, опаздывал. Гейтс был вынужден стоять под дождем, который был результатом безостановочной работы одного из гигантских терраформеров, до сих пор находившегося в активном состоянии на Нексусе для поддержания минимального уровня пригодной для дыхания атмосферы. Он протер свою лысую голову и устроился поглубже под ненадежной нишей рекламки какой-то химической компании, утверждающей, что имеет средство от его проблем. В большинстве случаев Гейтс просто ушел и позволил бы сопляку дилеру попробовать догнать его в любой другой день, но Кэнтор был единственным, кто проявил интерес в сбросе информации о Безликих и кого Гейтс вообще смог как-то разговорить. Даже когда он запросил невообразимую сумму за свои вести. Если малый дождик и несколько дополнительных минут были единственной наценкой за его донос, Гейтс с удовольствием заплатил бы. Таверны, игорные залы и бордели круглосуточно открыты для грузчиков, которые составляют основную часть населения Нексуса. Были еще несколько похожих местечек, где Гейтс мог получить достоверную информацию, но в каждом из них люди подозревали друг в друге доносчиков,посланных Безликими, опасаясь последствий, о которых боялись даже заикнуться. Гейтс чуть ли не восхищался интенсивной паранойей, созданной Безликими в отношении своих подопечных. Намного удивительнее то, что они поддерживали ее с малым количеством насилия: пока он ни разу не видел убийства на улице и даже не слышал о нем по «ВидКастс». Все это попахивает высокопрофессиональной группировкой, что наводит на вопрос: зачем убивать агентов? Обычно все заканчивалось только гибелью тихих коммерческих связей, когда Агентство закрадывалось в самую задницу обиженного предприятия и пробивало себе обратный путь так громко, насколько это возможно. «Будь эта операция более кровавой и менее масштабной, я бы просто начал вырубать их солдат на улице до тех пор, пока они не решат, что я действительно заноза в их заднице, и не придут за мной. А вот с такой крупной и развитой группировкой этот способ помог бы мнетолько хорошенько поджариться. С другой стороны, все продвигалось бы намного проще и быстрее, чем сейчас». Внезапно появившаяся тень отделилась от аллеи через улицу и с каждой секундой увеличивалась в размерах. Гейтс тут же положил руку на свое оружие, приготовившись отразить потенциальную угрозу. Тень постепенно перевоплотилась в молодую женщину, которую Гейтс не знал.Она остановилась в десяти метрах от него. – Охотник? – крикнула она, вглядываясь на него сквозь дождь. – Кто ты? – спросил он в ответ. – Никто, я здесь только для того, чтобы сказать – Кэнтор передумал, и ни о чем не желает говорить с тобой или с кем-то ни было еще. – Где он сам? – спросил Гейтс, сделав шаг вперед. Вместо ответа она резко обернулась в бегство. «Вот черт». Понимая, что у нее фора и глубокое знание местности, Гейтс дал ей уйти. Он повернулся и направился к космопорту. Нексус пока тупик, по крайней мере со стороны улиц. «Цепляюсь тут за чертову соломинку… но, возможно, Д’Ивуар или даже Зара с ее корпоративными контактами смогут нарыть что-то, – он вздохнул. – Черт побери, я надеюсь на это». Гейтс ждал своей очереди на взлет. Космопорт был сильно загружен даже в эту пору местной ночи. Судна, все различных типов и возрастов, выходили на поверхность для пересадки и загрузки своих трюмов товарами со всех систем. Пять прыжковых точек соединяют систему с близлежащими звездами, породив название – Нексус. Здесь громадный объем активной торговли, в последствии ставший причиной задержки Гейтса. Несмотря на то, что несколько прыжковых точек кишат пиратами, они все равно соединены с системами, кроме того, там есть вещи, за которые стоит поторговать. «Пираты». Слово, которое свободно дрейфовало в его сознании все это время, болтаясь в паутинах мысли. «Интересно, есть ли у Флота какие-либо сведения о Безликих? Ну да, прям сейчас любезно предоставят доступ к своим книжкам простому гражданину... Постойте-ка, Мо… как его – Морган! – имел связи с Контр-адмиралом или с кем-то похожим. Так он здесь где-то поблизости, где-то… – он постучал по консоли, напрягая свои мозги. – …Немо? Да, черт побери, Немо!». Акулья ухмылка. «Пора вернуть себе должок». Консоль запищала, уведомив о готовности к взлету. Гейтс оторвал 325-й от его платформы и плавно наращивал мощность, пока, наконец, не взмыл ввысь, успешно прорвавшись сквозь тонкие дождливые нити атмосферы и вязкую гравитацию Нексуса. «Эта выходка не оставит мне надежд на любой другой корабль». Планета удалялась позади него. Гейтс вызвал навигационный планировщик. Изучая все доступные варианты, он решил, что не будет прокладывать курс через Корел. Если он вернется туда и начнет задавать вопросы на Кореле IV, то какой-нибудь назойливый тип наверняка заметит,что он уже был недавно в этой системе. Вместо этого Гейтс выбрал прыжковую точку Таранис. Навигационная система начала обновляться и отобразила на весь экран янтарным цветом: «Внимание: вы выбрали звездную систему, в которой флот ОЗИ недавно зафиксировал высокий уровень пиратства. Хотите продолжить, или выбрать альтернативный маршрут?» Гейтс дотянулся до путьта и не задумываясь нажал на кнопку «Продолжить». Эпизод 4 Капитан торгового судна лишь усугубил свое положение, замедлив ход вместо того, чтобы попробовать проскочить мимо единственного корабля перед ним (расстояние между преследователями и кормой его корабля пока еще было внушительным). Но он принял решение сбросить скорость, хотя изменения курса хватило бы для сохранения безопасной дистанции от орудий пиратов. Ракеты трассировали между пиратом и его жертвой. Электромагнитный импульс повредил показания сенсоров Гейтса, когда первым же залпом пираты снесли слабенькие щиты торгаша. Несмотря на искаженные данные от сенсоров, Гейтс отлично понимал, что будет дальше: обреченному судну с помощью орудийного огня быстро выведут из строя двигатели и генераторы щитов и уничтожат любое вооружение, которое установил владелец. Гейтс почувствовал, что презрительно улыбается, осознавая противоречие. Охотники за головами редко брались за мародерствующих пиратов, предпочитая им одиночек, пока те отдыхали на планете, возможно, напились, и уж точно находятся вдалеке от пушек, способных уничтожить корабль охотника и вывести его из дела. Эта тактика была довольно практичной, и если агент под прикрытием ее игнорировал, то вызывал массу вопросов в отношении своей легенды. Если все корабли сохранят текущий курс и скорость, то менее чем через три минуты их траектории окажутся в зоне пуска ракет. «В таких инцидентах всегда остаются выжившие, и они непременно распускают слухи. Нельзя позволить им травить байки о том, как я ворвался в эту авантюру без гарантированной для себя выгоды». Активировался аварийный маячок торговца. «Глупо. Следовало просто сдаться, и тогда он бы потерял лишь груз. Для подобных случаев все равно предусмотрена страховка. А теперь пираты с тебя шкуру сдерут, буквально». Содержащиеся в экстренной передаче тэги идентифицировали корабль как T-XIII – один из самых дешевых грузовозов, курсирующих по торговым космическим маршрутам. Едва способные преодолевать прыжковые точки, они имеют гигантский трюм и минимальные требования к экипажу,что в совокупности делает их куском дерьма, который выбирают бедные торговцы. За две минуты до входа в зону поражения ракет запищала его тактическая панель. Грузовоз прекратил маневрировать. «Проклятье». Гейтс увеличил ускорение на двадцать процентов, уменьшив тем самым время сближения. «Может быть, своим появлением я спугну их». В своем 325-ом он прогнал сигнатуры всех противников через базу данных корабельных профилей. Тот, что сидел в засаде, и один из преследователей использовали Катлассы. Вторым преследователем оказался Катерпиллер – модифицированный грузовоз: большой, медленный и уж точно не чемпион по маневренности. Гейтс проверил тактическую панель, подготавливая ракетный снаряд для приближавшегося к нему Катласса, и удостоверился в положении остальных кораблей. Катерпиллер уже почти завис над грузовозом. Видимо, он использовал силовой луч, чтобы подтянуть торговое судно. Ожил коммуникатор: – Дружище, шел бы ты отсюда подобру-поздорову. «Вежливого пирата я отыскал. Вежливого и близорукого, не замечающего, на что он нарвался». Гейтс улыбался по мере сокращения расстояния между кораблями, и как только судно пирата оказалось в радиусе действия, он запустил подготовленные ракеты. Прежде, чем сенсоры отчитались пирату о своей находке, прошло некоторое время, на протяжении которого через коммуникатор продолжали поступать угрозы: – Я не собираюсь предупреждать тебя сно… – связь резко оборвалась на паническом крике пилота, как только тот осознал, что из охотника превратился в жертву. Среагировал он неважно, слишком рано применив контрмеры и дергая свой штурвал в разные стороны. Его нерешительные действия привели лишь к потере скорости. В итоге он сильно замедлился, все дальше отходя от своей поддержки, и вскоре сравнялся с самим Гейтсом. Гейтс выжал ускорение и вышел прямо на Катласс. Компьютер наведения радостно просигналил, что зафиксировал оставшиеся корабли. Если первый Катласс переживет парочку пущенных в него ракет, Гейтс прикончит его из орудий. Гейтс сменил курс и заложил вираж настолько крутой, что его противоперегрузочный костюм отметил маневр нервным миганием предостерегающих индикаторов. Мгновение он игнорировал их, выплевывая очередную пару ракет; обе устремились ко второму Катлассу. Гейтс направил рельсотрон на первый Катласс и разрядил в него очередь сверхскоростных снарядов. Ему не стоило беспокоиться. Обе ракеты из его первого залпа с легкостью сразили Катласс и его желторотого пилота: первый взрыв вывел из строя щиты, а через доли секунды вторая ракета взорвалась прямо рядом с кокпитом судна. Несколькими ударами сердца позже сверхскоростные снаряды, выпущенные из рельсотрона, врезались в боковую поверхность Катласса прямо перед машинным отделением, отправляя огромные куски брони и внутреннего оснащения в свободный полет. Выпуская атмосферу, подбитый Катласс вращался и уплывал в долгую темную ночь. Оторвав свой взгляд от этого зрелища, Гейтс заметил две несущиеся к нему яркие точки. Это были ракеты, которые послал второй Катласс. Гейтс выждал, пока предупреждение о ракетном ударе не стало жутко пронзительным. В последний момент он снова заложил крутой вираж и,применив контрмеры, вернулся к исходному вектору движения. Обе ракеты ударили по фальшивым целям, крохотные электронные умы были сбиты с толку. Сферы расширяющейся плазмы рассеяли черноту за спиной Гейтса, который уже в третий раз изменил курс, ударив теперь по тормозам. Он потерял след своих ракет, пришлось взглянуть на панель. Этот пилот был куда лучше. Скорее всего, полностью избежал взрыва одной из ракет. Его щиты только что вернулись в строй, и теперь этот Катлаcс маневрируя выходил на Гейтса с фланга и будто «молотом» пытался расплющить его о «наковальню» Катерпиллера. Гейтс выжал из своего 325-го максимальную скорость, взяв курс на Катерпиллер, дабы разобраться с ним и уйти до того, как Катласc успеет нанести своими пушками урон, достаточный для перегрузки его щитов. Оказавшись на значительном расстоянии, он бросил 325-й в «бочку» и до упора зажал обе гашетки. Когерентные лучи рассекли вакуум со скоростью чуть большей, чем у потока металлической шрапнели, но эту разницу смогла бы оценить лишь машина. В ответ «заговорила» турельКатерпиллера. Гейтс бросил штурвал вперед, затем резко дернул его влево и в тот же момент надавил педаль под правой ногой, а спустя мгновение дернул штурвал вправо. Ускорители взревели, отправляя 325-й вниз и влево, закручивая его в спираль, которая заканчивалась ниже Катерпиллера в его нынешнем положении. Теперь любые попытки оператора турели прицелиться были тщетны. Управление турелью требует тесного взаимодействия между пилотом и стрелком, чего эти подонки пираты обычно не практикуют. Гейтс задрал нос корабля и открыл огонь по брюху Катерпиллера, отстреливая куски брони и позволяя раскаленному металлу освещать окружающую темноту. Что-то плохо закрепленное внутри Катерпиллера определенно сломалось, и стоило Гейтсу уйти в сторону, как из направляющего корабль ускорителя, словно светящийся волдырь, вырвался купол огня. В тот же момент заорали предупреждающие сигналы щитов на корабле Гейтса. Катласс вступил в бой, несколько раз попав из своей лазерной пушки, как только 325-й замедлился. «Хороший пилот. Намного лучше своего ведомого». Он нажал кнопку коммуникатора и начал вещание, одновременно пытаясь стряхнуть Катласс: – Мне заплатят лишь за одного из вас, так что мне не нужны лишние жертвы. Если решитесь свалить – преследовать не стану. По щитам простучали еще несколько пушечных залпов. Добавляя скорости, Гейтс отправил свой 325-й в широкую спираль, выжимая из корабля и его компенсаторов все соки. Катлаcс преследовал, с каждой секундой отставая все больше, – может, маневренность у него и была на высоте, но вот с тягой вышел облом. В апексе новой петли Гейтс сменил курс на противоположный. Несмотря на компенсаторы, перегрузка навалилась с такой силой, что окружающий мир превратился в монохромную картину. Тяжело дыша и лишь усилием воли оставаясь в сознании, Гейтс выровнял нос корабля на Катлаcси снова вдавил обе гашетки. Щиты противника испарились под шквальным огнем лазерной пушки 325-го, а затем яростно молотящие боеприпасы рельсотрона пробили корпус судна. Пилот Катлаcса тоже был не промах: очередь его успешных выстрелов добила щиты 325-го, повредила пустой ракетный блок правого борта и разрушила броню по всей длине крыла. Когда Катлаcс пролетал мимо быстро замедляющегося корабля Гейтса, пришла передача от пирата: – Еще сочтемся. Гейтс развернул корабль, но стрелять не стал, поскольку пират продолжил набирать скорость и отступать. Сделка есть сделка, в конце концов. Тем временем Катерпиллер уже торопился покинуть пределы системы. Гейтс взял курс на грузовоз. Коммуникатор снова ожил: – Это капитан Чарльз Жу с корабля «Поцелуй Святой Клары». Будьте добры, назовитесь. – Арминиус Гейтс, охотник за головами. Пираты не вернутся. – Ох, хвала Будде. Далее последовало так много слезливых благодарностей, что Гейтс ощутил сильное раздражение. Потребовалось кое-что сделать, но, в конечном счете, капитану удалось вернуть в строй основные системы. Через несколько часов Гейтс сопроводил торговое судно «Поцелуй Святой Клары» до прыжковой точки в систему Немо, вежливо отказав капитану Жу в его сомнительных предложениях помощи капитана и его экипажа их спасителю. Эпизод 5 Удача конкретно отдохнула на Гейтсе за эту неделю. Сначала на 325-м после прыжка забарахлила электро система в поврежденном крыле, потом на единственной гражданской верфи на орбите Немо-3 заявили, что все ремонтные ангары уже заняты. Можно было бы приземлиться на планету и даже сэкономить в наземных ангарах, но вход в атмосферу наверняка добьет остатки и так дышащего на ладан оборудования в разбитом крыле, и тогда ему точно не хватит денег на ремонт. Гейтс задал кораблю высокую орбиту и послал сообщение Моргану с просьбой о встрече, после чего проверил почту. Курьерские корабли развозят электронную почту по системам и сбрасывают ее в локальные сетевые хранилища, где она дожидается получателя. Особой безопасностью тут и не пахнет, но если на почту падает достаточное количество спама, то вполне можно спрятать редкое важное сообщение, зашифрованное в каком-нибудь рекламном пакете или другом почтовом мусоре. Сухая шифровка Вассер и была спрятана в рекламе, прославляющей чудеса продления жизни Вселенской корпорации здоровья: «У нас ничего нового. У тебя?» Гейтс ответил таким же лаконичным: «Ничего. Ищу другой подход». Сине-зеленый шарик Немо-3 беззаботно крутился под Гейтсом, пока тот удалял ненужный почтовый хлам. Прокручивая сообщения, Гейтс нашел несколько полезных писем. Те его информаторы, которые все-таки ответили, ничего не знали о Безликих. Промолчавшие же и знать ничего не могли, потому что специализировались на политических вопросах. Коммуникатор мигнул, сообщая о входящем сигнале с верфи. Гейтс стукнул пальцем по кнопке приема: – Гейтс. – Сэр, ваш запрос на обслуживание 325-го был ускорен. – Ускорен? Кем? – Уважаемым клиентом нашей верфи: Джимми Морган передает, что должен вам. Гейтс пораженно выдохнул. Он не рассчитывал на столь приятные сюрпризы в этом расследовании. – Ну да. Хорошо. – Пожалуйста, проследуйте к ангару один-восемь по этому курсу. Гейтс скормил данные навигационному компьютеру и запустил корабль. Представитель верфи продолжил: – Примерная продолжительность ремонта составляет четырнадцать часов. Вы воспользуетесь челноком, чтобы спуститься на планету, или останетесь на борту станции на время работ? – Пожалуй, я воспользуюсь челноком. – Бесплатный билет на челнок будет ждать вас по прибытии. Следующий челнок покидает станцию в 17:15 по всемирному времени. Если у вас имеются дела на станции, то челноки отбывают на поверхность раз в час. – Спасибо. – Пожалуйста. Спасибо, что выбрали «Немонаутикс» для проведения ремонта и обслуживания. Через несколько часов Гейтс сидел за столом напротив коммандера Джеймса Моргана (в отставке) и заказывал лапшу у симпатичной официантки. – Рад тебя видеть, Гейтс, – сказал Морган после ухода официантки. – Взаимно, Морган. Как поживаешь? – Как дряхлый старик. – Ты младше меня на двадцать лет, – фыркнул Гейтс. – Не в возрасте дело, а в последствиях абордажей. – Я не девица, которую надо впечатлить, Морган. В скольких абордажах ты участвовал? – Ни в одном, - засмеялся коммандер. – То-то же. – Еще не уволился? Гейтс пожал плечами. – Вроде того, – легко соврал он. Морган это не агент. – Опять отстранили. Взял пару контрактов, чтобы не остаться на мели. – Контракты? Кого ищешь? – Мне нужна информация о новых криминальных группировках в этом районе Империи. – Новых, значит? – Да. – Чем занимаются? – Сбором обломков, контрабандой и пиратством. – В каких системах? – Корел, Нексус, Магнус, возможно еще в Кэткарте и Таранисе. – Слишком много систем, в которых они могут затеряться. Гейтс скривился: – Знаю. Стал бы я давиться тут этой лапшой и слушать твои выдуманные мемуары, будь у меня выбор? – Скотина. – Меня обзывали куда хуже и с большей фантазией, – ухмыльнулся Арминус. Морган кивнул. – Я поспрашиваю. – И все? – Я в отставке. Гейтс оскалился: – Не в первый раз. – На этот раз точно. – Эх, надо было мне тогда забрать тот маркер у Веги. – Эй, полегче, – поднял руки Морган. – Что-то я точно раздобуду. Я знаю, что должен тебе. Просто хочу сказать, что у меня больше нет прямого доступа. Кроме того, не желай я вернуть долг, я бы не организовал тебе ремонт. – Вот за это спасибо... Как ты вообще сподобился на такое влияние? – С Флота я уволился. Пенсия не самая большая, особенно учитывая алименты бывшим. Но мне повезло найти работу консультантом. Теперь хватает на бутерброд с двойным маслом. Гейтс кивнул: – Рад слышать, что ты устроился. Тем не менее, я угощаю. – Кто бы сомневался. Его Мобиглас пискнул, когда Гейтс подтвердил сообщение об окончании ремонта. Отвечая на звонок, Морган отошел от стойки и бармена. – Гейтс, есть секретка? – ровно спросил Морган. «Быстрый переход. Так и знал, что он ни разу не уволился, что бы там ни говорил». – Не получится. Только когда поднимусь на корабль. Перезвони в пять. – Заметано. Гейтс закончил возню с бумажками и двинулся в ангар восемнадцать. Могбиглас просигналил, когда он поднимался на корабль. Захлопнув люк, он перенаправил звонок в интерком 325-го. – Готово, есть секретка, – закинув шмотки в отсек, Гейтс начал переодеваться в летный костюм. – Хорошо. Ты был прав. Между пиратами в Кэткарте и Таранисе ЕСТЬ связь. Около года назад группировка, зовущая себя «Безликие», помножила на ноль пару пиратских кланов, а остаткам предложила корабли и оружие, если они не будут рыпаться и согласны играть по новым правилам. Подробности об этих новых правилах узнать не удалось. Только главное – молчать о том, кто получает деньги от Безликих. Наши источники сообщают, что отказавшихся от «щедрого» предложения больше никто не видел. – Смог узнать, кто эти Безликие или где их найти? – Похоже, что Корел-359 является командным центром их операций. Гейт запустил поиск на Мобигласе. – Это же мертвая скала, так? – Именно. – Дорого. – Дорого, зато абсолютная секретность. – Почему Флот их еще не выкурил? – Есть более важные дела. И я почти уверен, что кого-то в командовании хорошо подмазывают, чтобы Флот не смотрел в их сторону. – Черт. – Гейтс, не советую их искать. Судя по всему, это крутые парни. – Я и сам давно не салага. – Ну, попытаться ведь стоило? – Конечно, Морган. Спасибо за информацию, ты меня просто спас. Мы в расчёте. – Нет, Гейтс, я еще должен тебе. Удачи, – интерком погас. Через час Гейтс уже готовился прыгать к Корелу. Сообщение Вассер о его новом маршруте ушло еще раньше. Три дня Гейтс летел по баллистической траектории возле Корела-359, держа датчики в пассивном режиме. Этот бродячий астероид находился далеко от системы и еще дальше от проторенных трасс. Его необычная эллиптическая орбита сейчас проходила над плоскостью эклиптики.Так что секретность у базы хорошая, но за снабжение наверняка приходится отваливать бешеные деньги. Вокруг планетоида вращались несколько ледяных и пылевых колец, а также четыре меньших куска камня, создавая небольшие помехи. Но на таком расстоянии сигнатуру двигателей без проблем могли бы различить даже гражданские датчики. «Проблема же в том, что весь мой комплекс улучшенных датчиков не показывает вообще ничего. Ни единой засветки. Эти посиделки уже начинают напрягать. Еще немного – и я сам выбегу на орбиту. К черту». Гейтс включил сразу все – тягу с нуля рванул на 80% мощности, а датчики в активном режиме начали обшаривать окрестности. Минута шла за минутой, 325-й набирал скорость, а датчики получали все более четкую картину планетоида и его орбитальных спутников. «По-прежнему ничего...» Три сигнатуры вспыхнули на тактическом экране: две засветки спереди и одна по правому борту, рядом и чуть ниже траектории движения 325-го. На передних двух Гейтс нацелил ракеты, одновременно приказывая компьютеру рассчитать атаку, несмотря на то, что 325-й опозналего противников как пару Катлассов и Аврору. Агент изменил курс, отвернув от Катлассов, стараясь уйти от их огня, пока не разделается с более близкой Авророй. Компьютер наведения прожужжал о готовности, и Гейтс нажал кнопку запуска. Спустя миг тишины 325-й накренился, когда заработали двигатели зажатых в блоке ракет. «Тут они на предохранителе, а значит, не взорвутся, но кто-то же – внезапная уверенность окатила холодом с головы до ног – Морган! Значит, ускорил мне ремонт, чтобы вывести из строя ракетные блоки, да? Не надо было тебе верить». Блок радиоэлектронного подавления подал сигнал. Ракеты, со всех трех кораблей. Начав маневр уклонения, Гейтс проверил стрельбой лазеры и пушку. Все работают нормально, как и корабельные щиты. Если удастся пережить ракетную атаку, эти трое получат свое. Оскалившись не хуже старухи с косой, Гейтс вырубил тягу. «Берегитесь, волки, старый пес еще не растерял свои клыки». Эпизод 6 – Отвечаю на первый вопрос: ты на моем корабле. – Застучали каблуки, и она показала ему свой Мобиглас. – И на второй: я – агент Сибрук, Особый отдел. Вассер приказала прикрывать тебя. – Вассер? Сибрук щелкнула пальцами. – Сгреби мозги в кучу, агент, и вспомни: кто дал тебе эти координаты? Гейтс задумался. – Морган. Этот греб... – вспышка боли оборвала ругательство, когда он попытался выскочить из медотсека. Стекающий гель обнажил розовые пятна новой кожи, разрисовавшие его смуглое тело. Сибрук подняла руку: – Он получит свое, если действительно виновен, зато размышления привели тебя в чувство. Подумай об этом. «Не размышления, а злость. Она прочищает мозги лучше любой медицинской дряни». Гейтс откинулся назад в медотсек, оставив сверху только лицо. Несколько глубоких вдохов – и он смог говорить почти спокойно: – Я считал, что Вассер отправила меня на задание одного. – Одного. Мне было приказано сидеть тихо и наблюдать издалека, что я и делала, пока не убедилась, что никто не собирается подбирать останки твоих противников. Хороший был бой. Который ты выиграл, в определенном смысле. Гейтс узнал хищную усмешку, пробежавшую по ее лицу. Он сам часто усмехался подобным образом. Гейтс вздрогнул, увидев всплывшее перед глазами воспоминание: за разбитым фонарем кабины и потрескавшимся забралом шлема – пиратская Аврора, разваливающаяся под огнем единственной действующей лазерной пушки. – Я думал, что погиб. – Еще пару часов, и ты был бы прав. Тебя несло прямо на один из спутников. На данный момент твой 325-й разбит вдребезги, и ты заработал крио-ожоги периферийных нервов из-за пребывания в вакууме. Ничего, с чем бы не справился медотсек за пару часов. Мне удалось стабилизировать орбиту твоего корабля, но он еще не скоро сможет самостоятельно летать. – Морган за это ответит своей шкурой, – прорычал Гейтс. – После того, как скажет, почему сдал меня. – Я так понимаю, что ты говоришь о Джеймсе Моргане? – О нем самом. Похоже, ты держалась ближе, чем хотела Вассер, раз знаешь, с кем я говорил. – Я знаю его, потому что сразу после твоего отлета Морган заявился на орбитальную верфь, где ты ремонтировал корабль, в сопровождении весьма серьезных людей. – Серьезных, говоришь? – Ну, ты знаешь таких: сначала стреляют, потом думают, слишком внимательно смотрят по сторонам и готовы мать родную убить за пару кредитов. Моргана они тоже особо не жаловали. «Может быть, только может быть, что Моргана заставили. Но лучше не давать волю надежде, чтобы не набить шишек на ровном месте». – Уверена, что тебя не обманули игрой на публику? – уточнил он. – Я была рядом, – Сибрук подняла глаза на переборку. – Проводила техобслуживание. А вот отсюда поподробнее. – Откуда ты могла знать, как он выглядит? – Вассер хотела дать мне больше информации о тебе и твоих связях, поэтому предоставила мне твое личное дело Дергающая боль искривила губы в ухмылке сильнее обычного: – Официальное или из Спецотдела? Улыбка Сибрук осветила ее карие глаза. – Оба. Тот еще талмуд. – Это все возраст. Больше времени на заполнение бумажек, чем у тебя. – Да, но мы оба знаем, что я не о том. Никогда бы не подумала, что встречу живую легенду, не говоря уже о том, чтобы собирать ее по частям. Гейтс отвел взгляд: – Подхалимство открывает все двери. – Даже те, куда я не хочу входить? – игриво улыбнулась Сибрук. Компьютер медотсека заверещал, когда у хохотнувшего Гейтса порвалась новая кожа на ребрах. «Надо же, видать, костюмчик-то мой в лоскуты порвался, после того как треснула кабина», – промелькнуло в стянутых болью висках. Когда боль утихла, Сибрук снова улыбнулась: – Интересное чтиво, твое личное дело. Особенно последнее задание: ты действительно сорвал всю операцию доктора Пантроски за одну ночь? – Ага. – Вот только руководящий агент не оценила твоего энтузиазма. – Нисколечко. Я подозревал Пантроски в убийстве людей Агентства. – И? – Ода считала, что у меня недостаточно доказательств. Для меня же было достаточно. В итоге я оказался прав. – И Ода едва не выгнала тебя из Агентства. – Едва. Пару раз увольнение заходило подальше. – Ода и меня пыталась уволить, – на лице Сибрук снова мелькнула хищная усмешка. – Она только и делает, что пытается хорошо выглядеть перед Директором. Как-то выдвинула против меня обвинения: утверждала, что в одном из моих расследований случились «нарушения». А явсего-то слегка «нарушила» харю насильнику-работорговцу. Я должна была попытаться не дать ему поступить... так, как он уже поступил... с другой жертвой... Гейтс легко узнал и это выражение лица – сам такое испытывал. По мере рассказа на лице Сибрук проступало отвращение к поступку пирата, недовольство своими последующими действиями, сменившиеся, наконец, спокойной уверенностью в том, что эти действия были совершенно необходимы. По своему обширному опыту Гейтс хорошо знал, что уверенность в «необходимости» легче удерживать днем. Ночью же, когда сила воли слабела на долгие часы, на свободу вырывались кошмары. Почувствовав необходимость сменить тему разговора, он спросил: – Ты не видела техников, которые привели в негодность мои ракетные блоки? – Нет. – Морган еще там? – Уже нет, – разочарование Гейтса было слишком заметным, поэтому она быстро добавила: – Мне удалось отследить катер, на котором он отбыл. Морган в этой системе, на Корел-2. Точнее, на орбитальной станции, принадлежащей «Ансельм Холдинг ЛЛС». – Эта компания представляет для нас интерес? – Ей принадлежит «Немонаутикс». – Та компания, которая устроила диверсию на моем корабле. Подозрительно. Сибрук подняла бровь. – Мне не нравятся очевидные выводы. Так что пока ты лечился, я сделала пару запросов о ней. Эта компания является закрытым акционерным обществом. Информации почти нет: они появились три года назад, скупив несколько транспортных компаний и несколько орбитальных баз техобслуживания. Причем все было приобретено на собственные средства. Судя по документам, без единого кредита внешних инвестиций. – Ширма? – Без сомнения, только трудно сказать, чья. – Что это за орбитальная станция? – «Хармони Мейнтенанс энд Трансшипмент», почти копия станции на орбите Немо. – Другие корпорации арендуют там место? Сибрук сверилась со своим Мобигласом. – Нет. – Вооружение? – Стандартное, противометеоритное. Гейтс кивнул и уперся в край медотсека изнутри, пропуская гель между пальцами. – Сколько нам тут сидеть? – Еще несколько часов, и ты будешь ограниченно годен к работе с бумажками. – Хорошо. Значит, нам нужен другой корабль. – Нам? Гейтс не осознавал, что уже принял решение насчет Сибрук, пока она не задала вопрос. Он встретил ее взгляд. – Да. Мне нужна твоя помощь, агент Сибрук. Женщина некоторое время сверлила его взглядом, оценивая ситуацию. – Я согласна. Что будем делать? – Нам нужен Морган. Если его держат против воли – освободим, если же нет – у нас будет кого допросить. Сибрук указала на медотсек: – До полного выздоровления тебе еще лечиться и лечиться. Как ты поднимешься на борт станции, не подняв шум? – На станцию отправишься ты, а не я. Если тебя раскусят, то будут ловить возле корабля, на котором ты прилетела. Поэтому я буду сидеть в другом корабле, готовый вломиться и забрать вас обоих, если понадобится. – Без ордера? Гейтс просто посмотрел на нее. Сибрук отвернулась, болезненно скривившись. – Глупый вопрос, я знаю. – Так, где можно раздобыть третьесортный кораблик быстро, задешево и без лишнего шума? – Кажется, я знаю подходящего человека. Гейтс улыбнулся и сменил тему: – Долго работаешь в Агентстве? – Лет двадцать, а что? – Я не читал твое личное дело, помнишь? И пусть в Особый отдел берут лучших из Агентства, я смогу лучше спланировать операцию, если буду знать твою подготовку. – В Особом отделе я работаю семь лет. – А, вот почему мы никогда не встречались. Сибрук кивнула: – Меня взяли после того, как ты отправился работать с Одо. Особому отделу потребовался аналитик, обладающий опытом полевой работы. Думаю, руководящие агенты перевели нас в качестве обмена, агента на агента. «Аналитик, это много объясняет и может пригодиться». – Карьеристы любят иметь под рукой нужные документы, – продолжил разговор Гейтс. Она хмыкнула. – У Оды наверняка было больше информации, когда она заключала с тобой сделку, так? – Так. И будем надеяться, что Морган или держащие его взаперти люди тоже любят хранить информацию. Эпизод 7 – Проверка связи. Гейтс настроил передачу на командный терминал, изображение на мгновение завертелось, когда Сибрук выбралась из пилотского кресла Катерпиллера и двинулась к люку. – Слышу громко и четко. – Норма. Готов? – вопрос прозвучал одновременно с тем, когда на экране она взялась за люк. Пару мгновений Гейтс действительно раздумывал, готов ли он, пока Сибрук двигалась от мостика к шлюзу. Операция разрабатывалась буквально на коленке, без каких-либо существенных ресурсов, только за счет наглости и соображалки. А еще с учетом побитого Эвенжера, которыйраздобыла Сибрук. Два момента позволяли надеяться на успех. Первый: хоть они и не были уверены, что Морган находится в плену, Сибрук установила, где именно он был пять часов назад. Второй: учитывая секретность, с которой работали Безликие, на станции не должно быть много боевиков. – Гейтс? – она застыла у шлюза, ведущего с корабля на станцию. – Вперед, – решил он. – Есть. – Сибрук положила руку на панель и вышла из корабля. До центра станции было неблизко, так что Гейтс проверил показания навигационного компьютера и пустил добытый Эвенжер по траектории постепенного сближения. Минут через десять он должен догнать станцию, вызвать ее и начать договариваться о ремонте. А пока Гейтс просканировал уже пристыкованные корабли: Катерпиллер, который, по информации Сибрук, перевозил Моргана, еще был там; два других корабля были похожи на обычных клиентов, находящихся там для ремонта, модернизации или транспортировки заказанных грузов. Именно Сибрук сразу сообразила, что последняя категория им на руку: она подделала путевой лист, указав, что подрядилась перевезти груз для «НемоНаутикс», забрав его на этой станции. Расчет строился на том, что готового к отправке груза не будет. Гейтсу не нравилось полагаться на догадки, но представитель компании вроде бы купился. – Привет, – внимание Гейтса снова переключилось на Сибрук. – Капитан Толливер, прошу прощения за задержку, у нас последнее время проблемы с поставками грузов. Изображение немного прыгнуло, когда Сибрук пожала плечами. – Да не вопрос, главное, чтобы меня не обвинили в нарушении контракта, и чтобы я могла у вас чуток отдохнуть. – Конечно, мы можем предоставить вам – представитель застучал клавишами пульта – каюту восемь на тринадцатой палубе. – Спасибо. Я устала пялиться на одни и те же переборки, если вы понимаете о чем я… «Осторожнее, он может подумать, что ты с ним заигрываешь, Сибрук. Оперативники прогорали и на меньшем…» Представитель улыбнулся, поведя руками вокруг: – И не говорите! Гейтс облегченно вздохнул, когда его напарница зашла в лифт и нажала кнопку тринадцатой палубы. – Связь? – спросила она после закрытия двери. – Да, слышу тебя отчетливо. Если твоя информация верна, то нам повезло. Предоставленная тебе комната всего на одну палубу ниже комнаты Моргана. Палубы замелькали быстрее, потому что других пассажиров лифта не было. Сибрук фальшиво засвистела. Похоже, они правильно сделали, что решили выкрасть Моргана поздно ночью по местному времени. Дверь открылась в короткий коридор. Ее комната находилась справа, посередине коридора. Зайдя внутрь, она сняла рюкзак и расстегнула летный костюм. Сибрук натянула капюшон спецкостюма и, затаив дыхание, выждала, пока маска сядет на место, а потом включится закрытая дыхательная система. Одновременно с этим костюм начнет подавлять ее тепловую сигнатуру, чтобы слиться с окружающей средой. Сибрук распаковала дешифратор и небольшой пистолет, затем кинула пустой рюкзак в наспинный карман спецкостюма. Спецкостюм уберет ее изображение с камер и обманет термодатчики, но не спрячет от глаз охраны. Убрав дешифратором логи двери, она вернулась в коридор. Даже не глянув в сторону лифта, Сибрук направилась к аварийному колодцу и провела дешифратором по панели. Эта система сопротивлялась дольше, чем люк в ее комнате, но все же сдалась. Аварийный колодец должен открываться легко, но Сибрук не хотела включать аварийный протокол эвакуации. Войдя в колодец, она полезла по лестнице. – Что у нас со временем? – тяжело задышала Сибрук. – Норма. Я вызову представителя через две минуты. – Думала, он на меня клюнет. Гейтс ухмыльнулся. Хорошо, что она его не видит. – Я тоже. Профессионально действуешь. – Мужики... На мне навешана куча одежды, так что даже талию не видно, а вы все о сиськах думаете. – Эй, ты что, заметила, как я пялился? – Так ты пялился? – Не пойман – не вор. Сибрук хмыкнула, остановившись, и начала набивать команды в дешифратор. С дешифратора пошла передача, заменившая на экране изображение Сибрук. За аварийным люком находился человек: толстошеий громила, которого даже во сне не спутаешь со школьным учителем, маялся вконце коридора перед люком, ведущим к Моргану. «Не повезло», – отметил Гейтс, а Сибрук выругалась под маской. – Плохо дело, – сообщила она. – Хорошего мало. Варианты? – Проклятье, сначала следовало проверить систему безопасности, – она срывала досаду тихо, но оттого не менее эмоционально. – Нельзя было рисковать, пока ты не поднимешься на борт. Другие идеи? – К черту, сейчас все сделаю. – Что именно? – Вломлюсь в их систему. Этого здоровяка надо убрать оттуда. Готовься подобрать капсулу. – Уверена? – Гейтс, не задавай тупых вопросов. Тебе нужен этот ублюдок или нет? – Ты знаешь ответ. – Тогда заткнись и не мешай работать. – Сибрук откинулась на дальнюю сторону колодца, выдвинула гибкую клавиатуру из дешифратора и принялась за работу. Коммуникатор Гейтса показал входящее сообщение. Он принял вызов. – «Вагра пять-пять», – Гейтс не сразу сообразил, что это позывной его Эвенжера. – Говорит станция компании «Хармони Мейнтенанс». Вы идете курсом на сближение. Вам необходимы наши услуги? Гейтс включил микрофон: – «Хармони Мейнтенанс», говорит «Вагра пять-пять». Мой корабль нуждается в техобслуживании, можете выслать прейскурант для корабля типа Эвенжер? – Конечно, сэр. – Спасибо. У вас на станции найдется свободная каюта? – Да, сэр, что вам необходимо? – Я чуток просрочил техобслуживание движков. – На сколько? – На пару сотен часов. – Чуток, да? – с трудом подавленное фырканье. – Туго сейчас с деньгами. – У нас есть предложения для любого бюдже… – Гейтс, я вошла в систему, – передача Сибрук заглушала звонок сервиса. – Хорошо, я как раз собирался… – Вот и славно, вряд ли он тебе перезвонит, поскольку у него на пульте появились проблемы поважнее. Я захожу. Готовься. – Принял, – Гейтс увеличил тягу. На экране было видно, как Сибрук сделала глубокий вздох и нажала последнюю кнопку. Аварийные сирены станции взвыли, оглушая даже через динамики. Согласно изображению с камеры безопасности, громила повернулся лицом к двери в каюту Моргана. Сибрук распахнула аварийный люк и метнулась к охраннику. Серия быстрых ударов раскрытой ладонью в плечо, руку и спину. Спецкостюм глухо потрескивал при каждом контакте. Громила осел на пол без сознания уже после второго удара. Третий был или контрольным или от нервов; в любом случае, Гейтс одобрил ее действия. Сибрук открыла люк. Обнаженный Могран с осоловелыми глазами стоял посреди маленькой пустой комнаты, чертовски похожей на тюремную камеру. Гейтс удивился тяжести, свалившейся с сердца. «Надо же, как меня задело его предполагаемое предательство». – Морган, выбраться не желаешь? – не теряла времени Сибрук. – Спрашиваешь! – Тогда за мной, – она побежала назад к аварийному люку. – Куда идем? – Морган бежал следом. – Наружу. – Наружу?! Я же не одет! – Заметно, вот только одежда тебе нужна меньше всего. – Не нужна? Сибрук открыла люк. – Аварийные пузыри не особо просторные. – Черт, – Морган оглянулся на Сибрук, затем снова заглянул в аварийный колодец. Сзади в коридоре раздалась быстрая серия хлопков. Точный выстрел насквозь пробил грудь Моргана, забрызгав кровью шахту колодца. Сибрук, зарычав, развернулась и обстреляла противоположный конец коридора. Краем глаза Гейтс увидел открывшуюся дверь лифта и парочку новых головорезов внутри, один из них держал карабин. Оба отморозка нырнули в укрытие. Сибрук втолкнула тело Моргана в люк, следя, как включается автоматическая спасательная капсула. Система отстрелила капсулу с истекающим кровью Морганом в безопасный космос. За спиной стоящей в проеме люка Сибрук опять захлопали выстрелы, она пошатнулась, зашипев: – Черт, больно. И только тогда Гейтс понял: «Громилы стреляют разрушающимися пулями чтобы не пробить обшивку станции. Болезненно, однако спецкостюм должен выдержать». Сибрук развернулась и, снова загнав их в укрытие несколькими выстрелами, шагнула в аварийный колодец, захлопывая за собой люк. Капсула активировалась, быстро окружив ее со всех сторон. Гейтс затормозил, когда капсула Моргана вылетела из станции, и сменил курс, чтобы его подобрать. Потом настроил коммуникатор: – Морган? Кашель: мокрый, неприятный и опасный. Затем: – Смотри-ка, кажется, это моя кровь, – опять кашель. – Гейтс. Кто же кроме тебя. Извини. У меня мало времени, так что слушай: коммандер Жиль Строллер, разведка Флота. Он и есть предатель. Сидит на Немо. Нашел для тебя адрес… достань гада... заставь его заплатить... Эпизод 8 Гейтс терпеливо ждал в подводной транзитной трубе, соединяющей Немо Прайм с пригородом, где находился Строллер. Высококлассная защита его дома не позволяла вломиться туда с наскока, апотому они с Сибрук решили перехватить Строллера здесь. – Начали. Гейтс подобрался и перемахнул на другую сторону трубы. На приземлении ботинок заскользил – влага целиком покрывала служебную опору. Гейтсу едва удалось выровняться, когда впритирку пронеслась транзитная капсула. – Почти, – отметила Сибрук. – Да, – заскрипел зубами Гейтс. – Две минуты. – Принято. Время поджимает. Расчищать десятилетние залежи слизи – та еще работенка, но Гейтсу надо было удостовериться, что все модули встали должным образом. – Тридцать секунд. – Принято. – Десять. Гейтс установил последний модуль и перепрыгнул назад. И опять поскользнулся, заваливаясь на проезжую часть. Зашатавшись, он едва не приложился спиной об очередную капсулу, прогудевшую сзади. – Готово, все модули установлены, – Гейтс вцепился в перекладины так, что побелели пальцы. – Активация через две. – Выхожу на позицию, – Гейтс поставил руки и ноги снаружи лестницы, заскользив вниз под собственным весом. Страховочный канат с шипением выскользнул из наплечной страховки. Скольжение закончилось на следующей служебной платформе, где он оперся спиной на влажную стенку трубы. «Основная сложность захвата сотрудника разведки Флота заключается в том, – задумался Гейтс, – что они УЖЕ параноики. Причём вполне обоснованно». Особенно, если это гнида-предатель вроде Строллера. И особенно, если он нужен вам живым. Пробить ему сердце лазером легко, трудно захватить его живым для допроса. – Активация, – произнесла Сибрук. Очередная частная транспортная капсула, проходя мимо установленных им магнитных модулей, сошла с рельсов. Не найдя следующую точку переноса, капсула рухнула с десятиметровой высоты в служебный колодец. Защищая жизнь пассажиров, бортовые системы безопасности начали торможение капсулы. Гейтс шагнул с полки на крышу тормозящей капсулы. Изогнувшись, он рванул аварийный люк на себя и вбок. Выстрелы загрохотали в трубе, рассыпав пули по стенкам и люку. Разрушающиеся. Другие пули не возьмешь в герметичную среду, где тридцать метров воды над головой могут даже маленькую дырочку сделать огромной проблемой. Гейтс оскалился. «Стреляй первым, да? Шустрый малый». Он уронил полицейскую гранату в капсулу и захлопнул люк. Граната выдала серию дезориентирующих вспышек, сопровождаемых оглушающим визгом, способным порвать барабанные перепонки даже глухому. Выждав несколько секунд, Гейтс снова открыл люк. Не дождавшись выстрелов, он спрыгнул в задымленную капсулу и отключил гранату. Безоружный Строллер карабкался по стене, пытаясь встать на ноги. Разряжая боевую рукавицу, Гейтс с размаху ударил основанием кулака в плечевое сплетение предателя. Строллер взрыкнул и, уклонившись, пробил сжатым кулаком в грудь Гейтсу. Не столь был силен удар, как сам факт удара. Строллер должен был вырубиться с первого замаха. «Изоляторы, – Гейтс усмехнулся. – Так даже лучше». Он послал колено вверх, целясь Строллеру в лицо. Предатель дернулся и снова зарычал, принимая колено грудной клеткой. Гейтс еще сильнее зауважал подготовку Строллера, когда тот воспользовался силой удара, чтобы выпрямиться. Он был на пару сантиметров выше и на несколько килограммов тяжелее Гейтса, но ещене отошел от действия гранаты. Серией ударов Гейтс попытался загнать Строллера в угол, не давая развернуться в тесной капсуле. Предатель сумел захватить руку Гейтса и врезал тому локтем в бицепс. Настала очередь Гейтса рычать. И тут же удар предплечьем в голову выбил искры из его глаз. Он качнулся назад, сумев выдернуть ослабевшую руку, и тут же рванулся вперед, ударив головой в лицо Строллера. Он почувствовал, как ударом лба выбил зубы, и знал, что Строллер потерял сознание, еще когда оседал на пол. Кровь со лба капнула на куртку Строллера, когда Гейтс нагнулся над телом и накинул ограничители. Термо-ограничители из металла с памятью формы быстро расширились, оплели и стянули кисти лежащего человека. Одновременно ограничители охватили пояс Строллера и прижали к нему скованные руки. Гейтс пристегнул ограничители Строллера к своему страховочному поясу. – Две минуты. – Принято. – Гейтс покрепче ухватил тело Строллера, встал. И тут же зашатался от головокружения, с трудом сдерживая тошноту. Пару секунд Гейтс держался, потом понял, что его не тошнит,если лезть боком под аварийным люком, и облегченно выдохнул. «Может, у меня и дубовая голова, но этот финт я точно повторять не буду». Проглотив злость, Гейтс уселся и пробормотал: – Забирай нас. – Принято. Страховочный канат натянулся и потащил их наверх. Гейтс врезался плечом в люк и выдернул изо лба один из сломанных резцов Строллера, в остальном подъем прошел без проблем. Меньше чем через два часа Гейтс делал укол бесчувственному телу Строллера. Он закрыл аптечку, но оставил ее между собой и пленником. Не потому, что она гарантировала успех (большинство сотрудников разведки Флота были тренированы на сопротивление допросу), а потому, что зачастую угроза работала лучше самого насилия, медицинского или иного. – Мха… – Строллер, оживай. – Э? Жизненные показатели пленника показывали норму. Он проснулся. Не совсем пришел в себя, но проснулся. Препараты убавят Строллеру смелости, но полностью его не сломают. Одурманивая сознание,можно повредить память, поэтому Гейтс придумал историю для предателя. Он сыграет такую роль, которой Строллер с легкостью поверит. – Ты наехал не на тех людей, Строллер. Застонав, Строллер прошепелявил: – Ч-что? Гейтс убавил напор, широко улыбнувшись в лицо предателю. – Ты наехал не на тех людей. Попытка Строллера изобразить холодную злость шепелявым голосом скатилась до жалобного стона: – Отпусти меня, или тебе будет плохо: Флот не прощает убийц своих сотрудников. Гейтс подавил облегченный вздох. Первая ошибка. На допросе никогда и ни за что не произноси ничего, кроме собственного имени и звания. «Похоже, будет легче, чем я рассчитывал». – Да ладно тебе, Строллер, Флоту ты на хрен не сдался. Ты потерял их защиту, когда начал работать на нас. Стоит нам рассказать, как ты их предал, они только обрадуются, что мы тебя устранили. Строллер пребывал в замешательстве: – На «нас»? – Ну да, на наших хозяев, – подсказал Гейтс, продолжая широко улыбаться. – Ну, в твоем случае следует сказать: на бывших вторых хозяев. – Не понимаю, что ты несешь, – прошипел Строллер через выбитые зубы. Гейтс фыркнул. – Все ты понимаешь. Я говорю о тех, кто щедро пополнял твои счета. О тех, кого ты подставил ради своей дочери. – Гейтс отметил скачок жизненных показателей, когда упомянул его дочь.Мысленно он сделал зарубку поблагодарить Сибрук. – Ооооо... в чем они меня обвинили? Гейтс хохотнул: – Да не важно, по сути. Понимаешь, это объединение, все эти группы под одним началом – долго им не протянуть. В организации системный разлом, и я на стороне победителей. А ты нет. – Только системный? Тогда я могу быть полезен, могу прикрывать тебя, как я прикрывал Виттакера. Я ведь ему не принадлежу. На кого ты работаешь? На Чамблисса? Он знает меня, знает качество моей информации. Запомнив имена, Гейтс пожал плечами. – Ты мало что из себя представляешь. – Я… Гейтс помахал ослабевшей рукой: – У нас есть свои источники, на которые мы можем положиться. Которые работают на нас за идею, а не ради спасения собственной шкуры. Кроме того, мне велели выяснить, что тебе известно, и избавиться от тебя, если будешь представлять угрозу новой, улучшенной организации. В глаза Строллера заполз страх: – Я не угроза. – Решать это мне, а не тебе. И вот еще какая штука, – Гейтс снова улыбнулся, – никто не уточнил способ, каким я должен от тебя избавиться. – Рука погладила аптечку. – И прежде чем ты нас покинешь, я поиграю с тобой. Строллер сглотнул. – Что? – Я люблю играть, – Гейтс открыл аптечку, улыбнувшись ее содержимому, словно психопат, рассказывающий о своем любимом извращении. – Я сдам тебе местных авторитетов, где они живут, их любовниц, все сдам, если разрешишь работать на тебя. Гейтс даже не поднял глаз на Строллера: – Мы уже знаем, кого надо устранить, так мы вышли и на тебя. – Все что угодно! Гейтс сделал вид, что раздумывает, но в итоге пожал плечами: – Нет, не думаю, что у тебя есть настолько важная информация, что я откажусь от милых радостей своей работы. – Гейтс потянулся к аптечке. – Авторитетов! Всех! Из всех систем! Они собираются на одном корабле в конце следующего месяца! «Слишком легко, я думал, разведка Флота будет покрепче...» Гейтс изобразил злость, не вынимая руки из аптечки. – «Белый Олень», корпоративный лайнер, тот самый корабль! – И почему ты думаешь, что мои боссы этого не знают? – Тернер только что объявил об этом, сообщение появилось в моем ежемесячном пакете. Я еще никому его не пересылал. Ты легко можешь убедиться, что это правда! – Да ну? – скривился Гейтс. – Правда. Ты никогда не задумывался, как мы могли иметь дела с другими организациями так, что агентские шавки ничего не пронюхали? Это я, брат, именно я обладаю всей информацией, поэтому ты не можешь убить меня. Я слишком важен. – Выкладывай все, и тогда я решу, стоит ли оставить тебе жизнь. Эпизод 9 – Смотри, Отдел Собственной Безопасности (ОСБ) в лице одного агента Якоба Нойштедта заявился ко мне на прошлой неделе почти секунда в секунду с приходом твоего доклада на мой Мобиглас, –она остановилась, показывая обоим агентам, что ее коммуникатор находится в режиме записи и давая им обдумать совпадение событий по времени. Потом продолжила: – Я послала его в ближайший открытый шлюз, сказав, что дело ведется под моим прямым контролем и по моим приказам. Мои знакомые в штаб-квартире сообщили, что ОСБ сейчас копает под Особый Отдел на предмет «необоснованных финансовых затрат». Они указали Катерпиллер Сибрук в качестве одной такой аномалии. – Какого черта? - вспыхнула Сибрук. Гейтс угрюмо молчал, распаляясь с каждым новым обвинением. Вассер покачала головой: – Поскольку приказ исходил от меня, я посчитала себя обязанной сообщить вам лично: мы не можем продолжать дело против Безликих, пока за спиной кто-то мутит воду. На них определенно работает какая-то большая шишка, и стоит нам шевельнуться, как они сдадут нас с потрохами. – Ясно, – сдержал злость Гейтс. Сибрук вознегодовала: – Кто-то в ОСБ работает на криминал, и мы так просто отступим? – Если один из наших агентов и работает на них, то я пока не могу это доказать. Поэтому Особый отдел останавливает расследование по Безликим, пока я не разберусь с ОСБ. Я понятно выражаюсь? – Ясно, – выдохнул Гейтс. – Что? – взметнулась Сибрук. – Именно ты заявлял, что надо действовать, что мы должны их… – Да, я так говорил, – перебил ее Гейтс. Жест в сторону Вассер: – Руководящий специальный агент только что проинформировала нас, что Особый отдел больше не занимается этим делом. – Я выполню приказы... но... это... – пролепетала Сибрук. Гейтс повернулся к Вассер, щелкнув каблуками. – Благодарю вас, агент Вассер, что лично сообщили нам эту информацию. Вассер кивнула: – Не за что. Жаль, что у меня нет хороших новостей. – Ясно, – принял решение Гейтс. – Сибрук, для тебя забронировано место на челноке, отбывающем через пять часов. Я же пока займусь другими делами. «Ясно». Сибрук в недоумении переводила взгляд с Вассера на Гейтса и обратно. Вассер ушла не попрощавшись. – Какого черта, Гейтс? Он замешкался с ответом, подбирая нужные слова. – У Вассер связаны руки, Сибрук. Она должна была нас остановить, причем под запись. Вспомни, ее Мобиглас находился в режиме записи. Не поступи она так, она не сможет отвертеться от ответственности за мои действия. – Погоди, что? – Вспомни, что она сказала. – Она велела нам… – Нет, не велела. Думай. Ее точные слова… – Она сказала, – распахнула глаза Сибрук. – Она сказала «Особый отдел». – Именно. А я отстранен. Что значит: даже не работаю в Агентстве. – Все так запутано. Гейтс хмыкнул: – Не нравится жар солнца – смени орбиту. Сибрук подозрительно сузила глаза: – Что ты задумал, Гейтс? – Собираюсь с ними разобраться, конечно же. – Называй вещи своими именами: ты собираешься их перебить. Не отводя взгляда от Сибрук, он кивнул. – Я не подписывалась на убийство. Мы не можем ставить себя выше закона. Гейтс согласно наклонил голову: – Конечно, мы не выше закона. Потому что для подобных ублюдков есть особый закон. Сибрук фыркнула. – Гейтс, ты себя вообще слышишь? – Смотри, Сибрук. Я в Агентстве уже очень, очень давно. Наверное, дольше, чем те люди, которых вы называли динозаврами в Академии. И одно я вызубрил намертво из первых рук от агентов,которых звал динозаврами в свое время: никогда нельзя оставлять убийство своего агента безнаказанным. Никогда. Ни единого раза. Обычно это выливается в арест и водворение ублюдка в камеру.Иногда это значит идти до конца: за грань, в неизвестное и, возможно, без возврата. Информация Строллера вывела нас на верхушку. Я пойду. – Это неправильно, Гейтс. – Агент Макс Новеби. Агент Гейдж Новелс. Сибрук побледнела. Ударь он ее, и то потрясение было бы меньшим. – В них все дело. Наваби и Новелс, и гарантировать, что Безликие больше никого не убьют. Она подняла руки, сдаваясь. – Хорошо. Я понимаю. И не скажу ни слова, – кивнула она. – Не думал, что ты поймешь. Она отвернулась. – И, Сибрук: ты на стороне хороших. – Да пошел ты, Гейтс! – прошипела она. Повернувшись к консоли, Сибрук нависла над столом и застучала клавишами. Гейтс пожал плечами. «Как видно, успокоительные бывают самых разных видов и форм». – Извини, - буркнула она, – сейчас организую пару полезных мелочей для тебя. – Уверена, что это хорошая идея? В смысле, я ценю, но Вассер не будет в восторге, если ей придется прикрывать тебя после того разговора. Сибрук повернулась и уставилась на Гейтса потемневшим взглядом: – Ты действительно думаешь, что я настолько тупая? Что я не умею жонглировать данными так, чтобы добыча нужных материалов не привела к нам? – Извини, – повинился он от всего сердца. – Я в этом плохо разбираюсь. – Знаю, потому что я в этом разбираюсь отлично, – ответила Сибрук, отвернувшись к компьютеру. – Тогда я собираю вещи. – Ага. Когда Гейтс вернулся через пару минут, Сибрук уже закончила и пошла к себе в комнату. Без единого слова. Но он все равно слышал молчаливые обвинения. Отбросив ненужные мысли, Гейтс уселся в гостиной и достал Мобиглас. «Пора начинать расследование. Зря эти твари наехали на Вассер, теперь мои люди смогут размотать эту ниточку до заказчика. Если я хочу их достать, надо выяснить кому продал душу Нойштедт. Анжелика может заняться связями сенатора Ялдиза с этой стороны, посмотреть, что Сенатский комитет по надзору заделами Агентства сделает, когда всплывет информация о связи Нойштедта с Безликими». Отправив сообщение Анжелике, Гейтс начал мысленно перебирать свои контакты. Пальцы настучали адрес Зары. «Она может что-то нарыть, задействовав свои связи среди корпоративных лоббистов.Надо привлечь и ее, ведь Строллер подтвердил наличие корпоративных связей, которые обнаружила Сибрук. Зара еще должна мне за то, что ни она, ни ее клиенты не попали в сводки новостей по делу Холбрука». Он отправлял последнее сообщение, когда сзади раздался голос Сибрук: – До сих пор используешь старые протоколы? Гейтс оглянулся на нее через плечо. По ее осунувшемуся лицу было видно, что она думала о трудном выборе и жестокой действительности. Гейтс совершенно не радовался, что открыл для нее этудверь. Слишком хорошо помнил, что переживал сам на ее месте. Одни из худших его воспоминаний. Только сейчас он понял, что затянул с ответом на ее вопрос. – Ну, они же пока работают, или нет? - ответил Гейтс, умудрившись ответить вопросом на вопрос. Сибрук улыбнулась: – Ну да, они работают неплохо, если напустить побольше информационного тумана. – Хорошо. А то я забеспокоился, помня наш предыдущий разговор. – Если бы я знала, что мы не будем работать вместе, я бы показала тебе пару трюков. – Учитывая, что ты агент, и тебе платят за наблюдательность, ты наверняка заметила, что я немолод. Так что с новинками мне приходится нелегко, или тем, кто пытается меня научить новому. Сибрук хмыкнула и потянулась к его Мобигласу: – Можно? Гейтс отдал ей прибор без особых раздумий. Она нажала несколько клавиш и вернула Мобиглас. На экране появились логин и пароль. – Я завела тебе анонимную учетку. Проверь ее через пару дней, и там будет что-то полезное для тебя... Считай... считай это моим вкладом в дело. Эпизод 10 – Скорость вашей работы поражает. – Когда припечет, еще и не так забегаешь. – Понятно. Через час мы приготовим вам поесть. – Спасибо. Гейтс закинул пустую картонку из-под еды в мусорку и включил Мобиглас. Появились два новых сообщения. Первое – от Анжелики: «Работаю по твоему делу, Арми. Мой друг слегка испугался, когда я попросила этим заняться. Похоже, что человека, о котором ты спрашиваешь, прикрывают с самого верха. Как только появится информация – сразу сообщу тебе». Постскриптум был интереснее: «И поздравь меня – мне удалось выйти в отставку». Рад за тебя, подумал Гейтс. То же самое настучали его руки в ответном сообщении, пока он проговаривал эти слова мысленно. Второе сообщение было от Сибрук. Мобигласу Гейтса потребовалось время, чтобы обработать сильно зашифрованное сообщение: «Гейтс, я знаю, что нам не стоит общаться, но если это сообщение кто-то перехватит, нам просто необходимо принять на работу такого специалиста! Отвечать не надо. Твою ветхозаветную шифровку разберут в момент. В общем, так: Строллер на допросе выдал еще одно имя – Джахангир Канг, профессиональный убийца, работает на Безликих. Все указывает на то, что он является«корпоративным субподрядчиком по безопасности», который и обнаружил агентов Наваби и Новелса. Вероятнее всего, он их и убил. Также Канг числится главой службы безопасности «Белого оленя». Еще момент: я достала средства для твоей «большой покупки» (и знать не хочу, чего именно), но ты оставил меня совершенно без гроша. Теперь все нормально. Удачи». Улыбаясь, Гейтс через пару минут вернулся к работе. Воздух с шипением вырвался из арендованного Гейтсом скафандра. «Поделом тебе, придурок!» Шипение превратилось в визг, затем и вовсе смолкло, когда сработала автоматическая система ремонта скафандра. «Перегибаешь палку. Слишком устал». Зевая, он выпустил резак из рук, и тот продырявил скафандр у запястья. Дрожащими руками Гейтс отключил резак. «Везучий, придурочный, криворукий, усталый старик. Пора спать». Ощущая груз каждого из прожитых лет, Гейтс вышел из ангара. Проспав восемь часов от звонка до звонка, он меньше чем через час снова вернулся в ангар. Ракетные блоки оказались оплавленным куском металлолома, который проще всего отрезать. Феррера достанет из них хотя бы сырье. Гейтс потерял несколько часов, пытаясь найти точку установки новых блоков, пока не понял, что ошибся в прочтении схемы. Чертыхаясь, он быстро выполнил установку и подключил корабль к новым системам. Следующие по списку – маневровые двигатели. Четыре двигателя сразу ушли на выброс и еще два выглядели какими-то хилыми. Феррера достал три новых двигателя, а два найденных Гейтс предпочел не использовать. Главный же привод, на удивление, не получил прямых повреждений в том бою. Однако соединительные цепи были повреждены и требовали замены. Включился коммуникатор: – Еще одна доставка, господин Ж. – Принимайте как в прошлый раз, пожалуйста. – К этому я не прикоснусь, господин Ж. – Почему? – Мои датчики опасных материалов показывают, что внутри находится военная взрывчатка. И довольно много. – Сейчас буду, спасибо. Перед уходом Гейтс убедился, что двигатель стоит на месте. – Серьезная у вас снаряга, господин Ж. – Знаю. Для серьезных дел. – Да я просто так. – Да понятно. Никто на вас не выйдет. – Легко вам говорить. – Я не шучу. Феррера пожал плечами. – Опять же, это не с вас будут спускать шкуру, если все вскроется. Гейтс размял шею, постарался расслабиться, обуздывая свои инстинктивные желания. – Феррера, даю вам слово, что никто не сможет выйти на вас. Феррера застыл, поняв, что Гейтс начинает считать его потенциальной проблемой. Проблемы такого рода обычно решались просто и летально. – Прошу прощения, господин Ж. Я всегда беспокоюсь по мелочам. – Понял уже, и могу только заверить вас, что делаю все возможное, чтобы след не вывел на вас, – Гейтс ткнул себя большим пальцем в грудь. – И уже давно вас прикрываю. Феррера долго смотрел на Гейтса, но в итоге кивнул. – Я поверю вам на слово. Извините, что сомневался. – Понимаю ваше беспокойство. Через сорок восемь часов я вас покину, если тестовый полёт не выявит неполадок. – Желаете перекусить? – спросил Феррера. Гейтс согласился на мировую. Через час он снова работал, еще усерднее чем раньше. «Феррера, скорее всего, да почти наверняка, не предаст меня, но чем быстрее я уберусь отсюда, тем лучше для всех». Установить двигатели не сложно, а вот прокладка всех соединительных цепей заняла прилично времени. Гейтс смог установить и наладить новые двигатели. Два последних, которые он собирался отремонтировать, оказались слишком повреждёнными. Расстроившись, он решил установить два двигателя, найденных Феррерой. Первый пришлось немного подправить, чтобы он нормально заработал, но всё получилось. Второй на его удивление прекрасно встал с первой попытки. Несмотря на позднее время, Гейтс начал проверку систем вооружения. Один из лазеров «Омнискай VII» был полностью уничтожен, а остальные два орудия не работали из-за повреждения силовой муфты. Установить новую пушку оказалось труднее, чем заменить муфту, но ненамного. Система подачи боеприпасов рельсовой пушки была настолько повреждена, что ее ремонт занял весь следующий день и значительную часть ночи. Блок улучшенных датчиков поджарился, но Гейтсу удалось вернуть в строй штатные датчики контроля огня и управления, просто заменив всю систему. – Ремонт закончен, – сказал Гейтс, когда хозяин появился на камбузе. Он приготовил завтрак на двоих. – Раньше срока? – Феррера протер сонные глаза. Не хотите поработать сборщиком? Трудолюбивым работникам вроде вас всегда найдется много добычи в обломках. – Буду иметь в виду, если снова окажусь в ваших краях, – ответил Гейтс. «Если у меня все выгорит, то мне точно потребуется новая работа. Отстранение будет наименьшим наказанием, если Анжелика ничего не найдет со своей стороны по этому делу». – Будете испытывать кораблик? – Буду, но если все в порядке, я не вернусь, – Гейтс протянул ему кофе. Феррера принял кружку с ухмылкой. – Если вы действительно напортачили с ремонтом, ты можете вообще не вернутся. Эти слова вызвали взрыв хохота у Гейтса. – Истинно так. – Вы собрали все, что надо? – Да. И оставил вам небольшую премию за беспокойство. – Спасибо. Необязательно, но спасибо. – Вы сделали все, о чем я просил, без лишних слов. Еще одна ухмылка. – Ну, почти без лишних слов. Гейтс улыбнулся в ответ: – Ну да, почти. 325-й отзывался на управление так же хорошо, как раньше, но Гейтса больше беспокоило собственное состояние. «Никогда так не нервничал, надевая этот чертов скафандр. Не дай бог сорваться,когда заварится каша. Надо быть готовым...» Эпизод 11 – Ты из тех, кто вломились на нашу станцию? – Возможно. А возможно, я просто хочу продать вам кое-кого за хорошую цену. Катлассы быстро приближались, войдя в зону действия ракет. – Ну не знаю, кажется, проще подорвать твою лоханку парой торпед. – Может и проще, но тогда вы не узнаете имя предателя в вашей организации, который сливал информацию Гейтсу. Как, вы думаете, я вас нашел? – И как же? – спросил Канг, явно надеясь на ответ. – Не так быстро. Шестьсот тысяч кредитов плюс гарантия безопасного прохода – и вы получите Гейтса со всем, что он узнал о ваших делишках. Снова тишина. Наверное, Канг запрашивал разрешение у боссов. – Ладно, попытаюсь тебе поверить. Готовься к стыковке. – Только не вздумайте изменить условия сделки, ясно? – Ясно, Канг – конец связи. Один из четырех Катлассов, окруживших маленький уродливый грузовик, приготовился к стыковке. Гейтс щелкнул переключателем на пульте дистанционного управления. «Поцелуй Святой Клары», двигатель и взрывчатка, которой Гейтс начинил корабль, мгновенно расцвели чудовищным взрывом. Канг и еще один Катласс исчезли в растущем клубке ревущей плазмы.Оставшиеся два корабля были выведены из строя, что было видно по мерцанию сигнатуры их двигателей. «Рвануло ровно на ту сумму, что я выложил. За взрывчатку пришлось отдать больше, чем за «Поцелуй Святой Клары» – надо будет отблагодарить Сибрук!» Возле «Белого оленя» остались всего два корабля, и те отвлеклись на гибель командира. Чувствуя огромное удовлетворение, Гейтс воспользовался их замешательством, залпом выпуская все ракеты.Когда последняя ракета сошла с направляющей, он взял курс прямо на «Белого оленя» и выжал максимальную тягу. Две минуты до дистанции орудийного огня. Ближайший Катласс вывернулся в сторону ракет и ускорился, стараясь уменьшить площадь засветки корабля. Пилот действовал правильно, даже применил контрмеры, когда подошли первые ракеты,выпущенные Гейтсом в режиме активного сопровождения. Гейтс проверил диспозицию: «Белый олень» запускал свои контрмеры – капитан не хотел получить случайное попадание. Маневрирующий Катласс увернулся от первой ракеты только чтобы получить прямое попадание второй точно в носовую часть. Первая ракета развернулась и вошла в корму лишенного щитов корабля,уничтожая основной двигатель. Гейтс сразу же переключился на второй эскортный Катласс. И досадливо заворчал. «Чертов умник». Этот Катласс держался впритирку к «Белому оленю», где его прикрывали оборонительные системы лайнера. Сначала первая, а потом и вторая его ракеты были сбиты издалека. Но Гейтс уже подобрался достаточно близко, чтобы обрушить на лайнер весь свой арсенал. Он уже почти сбил задние экраны, когда система радиоэлектронного противодействия выдала предупреждающий сигнал. Катласс наводит ракеты на цель. Гейтс бросил 325-го в петлевую спираль вокруг оси своей цели, ведя огонь из всех орудий. «Еще немного». Тон сигнала сменился на визг, сигнализируя о выпущенной ракете. Страх на миг парализовал Гейтса, перед глазами стала картина прошлого поражения. Каждый вздох внезапно стал тяжелее, словноогромный камень упал на грудь. Он отчаянно зажмурился. «Ну же, очнись, Гейтс! Не время для паники!» Он вырвался из паралича с ему одному слышным криком. Отпустив гашетку, Гейтс закрутил 325-м очередную бочку, выйдя еще ближе к «Белому оленю», практически сев на экраны лайнера. Тусклая вспышка осветила кабину, обрывая визг сигнализации: оборонительные системы «Белого оленя» разложили смертоносную ракету на молекулы. – В эту игру можно играть вдвоем, ублюдки! – рыкнул Гейтс в шлем. Выведя 325-го вверх и в сторону от лайнера, он начал сбивать экраны «Белого оленя», одним глазом приглядывая за Катлассом. Очередной выстрел рельсовой пушки пробил экраны, испарив броневую плиту. «Белый олень» закрутился вокруг своей оси, подставляя под орудия Гейтса неповрежденную броневую защиту. Агенту пришлось усилить огонь, преодолевая сопротивление генератора силового экрана. Опять по нарастающей завизжала сигнализация, предупреждая о приближающейся ракете. Гейтс снова подошел впритирку к лайнеру. Слишком поздно он сообразил, что оборонительные системы «Белого оленя» бездействуют. «Быстро договорились, чтоб их!» Ракета взорвалась по правому борту. Взрыв полностью уничтожил его экраны и испарил броневую защиту по всему борту 325-го. Гейтс жестко ухмыльнулся: «Белый олень» пострадал так же, а то исильнее 325-го. Он повернул корабль к Катлассу другим, целым боком. 325-й вздрогнул, когда по нему стегнула очередь Катласса. Не обращая на того внимание, Гейтс продолжил вливать очередь за очередью в поврежденный борт лайнера. С каждым выстрелом взрывы происходили все глубже и глубже внутри корпуса. «Еще чуток». Следующая очередь – и опять россыпь световой сигнализации. Не отпуская гашетку, Гейтс принялся смещать корабль вперед-назад вдоль гондол двигателей. Катласс следовал за ним как приклеенный. Вертикальный маневровый двигатель 325-го взорвался, резко замедлив скорость корабля. Следующая очередь из лазерной пушки, предназначавшаяся Гейтсу, мелькнула мимо и вгрызлась в корпус«Белого оленя». Внутри «Белого оленя», наконец, взорвалось что-то важное, уничтожив основные двигатели корабля. Лишившийся хода лайнер стал уплывать из прицела орудий Гейтса. Гейтс скользнул вбок и потянул ручку на себя. Катласс, державшийся за ним в верхней части петли, стал отставать в крайней точке. Гейтс попытался выйти за спину преследователя «бочкой», но оставшиеся маневровые двигатели не справились с задачей: вместо того, чтобы зайти противнику в хвост, он вышел из маневра сбоку от него. Опасаясь столкновения, Катласс резко взял в сторону. Зря. Он задел один из двигателей «Белого оленя». Мощный близкий взрыв продрал до самых костей. Огромный кусок одного из кораблей – Гейтс был почти уверен, что это часть Катласса – оторвался от сферы взрыва и полетел в сторону 325-го. За миг до столкновения Гейтс закрыл лицо руками –животный инстинкт перед ликом смерти. Два металлокерамических тела врезались друг в друга с крушащей неотвратимостью. Кабина померкла вместе с сознанием Гейтса. В чувство его привели собственные хрипы. «Хрипит воздух в переломанном носу. В который уже раз?..» Гейтс мигнул, осматриваясь. Остатков освещения в кабине хватало, чтобы разглядеть капли собственной крови, плавающие внутри шлема. Густой красной крови из сосудов головы, уже частично свернувшейся. Вяло дернулась мысль: «Нет силы тяжести. Плохо. Кто бы мог подумать. Редкая удача – не отключись она, и от меня остался бы только грязный блин на переборке корабля». Внезапно навалился страх, захлестывая Гейтса с головой. Он дал ему взять верх. Гейтс убеждал себя, что выпустил ужас самостоятельно. В конце концов, ему удалось нащупать аптечку и вколоть себе дозу стимулятора. Дикий крик Гейтса милостиво оборвала скорая потеря сознания. Эпизод 12 Она хмыкнула. – Только потому, что я люблю работать в поле, не означает, что я не в курсе подковерных бюрократических игрищ. И то, что я не пользуюсь своими темными силами, чтобы выбраться на самый верх, не значит, что я не буду ими пользоваться в особых случаях. – Полное прощение и восстановление в должности? Гейтс махнул в сторону ног. – Пока нет, но, как только вылечусь, все будет в ажуре. Конечно, если Вассер согласится взять меня назад. – Она велела поговорить с тобой. – Да ну? – почему-то это его задело. Сибрук улыбнулась, прекрасно его понимая. – Я бы и сама о тебе не забыла, но Вассер попросила передать тебе в точности… – брови Сибрук нахмурились, когда она начала цитировать: – Проблема решена, но не стало ли само решение проблемой? – Сибрук глянула ему в глаза. – Ты знаешь, о чем она? Гейтс кивнул, усмехнувшись. – Поделишься? – Вассер хочет знать, готов ли я к возвращению, и что я буду делать, когда вернусь: буду ли охотится на агентов ОСБ, которые хотели нас посадить, или буду придерживаться правил. – И? – Эти друзья в заведениях опасных? Сибрук кивнула. – Да? – Они нашли отличную, богом заброшенную дыру, куда можно запихнуть агента Нойштедта. Туда даже транспорт прилетает раз в год, хотят того обитатели или нет. – Но почему Вассер должно волновать, что ты хочешь с ним сделать, если… – Ну, он еще не закончил отвечать перед сенатской подкомиссией по вопросам Агентства, так что Вассер не знает, какая информация может быть потеряна. Но я позаботился, чтобы он сильно удивился результатам заседания вплоть до момента, когда на него наденут наручники. Сибрук хохотнула. – Нет, не мог же ты.. ! – Мог. И сделал. – Напомни никогда не сердить тебя. – Обязательно. Есть планы на будущее? Она прекратила улыбаться. – Я еще приписана к «Черному Ящику», но ходят слухи о моем переводе в штаб-квартиру, отдел кибер преступлений. – А сама ты чего хочешь? Сибрук пожала плечами. – Не знаю. Наверное, не место мне в Особом отделе. – Что? – Что слышал. Не уверена, что выдержу подобную работу. Я вообще думаю, что мне с самого начала не надо было сюда соваться Гейтс потряс головой. – С чего это ты взяла? – Я не в состоянии работать как ты. – Тебя никто и не просит. Послушай, именно такие агенты, как ты, и нужны в Особом отделе Сибрук попыталась возразить, но Гейтс не дал ей заговорить. – Я не шучу. Когда я только заговорил о разборках и о том, что надо сделать, ты остановила меня и заставила все обдумать. А когда я заявил, что поступаю правильно, ты отошла в сторону и даже прикрыла меня, потому что я – свой, сотрудник в опасном положении. Я считаю, что ты проявила все качества, которые нужны Вассер и Особому отделу. Не говоря уже о том, как прекрасно ты справилась, когда во время нашей попытки отбить Моргана ситуация вышла из-под контроля. Нет, я считаю, именно такие, как ты, и нужны Особому отделу, Сибрук Наполовину убежденная, Сибрук пребывала в неуверенности. – Но я не могу работать по этому, как ты его назвал? Особому закону? Просто не могу. – Просто так, конечно нет. Но как ты думаешь, почему я так долго состою на службе? Она снова засмеялась. – Потому что тебя никто не может уволить? – Нет, серьезно, попробуешь угадать? Сибрук пожала плечами. – Потому что мало кто способен работать как я. Дойти до края и делать… то, что я делаю, а затем вернуться назад. Большинство людей так не могут, – Гейтс развел руками, не в состоянии подобрать слова. – Не могут освободиться от этой заразы, чтобы потом работать по обычным правилам, вернувшись с края. Они идут вразнос, начинают мстить, зарабатывать деньги заказными убийствами и тому подобной хренью. Гейтс заглянул Сибрук в глаза. – Сколько бы раз я не доходил до края, я всегда возвращался назад. – Почему? Глубокая печаль внезапно охватила все его существо. – Слишком глуп, чтобы жить, и слишком стар, чтобы меняться. Выходит так. Сибрук коснулась его руки. – Не слишком-то честный ответ. – Нет. Но вот тебе правда: если кто-то провожает меня в шлюзе перед броском до края, если кто-то спрашивает, уверен ли я в правоте своих действий, то возвращаться с края становится немного легче. Кто-то вроде тебя, агент Сибрук. Сибрук засопела. Гейтс мог поклясться, что заметил блеск слезинки прежде, чем она отвернулась. – Боже, Гейтс, ты себя хоть иногда слышишь? – Стараюсь не слушать. Так и свихнуться не долго. Читать в fb2 Перевод: ZetWyler, -W.R.A.I.T.H- и Schtirlitz Редактирование и оформление: H_Rush, Silver_One, Knigochey Источник
  14. Истории о Киде Кримсоне Эпизод первый «Ты тут не у руля» – повторяли они уже в восьмой раз. Как будто я не расслышал их с первого раза. Каждое повторение подкреплялось тычком дула пушки в мой затылок. Мне это уже порядком надоело. Бар быстро опустел, когда эти два умника напали на меня и отобрали мою пушку. Кто-то из посетителей даже взял с собой свои напитки, явно надеясь на скоротечность происходящего. Я даже толком не успел их рассмотреть. Еще две с половиной минуты назад я просто хотел опохмелиться. Тяжелый выдался месяц, оторваться от того охотника за головами с Гаррона оказалось сложнее, чем я думал. В следующий раз надо постараться избежать всей этой суматохи с проникновением на чужой корабль и заимствованием НавКомпьютера. В самом деле, его было проще пристрелить. Еще один тычок в затылок. – Ты меня слышал, Саласси? – Пропустил мимо ушей. Можете повторить еще раз? В этот раз мой затылок познакомился с рукоятью пистолета. Я упал, перекатился на бок и наконец-то смог разглядеть нападавших. Один был выше, мощнее, но предательские судороги выдавали в нем еще одного слэм-торчка. Тот, что с пистолетом, был худощавым, нервным, и, казалось, задыхался от недостатка кислорода. Обаони были мне незнакомы, что досадно, ведь всегда лучше знать тех, кто пытается набить тебе морду. – Ты думаешь, мы тут шутки шутим? А? – сказал Сиплый, размахивая стволом у моего лица. – Ты тут не у руля, Саласси, – добавил Дубина. – Тарсис сказал, за тобой должок. Ага. Дженевол Тарсис. Он был (хотя не будем забегать вперед) бизнесменом. Для одних он являлся гордым Гражданином и предпринимателем, владевшим несколькими геокорпорациями, но среди болеекриминальных элементов общества зарекомендовал себя как незаконный делец оружия. Купля и продажа, остальное его не интересовало. Этак месяц назад взялся я за доставку партии пушек Кси'Ан,но увы, пришлось от нее избавиться, чтобы избежать проблем с Властями, после чего меня сильно отвлек этот охотник за головами. Наверное, стоило бы поставить Тарсиса в известность, что груздрейфует где-то на просторах вселенной. – Сказал, придется заплатить, – успел произнести Сиплый перед тем, как удариться в приступ кашля. – Да-да, – я поднялся с пола и отхлебнул своего пойла. Сиплый не спускал меня с мушки, а Дубине так и вообще был нужен только повод. Тактильный осмотр показал, что голова цела, хоть игудела почище соборного колокола. – Значится, вот что мы сделаем, – начал я, откидываясь на спинку кресла. – Заткнись, Саласси, ты тут не у руля, – перебил меня Дубина, сделав шаг вперед и заслонив собой Сиплого. Сиплого и его пушку… Лезвие ножа вошло ему в грудь на добрые шесть дюймов. Мне было практически стыдно, но с другой стороны, было невероятно глупо не обыскать меня, пока я валялся на полу. Такое отсутствиездравого смысла часто оказывается летальным. Тарсис должен еще и поблагодарить меня за чистку рядов его работничков. Глаза у Дубины округлились от удивления. Его пальцы нащупали мою шею и настойчиво пытались меня задушить. Я вынул нож и пырнул его снова. Сиплый же отпрыгнул и выстрелил, оказав мне услугу тем, что попал в своего товарища. Пальцы Дубины расслабились. Нащупав за собой стул, я кинул его в Сиплого, и тот попал ему ровненько в челюсть. Как говорится, Сиплый в одну сторону,пистолет в другую. Дубина опустился на колени, как только я сумел вырваться из его хватки. Я поднял Сиплого за шею, насильно привел его в чувство и приставил лезвие своего вандуульского ножа к его горлу. – Как я и говорил. Я и сам знаю, что виноват, поэтому скажи Тарсису, что я все исправлю. Но, – лезвие ножа впилось Сиплому в кожу, – если мне еще хоть раз попадутся его шестерки, я выпотрошу их, медленно. Что вообще покажется милосердием по сравнению с тем, что я сделаю с самим Тарсисом. Сиплый что-то пропищал, он боялся рта раскрыть. От страха он даже продышался. – Отлично, – я отпустил его и подобрал пистолет. – И дружка своего можешь оттащить в Медпункт. Один из завсегдатаев заглянул внутрь и быстро огляделся. – Ну шооо, все? – Да, мы все уладили. Люди стали быстро занимать свои места, переступая через двух головорезов на полу. Я же допил свой напиток и направился на выход. Я вышел на центральную улицу. Какофония забитого под завязку проспекта накрыла меня, как цунами. В старые добрые времена эти окружные дороги были плацдармом для отрядов терраморфинга,теперь же кругом одни дегенераты, черные рынки и преступники. В общем, свои люди. Как низко они пали. С другой стороны, так можно отозваться и обо мне, но я бы этого не рекомендовал. Ближе к делу. Нужны деньги. И быстро. Эпизод второй Ледяной океан космоса. Некоторые любят его, процветают в нем. Это сбивает меня с толку. Ведь они думают о нем, как о пьянящей свободе, а для меня это тюрьма, даже хуже – это палач, нависший над тобой, поджидающий момента, когда треснет корпус, дабы вышвырнуть тебя наружу, в свое вакуумное объятие. Неспроста я становлюсь немного подавленным, когда мне надо где-нибудь приземлиться. «Вы приближаетесь к торговому узлу Ковалекс», – раздался голос моей верещалки. «Приготовьтесь к проверке индивидуального номера». Я перелопатил все мои регистрационные карточки, пока не нашел свежую, и отправил ее. Они над чем-то размышляли несколько секунд, и… «Добро пожаловать, Господин… Бэлли-ва. Крыло 2, Четвертыйангар, Отсек 32». – Диспетчер отключился. Несколько торговых консорциумов объединились для создания этих космоузлов, которые используются в качестве отправной стоянки для транспортировки груза либо предпринимателями и дальнобойщиками, предпочитающими не связываться с техническими трудностями посадки на планету. Проще говоря, это то место, где я нахожу средства к существованию. – Эй, Итан. Ой, да ладно тебе. Я позади тебя вообще-то. – Я медленно повернулся. Рэдж Бэнни. Не думаю, что у него есть причины злиться на меня. – Здорово, Рэдж, на делах? – Ага, знаешь, типа осматриваюсь тут. Как головорез Рэдж был неряшлив, но все же неплох. Нередко совал свой нос куда не надо, а все из-за его проблем с нравственностью, впрочем, это отличительная черта теваринцев. Если и были какие-то терки между нами, то не сейчас. Как говорится, не вечно же драться, и когти притупятся. – Что-нибудь интересненькое? – повернувшись к толпе, спросил я. Рэдж пожал плечами и отхлебнул свой Гидрофроз. – Не совсем. – Его черные как смола глаза зациклились на ком-то, и он кивнул. Сперва я не мог разглядеть, кто это, но потом понял, что это агент, хоть она явно и не скрывала этого. – Позже обсудим. – Рэдж слился с толпой, и я сделал то же самое. Дверь вела в местную забегаловку, любимую здешними завсегдатаями: дальнобойщиками, торговцами, поставщиками, и не только. Здесь они могли хорошенько набраться или перекусить, некоторые даже нашли место для ночлега. Забавное зрелище – ты получаешь сразу целый букет скитальцев, размахивающих своей наличкой. В общем, хлеб насущный. К превеликому сожалению, не я один такой авантюрист, здесь водятся стервятники похлеще. Я взял себе спиртное и расположился в углу для лучшего обзора. Три опустошенные рюмки – и дела уже не казались такими хорошими. Раздался звук разбившегося стекла. Несколько голов повернулось, включая мою. Какой-то пьяный дальнобойщик встал из-за стола, вены на его лбу пульсировали так, будто пытались вырваться наружу. Похоже, кто-то смухлевал. – Я сказал, ты шулер! Если попытаешься спросить меня еще раз, то я вырежу это на твоем гребаном лице, и посмотрим, ублюдок, услышишь ли ты тогда. Охрана постепенно стягивалась к месту стычки, а остальные игроки оставались неподвижными, боясь дернуться, дабы не спровоцировать его на куда большую агрессию. – Выведите его! – крикнул бармен. – Закрой свой рот там, или ты тоже хочешь схлопотать? Потерявшая свое терпение охрана схватила пьяницу за руки и поволокла к выходу. По пути тот ударом ноги опрокинул несколько столов, раскидав стоявшие там напитки, при этом ехидно улыбался,видимо, наслаждаясь наведенным им беспорядком. Охранники вышвырнули его, но дебошир в ответ еще минут пять испускал гневный поток ругани в их сторону, потом все же угомонился и направился к выходу. Я последовал за ним. Он был пьян чуть ли не в стельку, однако я все равно держал дистанцию, а то глядишь, местные стервятники тоже застали это занимательное шоу и шастают неподалеку. Он добрел до посадочного дока и, поскальзываясь, взобрался в побитый корабль MISC Фиера. Я обозначил для себя цель – съемный грузовой трюм, установленный под низ корабля. Рев двигателей усиливался, и я поспешил в свой док, повторяя про себя регистрационный номер его корабля. Застал я его прямо у отправного пункта. Активировались основные двигатели Фиеры, и корабль стал медленно ускоряться. Я все еще держал дистанцию, опасаясь быть замеченным потенциальными конкурентами, а этот идиот и целую эскадру не заметил бы. Более трех часов я ждал, пока иссякнет трафик. Без понятия, куда он направлялся, но судя по его курсу, он хотел оставаться незамеченным. Тем лучше для меня, раз в сто облегчил мне задачу. Япозволил ему еще немного полетать, дабы окончательно убедиться, что вокруг все чисто. И пошло поехало. Я настиг свою жертву внезапно, очутившись прямо перед кабиной его корабля, зарядил основные орудия и врубил электроскин. Окрас моего корабля сменился на ярко-кровавые брызги, по которым меня обычно узнают. Я мог разглядеть пилота в кабине – рот раскрыт, в полном шоке. Звякнул ему. – Судя по твоей кислой роже, думаю, ты понял кто я такой. – Он был едва в состоянии выдавить кивок. – Замечательно, вот основное правило, дружок: малейшая попытка сбежать – и ты труп. Мы поняли друг друга? – Он снова кивнул. Я быстро пробежался по остальным моим занимательным правилам, хотя все они заканчивались так же, как и первое. К тому времени я успел приказать ему сбросить трюм. Выполнив приказ, как послушный мальчик, он немного отлетел назад. Несколько маневров, и вуаля – груз захвачен. – Теперь уматывай отсюда. – Он тут же рванул прочь ко всем чертям. Останется ли пай-мальчиком или же нагрянет к копам – это мы потом выясним, для начала взглянем на добычу. Системы моего корабля быстро обошли протоколы защиты груза, и я получил доступ к визуализации содержимого. «Ну давай же, зарплата…» Изображение высветилось на моем экране. Нужно было еще усилить сигнал, изображение не четкое, и… наконец-то я увидел, что было внутри… Люди. Умирающие от голода. Иссохшие до костей. Немного землян, несколько бану и теваринцев, двоих я не смог распознать. Я пришел в бешенство. Он оказался работорговцем – самые большие кускидерьма во всей вселенной. Врубив двигатели на максимум и немного повертевшись вокруг, я смог разглядеть тусклые огоньки его двигателей вдали. Никуда теперь эта гнида не скроется. Он был уже близко. Ох, уж и развлечемся мы с этим типом. Буду резать его так медленно, что жизни знать не будет без мучений. Сперва я собираюсь... Две ракеты спланировали надо мной и устремились к работорговцу. Первая вывела из строя его двигатели, а вторая обрушилась где-то позади его кокпита. Вспыхнул взрыв антивещества, полностьюиспепеливший Фиеру, в результате чего активировались мои поляризационные компенсаторы, и когда они ослабли, атаковавшего уже не было. Так что, кто бы там не стрелял, на моих сканерах неосталось ни единого следа… И вот он – я. Один. Трюм забит умирающими рабами, а кровь внутри меня все еще бурлит. Рэдж – не единственный, у кого проблемы с нравственностью. Эпизод третий Мои сканеры все еще не давали четкого изображения из-за бури, и казалось, не имело смысла совершать гиперпрыжок. Для чего? Нет, я сомневался в этом. Может, киллер сделал им звоночек насчетменя… «Неопознанный корабль Класса Фрилансер. У вас одна минута». Да ну к черту! Я включил камеры сгорания на полную мощность и развернул корабль. Если хотите стрелять в меня, стреляйте в спину. Перехватчик агента Адвокаси полетел за мной. Лазерный выстрел проскользнул мимо кабины. Я включил защитное поле на полную мощность. Должно быть более, чем достаточно, чтобы остановить еевыстрелы, кроме того, она не пытается уничтожить меня. Она собирается включить вспомогательную тягу, дополнительные двигатели – все, что заставит меня остановиться. Это также доказывает ееосведомленность о том, что в грузовом отсеке. Нужно двигаться обратно к цивилизации. Я изучал транспортные маршруты, когда мое защитное поле запылало, и корабль затрясло. Она ударила меня гравитационным снарядом. Хм. Вполне уверен, что она действует не по инструкции. Я принял серию лазерных ударов прежде, чем у меня получилось выйти из-под обстрела. Защитному полю нужно было некоторое время, чтобы восстановиться, поэтому пока придется покружиться. Онабыла проворней, чем мой корабль, но и у меня имелась парочка сюрпризов. Конечно, у меня были пулеметы, но я не воюю с агентами Адвокаси. Мне не нужно такого рода внимания, поэтомубольшинство модификаций были сделаны в рулевом управлении – спрятанные дополнительные ускорители, резервные двигатели, реверсивные тормоза. За работу. Сейчас она получит весь набор. Не сворачивая с пути, мы неслись и кружились в пространстве обратно на полосу движения. Я прорывался к точке прыжка и был уверен, что она догадалась об этом. Она пыталась достать установкунаведения ракеты, а я пускал в ход любые средства, чтобы помешать ей. Впереди наверху корабли местной Полиции снялись со своих постов и двинулись на перехват. Думаю, что она по коммуникатору подключила их к погоне. К несчастью для них, я бы не протянул такдолго, если бы не мог увильнуть от одного или двух полицейских крейсеров. Их радиус разворота слишком мал, поэтому первый урок – лететь прямо на него не снижая скорости и пронестись мимо. Аему потребуется несколько минут, чтобы развернуться. Однако, вам надо пережить пулеметный огонь и ракетные атаки. Два крейсера открыли огонь из всего, что у них было. Я разделил защитное поле и проверил, чем они в меня стреляли. Трюк в таких маневрах на выживание состоит в том, чтобы знать свойкорабль. Нужно знать, чему он может противостоять, а чему не может, и направить защиту таким образом, чтобы справиться с самым сложным для корабля. Короче говоря, меня пытались измотать. Я разделил защиту и предпринял некоторые контрмеры, чтобы отвести часть ракет. Я даже выпустил свою ракету, а затем вырубил двигатели, введя в заблуждение преследователей или центрвычисления полетов. Я выложился на полную мощность, перенаправляя энергию пушек, чтобы восполнить истощение защитного поля. Они перешли на пушки. Думаю, агент рассказала им, что за груз я везу. Я пронесся мимо них в направлении постоянного потока пассажирских и торговых кораблей, которые выстроились в очередь, чтобы попасть в следующую систему. Спикировал под грузовой корабль ипромчался мимо смотровой площадки. Я мог видеть округлившиеся глаза детей, которые летели в свои родные системы. Включив электронную обшивку, чтобы попытаться слиться с обыкновеннымигражданскими кораблями, я задал НавКомпьютеру координаты этой точки прыжка и прыгнул. Агент Адвокаси вывела свой перехватчик между мной и точкой прыжка. Ее пушки вспыхнули, оживая. Я маневрировал между гражданскими судами. Если она хотела сделать выстрел, я собирался сделатьего невозможным. Перепрыгнув через нее, я застал агента врасплох и нырнул в точку прыжка. Звезды, казалось, потускнели, одновременно ускоряясь и замедляясь. Сразу после того, как я исчез, взорвалась мояэлектромагнитная бомба. Это было не смертельно. Корабли перезапустятся снова самостоятельно, но взрыв создаст достаточно суматохи, чтобы я успел скрыться. Выходя с другой стороны, я рванул настолько быстро и далеко, насколько мог. Удостоверившись, что все было чисто, мне, наконец-то, представился момент подумать. Сама ситуация открывалась всес новой и новой стороны, и это бесило меня. Придется залечь на дно и попытаться разобраться в ситуации. Одно я знал наверняка – кто-то пытался заставить меня плясать под свою дудку. Теперь мне придется выяснить, как же сменить пластинку. Эпизод четвёртый Я находился на расстоянии трех систем от того места, где кинул агента Адвокаси. Если я буду продолжать двигаться, то попаду в более населенные системы. Горнодобывающая установка Аршоп дрейфовала среди огромных скал системы Магнус. То, что еще пятьдесят лет назад было полностью автоматизированным производством, сейчас являлосьразваливающейся оболочкой былой технологической славы, управляемой малочисленной бригадой, которая состояла из экскаваторщиков и шахтеров дальнего космоса. Я знал Клэя с того времени, когда еще был сборщиком долгов (то есть бандитом) – мерзкая работенка на Армитаж. Клэй был Гражданином, но после каких-то неправильных решений и жестокогоразочарования он начал все проматывать. К тому времени, как я прилетел, его лишили Гражданства, его семья и жизнь исчезли. Когда я толкнул дверь в его номер, Клэй велел мне ударить его изо всех сил. Он уже дошел до предела, ноеще не достиг дна, а это была наиболее опасная точка. Такая точка, когда ты уже знаешь, что конец близок, и лучше умереть, чем ждать, когда он наступит. Но я не хотел закончить жизньсборщиком долгов, и за многие годы пытался сделать все, чтобы помочь ему. Сейчас он работал как (неквалифицированный) геолог на своем маленьком райском острове, где и сумел расчистить дляменя стыковой отсек. – Ты останешься надолго, так? Не уверен, как долго я смогу держать этот отсек отключенным. – сказал Клэй. Он нервно оглянулся. – Спокойно, Клэй. Ровно столько, чтобы встать на ноги, и больше не буду тебе докучать. – Спасибо. Шеф достает меня всю неделю. Клэй немного расслабился. – Не волнуйся, приятель. Все обойдется, – сказал я, открывая грузовой контейнер, в котором были полки с коматозными рабами. У Клэя практически случился сердечный приступ. – Что за … ты с ума сошел? – Он подбежал и попытался закрыть двери. – Клэй! Расслабься. Я уставился на него, пока он не выпустил дверь. Я вошел внутрь и стал приводить одного из пленников в чувство. На то, чтобы разбудить его, ушло около двадцати минут, еще десять – на то,чтобы организм привык к перегрузкам, затем еще пятнадцать, на которые он опять вырубился. К тому времени, когда он пришел в сознание и смог двигаться, Клэй все больше и больше дергался. Человечек был примерно подросткового возраста. По татуировкам на теле и коду обработки информации из исправительного центра для подростков можно было отнести его к окрестностям Терры. Я могвидеть, что регистрационный жучок был имплантирован ему в запястье. Используемый больше как детектор местонахождения, он также считался универсальным способом маркировки собственности.Подростка затрясло, когда я очень кратко описал ему, что произошло. Но он принял новости довольно стойко. – Ну, я все равно собирался посмотреть другие системы когда-нибудь, – сказал он наконец. Клэй и я посмотрели друг на друга. Шутит. Этот малый влачил жалкое существование, долбя породу на какой-нибудь далекой луне или еще того хуже, и он шутит. – Что последнее ты помнишь? – Хм … клуб на Прайм. Я разговаривал с таким невероятно прекрасным созданием. Бог, у нее были... – Не уходи от темы! – выпалил Клэй. – Мы там танцевали, и вдруг она стала говорить, что хочет найти неон. Есть ли он у меня? Знаю ли я кого-нибудь, у кого он есть? Ну, знаешь, стандартный набор. – Он посмотрел на нас, и ненайдя поддержки, продолжил. – Ну, я пошел навестить этого парня, Кендрика, у которого я покупал дурь в прошлом. Он сказал, что вышел из дела, но может знать кое-кого. Клэй все сильней барабанил пальцами ног. Через наносекунду он потеряет терпение. Но я хотел, чтобы малый продолжал свой рассказ. Иногда самые лучшие зацепки возникают из фактов, кажущихсяне связанными с темой. Однако, у Клэя был свой резон. дела могли пойти очень плохо, если бы не тот человек вошел в эту дверь. – Ну, мы пошли на посадочный двор. Там… – Где это было? – я должен был заставить малого вспомнить подробности – Восточная сторона, я думаю. Около моста. Я думаю, что знаю это место. – Ну, значит, мы туда добрались, и девушка стала… погодите, она здесь? Ты ее тоже разбудил? Малый поднялся, чтобы осмотреть груз. Я не видел никакой человеческой девушки в списке. Должно быть, они продали ее еще кому-нибудь. Я сделал ему знак продолжать. Он понял намек и медленносел. – Ну, и вот тут все становится жутко, потому что там нас уже поджидают шесть мордоворотов. Один из них хватает ее. Я дернулся, а затем… затем все потемнело. Следующее, что я помню, – то,что я уже здесь. – Тебе удалось рассмотреть напавшего на тебя парня, что-нибудь особенное? – Я не знаю, ладно? – Он слегка разволновался. Его тело снова начало трястись, его организм все еще боролся с последствиями воздействия наркотиков. Клэй передал ему ведро. Я дал маломупередохнуть. Клэй подошел ко мне и прошептал: – Что ты собираешься с ним делать? – С ним? У меня их там целых четырнадцать штук. Я раздумывал некоторое время. Если он ничего не вспомнит, то у меня ничего нет. Смутная идея возникла в голове. – Эй, Клэй! – Чего? – Вы, ребята, не откажетесь от рабочей силы? Клэй злобно посмотрел на меня. Остальные рабы выходили из сна практически так же, как и малый. Смущенные, испуганные. Клэй поговорил с бригадиром, и они нашли способ, чтобы рабы отработалисвой путь домой. Я ни на грош не верил бригадиру, но был больше чем уверен, что Клэй не подведет. Если он сказал, что это сработает, я верил ему … потому что он знает, что иначе я размажуэту станцию о ближайшую звезду. Я забрался обратно на место пилота, готовый сорваться с места, когда малый подбежал с миской супа в руке. – Эй, мистер. Я хотел поблагодарить Вас за то, что Вы сделали для меня и всех. – Не за что, малыш. – Мне жаль, что я психанул, но я думаю, что там было еще кое-что. Перед тем, как потерять сознание, появился кто-то еще. Кажется, кто-то, кого эти парни знали. – Неужели? Они назвали его имя? – Да. Они называли его Кид Кримсон. Эпизод пятый Кендрик напрягся. – Ну, имел с ним дело пару раз. Ну и что с того? – У меня есть работа для него. – Знаешь ли, я беру стандартные десять процентов за посреднические услуги... – Слова сорвались с его пьяной рожи с еще одной ухмылкой. – Вот что я тебе скажу. Я дам тебе двадцать. Два часа спустя мы находились в посадочном гараже около моста. Похоже, что-то вырисовывалось. Возможно, это то же место, где схватили того подростка. Кендрик покивал головой в сторонупустых контейнеров. Я услышал шаги. Ему должно быть было лет восемнадцать, может, девятнадцать. Шел, как будто пытался продемонстрировать что-то вопреки гравитации. Даже при тусклом освещении я мог увидеть следы черных линийна его венах. Ага. Он принимал WiDoW. Он зажег Стим и затянулся. – Я слышал, ты ищешь Кида Кримсона. – Он выдул поток дыма в небо. Нет, ну это просто издевательство. – Типа того. Я услышал две пары шагов, приближающихся ко мне сзади. Стали заряжать пистолет. Я оглянулся. Два мордоворота разминались. Самозванец передо мной самодовольно ухмылялся, как будто я быллопухом, который оказался по уши в дерьме. – Ну, сегодня не твой день, Кид Кримсон не имеет дел с неудачниками. – Забавно, я собирался сказать то же самое. Я выбросил локоть назад, попав подонку с пушкой прямо в горло. Потом перехватил его запястье и выкрутил, пока оно не захрустело, быстренько выхватил свой пистолет и дал очередь в грудьдругому. Выбил колено мордовороту. Застрелил его. Взял его пушку. Выстрелил в Кендрика. Затем наставил обе пушки на самозваного меня. Он застыл на месте. Его сигарета погасла. – Кто ты такой? – удалось выдавить ему. – Догадайся с первого раза. Эпизод шестой Я пристально смотрел на парня, который называл себя моим именем, нацелив на него две пушки. Самозванец трясся и всхлипывал, но не двигался с места. Обыскав его, я нашел дешевый пистолет,который, вероятно, быстрее взорвался бы, чем выстрелил, и телескопическую дубинку в его ботинке. Я выбросил их в реку. – Пожалуйста, чувак, я не хотел.. – его голос был слабым, дрожащим. Я ударил его по затылку. Он рухнул и свернулся в клубок. Вот тогда и начались все слезы и мольбы. Он думал, что знал,куда это все ведет, но на кону была большая игра. Это же я говорил сам себе, потому что постоянно думал о ней, а это было очень плохо для Самозваного-меня. – Можешь не верить, но это твой счастливый день, – сказал я, наставив на него пистолет. – Видишь ли, такие бесхребетные работорговцы, как ты, получают то, что я называю «как обычно». Невдаваясь в детали, это очень медленный и неприятный процесс, который длится много дней. Он стал нести чушь, его мысли опережали слова. Я вытащил нож, и он заткнулся. – И в довершение всего, ты использовал мое имя, поэтому давай скажем так: «как обычно» будет моей отправной точкой, чтобы показать тебе такие темные места, от которых даже у меня мурашки покоже. Он закрыл глаза, его воображение взялось за работу. Я на секунду позволил ему представить это. – Но мне нужен тот, кто тут всем заправляет. Подумай об этом, чем больше сведений ты мне выложишь, тем меньше боли я тебе причиню. Я приставил пушку к его руке и выстрелил в палец. – Ну, с этого и начнем. Он закричал и схватился за руку. – Теперь говори. И он стал говорить. Он сдал всех. Я узнал имена всех сборщиков, которые были посланы для охоты за потенциальными жертвами, а также имена продажных копов и транспортных агентов, которымплатили, чтобы они закрывали глаза. Я записал всю информацию. Она была ценной, но это все мелочь, а мне нужна была крупная рыба. Между всхлипываниями и бормотаниями самозванец назвал одно имя. Возможно, самое крупное: «Каро». Он прошептал его так, будто одно упоминание этого имени способно было вызвать дьявола. Мой желудок ушел в пятки и вернулся обратно. Каро – это призрак, один из теневых дельцов космоса, на которого в действительности никто не работает, но которого все знают. Он (или она,возможно) неприкасаем, беспощаден и является самым крупным работорговцем на всем пространстве. Это была веская информация. И пугающая. Я поднял его на ноги и приставил пушку к лицу: – Ты видел его? – прошипел я. Он начал кивать, когда быстрая очередь прорезала завесу дождя. Четыре выстрела попали в спину Самозваному-мне перед тем, как последний выстрел в голову заставил его замолчать навсегда. Я мельком увидел стрелявшего. Высокий, военного склада, сильный ожог от лазера от щеки до уха. Он прицелился. Направив свой пистолет, я выстрелил первым. Человек исчез, когда трое его друзей выпрыгнули из укрытия, направляя свои модифицированные P4SC в мою сторону. Полагаю, кто-то опоздал прикрытьих фланг. Я побежал до того, как грянул первый выстрел. Первое правило засады – это выйти из засады. Звучит просто, но вы удивитесь, как много людей окапываются, а потом пытаются отстреливаться. Перемещаясь по узким коридорам между припаркованными кораблями, я слышал шаги вокруг меня, но не голоса. Субдермальные устройства связи? Вероятно, не надо было бросать все эти пушки,которые я забрал у самозванца и его бандитов. Выстрелы прозвучали позади меня. Я оглянулся – один из нападавших прицеливался. Я дал несколько очередей в его сторону. Он мимоходом поменял положение под прикрытием. Позиция для боевойстрельбы. Медленно наводил прицел. Нападавшие были профессионалами. Не хорошо. Я выпустил серию выстрелов в его прикрытие перед тем, как сорваться с места, и рванул со всей силы, пытаясь припомнить план гаража и мое местоположение. Внезапно винтовка уперлась мне в лицо. Человек с лазерным ожогом был более удачлив. Я схватил ствол винтовки и выкрутил ее до того, как он успел нажать на курок. Выстрелы ударяли в землю, вближайшие корабли, всюду, куда я направлял руку. Кожа на руке начала гореть. Достав свой пистолет, я выстрелил. Человек с ожогом выпустил винтовку и уклонился от моих выстрелов. Он схватилменя за запястье, ударил по руке, затем выбил винтовку из моей ослабевшей хватки. Незнакомец выхватил боевой нож. Мы нападали поочередно, не нанося серьезных ударов. Могу сказать, что онбыл хорош, возможно, лучше меня. Он двигался быстро, точно и опытно. К несчастью, у меня не было времени бороться с этим парнем. Он хотел меня задержать, дать своей команде время зажатьменя. Я сильно размахнулся. Он отпрыгнул, но целился я не в него. Я разрезал какие-то трубки на судоподъемнике слева. Стала вытекать гидравлическая жидкость. Угол зашипел, затем опал. Корабльсоскользнул. Человек с ожогом бросился в сторону до того, как корабль обрушился на землю, а я в это время уносил ноги. Перепрыгнув через забор, я продолжал бежать. Через два блока будет поток пешеходов. Я слился с толпой и продолжал двигаться еще с час, используя все уловки, чтобы скрыть свой след. Затем яуспокоился и свернул в маленький ресторан Качо. Старик и старуха, владельцы ресторана, пререкались и орали друг на друга без перерыва. Я попытался собраться с мыслями. Ситуация становилась все интереснее и опаснее с каждой секундой. Уголком глаза я углядел приглушенный выпуск новостей от SSN/CAtv на телеэкране, передававший празднование Дня Гражданина в центре города в прямом эфире. Сенатор Ханниган выступал с речью,вероятно, превозносил заслуги человечества и роль каждого Гражданина или что-то в этом роде. Толпа внимала этой чуши с открытыми ртами. Ханниган начал спускаться со сцены. Его ближайшее окружение сомкнулось вокруг него. Вот тогда я и увидел. Я практически нырнул за стойку, чтобы достать пульт управления. Старики пересталибраниться и заорали на меня. Я перемотал трансляцию назад и нажал на паузу. За наносекунду до того, как Ханниган скрылся из вида, человек рядом что-то прошептал ему. Человек с ожогом от лазера. Эпизод седьмой Сенатор Ханниган был Каро. В ту секунду, когда я связал все воедино, это стало обретать смысл: корабли Сената не досматривают на таможне, его положение позволяло ему наблюдать икомпрометировать расследования Адвокаси, ублюдок состоял даже в Подкомитете по развитию и экспансии, что давало ему полный доступ ко всем нетронутым мирам. Чем больше информации анализировал мой мозг, тем все становилось очевиднее. Решение тоже стало кристально понятным. Высокоточная винтовка K&W LR-620 могла пробить 36 мм титановый сплав с расстояния трех тысяч метров. Она дорогая, но если вы хотите гарантированное убийство, то она того стоит. Наверху в пентхаусе Довкина винтовка выглядела, как произведение искусства с завышенной ценой. Четкий дизайн. Непревзойденное мастерство каждой детали. Она была красива. Кто знает, можетона даже станет священной, если раздробит череп самого гнусного работорговца в ОЗИ. Довкин принес мне выпить. Я взял напиток и сделал глоток. Он принес прекрасный товар и ожидал хорошей сделки. Крошечный человечек с грубым лицом, Довкин пригладил пиджак своего костюма, прислонился к стене и смотрел на меня. Радж свел нас пару лет назад. Хотя мы уже на тот момент совершилинесколько сделок, мы не были друзьями даже с большой натяжкой. Довкин не проводил сделки среди друзей. Он был посредником среди знакомых. – Регистрационный номер чист. Не всплывет ни в одной системе, гарантирую. – Не надо со мной торговаться, Довкин. – Я поднял винтовку, привел в действие прицел, проверил ее вес. Она была хороша, сбалансирована. – Я знаю, ты торгуешь чистым товаром. – Помни об этом, когда я назову тебе цену, – его губы растянулись в кривой улыбке. – Она того стоит. – Глаза Довкина заблестели. – Должно быть что-то крупное. Я практически хотел бы знать. – захихикал Довкин. Я отследил такси, двигающееся на расстоянии. – Нет, тебе не надо знать. У меня был инструмент. Теперь надо сконцентрироваться на человеке, посмотреть, чем он дышит. Убийство Сенатора ОЗИ – это дело, к которому надо подготовиться основательно. И хотя застрелитьлюбого человека несложно (не беру во внимание морально-этические дилеммы), скрыться с места преступления – вот настоящая головоломка. Празднования Дня Гражданина на Терре продолжатся все выходные, а Сенатор Ханниган был почетным гостем. Я просканировал местное Информационное Агентство и обнаружил, что новости оказалисьдовольно полезны, так как предоставили приблизительное расписание появлений Сенатора. Итак, начиная с этого момента, мне надо стать призраком. Обожженный лазером знал, что я все еще жив. Он может сопоставить, что Самозваный-я выдал настоящую личность Ханнигана, но я знаюрепутацию Каро, он не ошибается, и маловероятно, что он был где-то поблизости от Самозваного-меня. Мимолетный образ Обожженного Лазером и Ханнигана на новостном канале был простойслучайностью. Они не могут знать, что я это видел. Даже если и так, я поставлю на кон свой корабль, что Обожженный Лазером очень осторожный тип, поэтому можно ожидать, что они усилятохрану, примут антиснайперские меры, и, возможно, снабдят толпу оружием. На экране канал новостей показывал клипы Ханнигана на открытии какого-то нового Вивария. Вспышки фотокамер ловили каждое его движение. Сенатор улыбался, прокладывая путь сквозь толпу, какчеловек не отягощенный совестью, который верил, что множество извращенных грехов не могут обрушиться на него. Моя голова начала плыть… * * * Я бежал. Кровь, пот и эта чертова красная пыль застилали мне глаза. Нам надо было продолжать двигаться, по крайней мере, до темноты. В полевом лагере я услышал, как охранники жаловались насвою ужасную оптику. Поэтому ночью нас будет сложнее выследить. У нас был шанс. Мы бежали. Я чувствовал ее руку в своей. Даже сквозь твердую красную глину, которая облепила нас, я все еще мог чувствовать ее кожу. Я крепко сжимал ее. Потом все исчезло. * * * – Эй! Я очнулся. Тощий владелец магазина, курящий Стим, стоял надо мной. Я проверил экран. На этот раз прошло двадцать минут. Канал Ньюс перешел от Ханнигана к какой-то чуши о местныхидиотах-знаменитостях. – Что, черт возьми, с тобой, приятель? – пробормотал он и выдохнул поток дыма. – Много чего. Я постучал моей картой по видавшему виды сенсору, чтобы заплатить за чай, и вышел. На улице я смог сосредоточится на задании. Было два события, которые вселяли надежду. Ханниган должен былпроизносить вступительную речь в Университете Терры через восемь часов. Ожидалось, что послушать речь придут тысячи человек из числа студентов и членов их семей, и там может возникнутьмножество непредвиденных ситуаций. Недостаток был в том, что мне придется сидеть в аудитории. Чтобы выбраться наружу, надо будет постараться, а выбраться наружу когда прозвучит выстрел,будет во сто крат труднее. Завтра по расписанию сенатор посещает Бал Губернатора на закрытии празднеств. Охраны будет столько, что мероприятие будет неприступным, но оно должно проходить на открытом воздухе, наплатформе около бухты, а там много высоких зданий. Это будет план Б. Хотя я мог произвести выстрел из любого места, учитывая расстояние и боковые ветра, мне нужно будет мастерскиприцелиться. Сначала я пошел в Университет и наблюдал час или два. Смотрел, где проверяли подготовительные команды, где ищейки искали взрывчатку. Никаких признаков присутствия Обожженного Лазером иликакого-либо знакомого лица с нашей последней встречи в посадочном гараже. Дымя сигаретами, группа студентов толпилась у черного входа. Мне потребовалось примерно двадцать минут, чтобы стать их новым лучшим другом. Они должны были устанавливать сцену, и немногоогорчились из-за того, что Сенатор привез свою команду светотехников. Через пятнадцать минут у меня созрел план. * * * У меня еще два часа. Винтовка LR-620 лежала на кровати. Я просмотрел все новости канала Ньюс, выискивая всякие мелочи, которые могли помешать моему плану, и старался не расслабляться. Потомеще раз перебрал в уме все потенциальные препятствия и проработал все непредвиденные ситуации. Это была головоломка, в которую пришлось окунуться с головой. И слишком увлекся. Я услышал сигнал, только когда дверь взорвалась. Ударная волна отбросила меня к окну. Мир потерял изображение и звук. К тому времени, как дым рассеялся, а зрение пришло в норму, к моемулицу был приставлен ствол – с агентом Адвокаси на другом его конце. – Попался. Эпизод восьмой Желтая молния промелькнула в налитых свинцом грозовых тучах. Дождь превратил красную пыль в липкую грязь. Спрятавшись в темных глубинах огромного каньона, мы ждали. Питались жуками. Холодпроникал в кости. Она была рядом. Это все, что мне было нужно. Весь свет и все тепло мира было здесь, в моих руках. * * * Моя голова ударилась о стекло. Снова реальный мир. Капли дождя на пластиковом окне превратили огни высоких зданий в неровные потеки. Потребовалась секунда, и все вернулось: Ханниган, мойплан, бомба, агент Адвокаси. Я проверил наручники на руках и ногах, надеясь найти зазор, над которым можно было бы поработать. Ничего, меня связали профессионально. Агент была впереди, вела корабль и смотрела на меня взеркало заднего вида. – На секунду я уже начала беспокоиться, что слишком сильно приложила тебя, – сказала она. Исходя из ее бесстрастного монолога, я понял, что она учитывает каждое произнесенное слово. Мнепредставилась первая возможность хорошенько ее разглядеть со времени встречи у транспортного центра на Ковалекс. Ее строгая без единого пятнышка одежда и спокойное поведение красноречивоговорили о хорошей подготовке и профессионализме. – Держу пари. Я сел, но моя голова не поблагодарила меня за этот поступок. – Итак, пресловутый Кид Кримсон… – Никогда о нем не слышал, – ответил я автоматически. Агент разочарованно посмотрела на меня в зеркало: – Неужели? И как Вам живется с этим? Я так понимаю, что большинство таких парней ждут не дождутся, когда же их поймают. Только так вы можете, наконец, рассказать о том, как вы прославились.Харикен Вилкокс именно таким и был… ну, пока я не застрелила его. Мой мозг начал врубаться. Я уже слышал о ней. Ее звали Рейна Квелл. У нее была репутация, как у неподкупного, бескомпромиссного агента, которая вывела из строя пару серьезных игроков.Очевидно, после того, как она прижала Харикена, он попросил своих парней освободить его. Рейна разобралась с ними со всеми, и он остался единственным выжившим. Она обратила внимание на мое молчание. – Я так понимаю, что представляться нет необходимости, – сказала она. – Вы следите за мной с Ковалекс? – Ага. – Что вы имеете в виду? – агент вопросительно посмотрела на меня. – Так вы искали именно меня? – Я проверяла наводку по поводу перевозки рабов. Это привело меня к вам. Вы бежали, и я выслеживала вас. Она не знала о пьянчуге, который изначально занимался перевозкой рабов. Значит, наводка появилась после того, как я стянул груз. Тот замаскированный киллер слил информацию обо мне. Зачем?Чтобы заставить меня бежать? – Полагаю, вы не поверите, что меня подставили. – Я бы поверила, но уже много раз попадалась на такую удочку, – она смотрела на меня некоторое время. Усевшись удобнее в кресле, я стал смотреть на город, через который мы пролетали. – Я проверила ваш корабль, куда вы дели рабов? – Я их освободил. – Конечно! – Они в Системе Магнус. Разморожены на Горнодобывающей установке Аршоп. Проверьте сами. Я посмотрел прямо ей в глаза. Не опустил взгляд. У нее на меня ничего не было. Может, уловка агента Адвокаси. Но большинство моих старых преступлений были расклассифицированы. – Знаете, я висела у вас на хвосте и знаю, что было бы слишком рискованно путешествовать с рабами, поэтому вы избавились от улик. – Я не торгую рабами. Я вернулся сюда в поисках того, кто этим занимается. – Так это для этого дела вы взяли LR-620? – Я ненавижу излишние вопросы, поэтому я промолчал. Она ждала. – Кто? Вдалеке я увидел городок Университета Терры. Вступительная речь уже звучала. Там должен был сработать мой план. – Вы когда-нибудь слышали о человеке по имени Каро? – Это привлекло ее внимание. – Вы шутите. – Получил сведения от одного из рабов, проследил сюда и поднялся вверх по лестнице. Это было имя того, кто на самом верху. – Каро здесь? – спросила она, все еще не доверяя моим сведениям. Я взвешивал все, что ей говорил. При самом хорошем раскладе, может быть, она поверит мне. Но более вероятно – все, что мне придется сделать, это признаться в попытке убийства Сенатора ОЗИ.Я подумал, что лучше перестраховаться, и замолчал. А Рейна проглотила наживку и продолжала нажимать на меня: – Кто он? Снаружи мы пролетели над официальной посадочной площадкой ОЗИ. Предположительно, там должен был сесть и ее корабль. Я посмотрел на нее. – Погодите, куда вы меня везете? – В местный полицейский участок для оформления, затем назад в участок Адвокаси. – Вы не можете отвезти меня к местным копам, – сказал я. Голос прозвучал немного напряженно. Это было плохо. Очень плохо. – Таков протокол. Вам придется смириться. – Квелл подумала, что я испугался перспективы попасть в тюрьму. – Послушайте, в ту секунду, как вы высадите меня в системе, Каро пошлет команду убийц, чтобы избавиться от меня. – Вы говорите о проверенных, защищенных каналах. У Каро есть связи, но он не всемогущ. – Подумайте. Каким образом ему удавалось избежать поимки, даже идентификации, все это время? – Вы скажете мне, – произнесла она. У меня не было выбора. Делать нечего. – Сенатор Ханниган – это Каро. – Ладно,– сказала Квелл и стала смотреть вперед. – Я серьезно. – Я вижу. – Послушайте, отвезите меня куда угодно: в штаб Адвокаси, в ваш корабль, в выгребные ямы – мне наплевать. Я расскажу Вам все, что знаю. Но если они узнают, что я у вас, я – покойник. Агент снова посмотрела на меня на мгновение, затем все же решила отнестись ко мне как к еще одному преступнику, пытающемуся уклониться от наказания. – Я связалась со станцией в ту же секунду, как вы отключились. Двадцать минут спустя Квелл села около местного полицейского участка и вытащила меня из корабля. Со связанными руками и ногами, я был практически мертв, если бы кто-нибудь захотел этого. Я высматривал что-нибудь подозрительное, пока она пинками вела меня к маленькой станции. Внутри на вахте дежурили три копа. Было видно, что им скучно, что они не гонялись ни за кем втечение десяти или более лет. Квелл припарковала меня у стойки. Сержант проигнорировал меня и уставился на нее. – Нужна помощь, детка? Квелл холодно посмотрела на него. Полицейскому потребовалось около тридцати секунд, чтобы сообразить. – Чем могу помочь, агент? – Мне нужно оформить его и нужна коммстанция. – Есть, мэм. Сержант отделения поспешно схватил меня. Дверь открылась. Высокий, хмурого вида бугай в промокшем плаще вошел внутрь. Кроме скрипа его подошв он не издал ни звука. Короче, проблемы. – Специальный агент Квелл? – спросил бугай. – Да? – Рейна настороженно оглядывала его. Очевидно, ее инстинкты обострились так же, как и мои. Бугай мог участвовать в схватке там, в посадочном гараже. – У меня приказ перекомандировать вашего заключенного. – он сверкнул идентификационной карточкой Адвокаси. – По чьему приказу? – засмеялась она. – Боюсь, это секретная информация, – сказал он, не отрывая взгляда от меня, пока Квелл не вошла в поле обозрения. – Ладно. Кто ваш начальник? – спросила Квелл, не отступая. Бугай проигнорировал ее вопрос. Его рука начала двигаться. Квелл была на один шаг впереди. Ее пистолет был наготове в одно мгновение. Надо отдать ей должное, у женщины была хорошая реакция. – Полегче, приятель, если твои руки исчезнут из виду, я всажу в тебя пулю. Ясно? – ее голос не колебался. Бугай оскалился и показал руки. Сержант отделения заколебался, видно было, что ему не нравится все это. Он медленно направился к бугаю и сунул руку в карман его плаща. Бугай просто продолжал ухмыляться, его взгляд теперьбыл прикован к Квелл. Выглянув в переднее окно, сквозь потоки дождя я увидел две приближающиеся фигуры. Они прицелились. Я толкнул Квелл на землю за полсекунды до того, как пара дюжин выстрелов исполосовали окна. Два другие копа еще дергались от пуль, которые прошли сквозь их тела. Бугай даже не поморщился.Он схватил сержанта отделения и свернул ему шею. Квелл ткнула меня локтем в шею, думая, что я пытаюсь сбежать. Бугай вытащил пулемет из складок своего плаща и щелкнул затвором. Квелл была проворней и выпустила четыре патрона ему в грудь. Он не шелохнулся и поднял пушку. Она сделала два выстрела вголову. Он умер. – Развяжите меня, – смог я сказать сквозь кашель, – я могу помочь. – Вы, должно быть, не в своем уме. Рейна перезарядила пистолет. Снаружи нападавшие продолжали молотить по зданию. Из-за звука аккумуляторных батарей казалось, что стреляли из MaxOx P4 – в основном, скорострельноеэнергетическое оружие. А это значило, что у них не закончатся патроны в ближайшее время. Квелл подползла к мертвому сержанту и схватила идентификационную карту громилы. Она оттащила меня в заднюю часть помещения. Вокруг нас выстрелы взвивали документы, пробивали мониторы,разбивали лампы. Мы нырнули за заднюю стену, где находилось несколько пустых камер. Квелл продолжала двигаться. Кто-то начал стрелять в заднюю дверь, и мы разделились, каждый прижался к стене. Нападавший сP4 выбил дверь. Он был удивлен, когда увидел дуло пистолета Квелл. Она уложила его, схватила его оружие и пошла дальше. Мы старались не светиться, пробираясь за кораблями, ховерами и машинами, стоявшими на штрафной площадке позади отделения. Нападавшие впереди прекратили расстреливать здание. Мы слышали, какони вошли внутрь. Прислушались, а затем смогли ускользнуть. – Теперь вы мне верите? – прошептал я. Рейна взглянула на меня. Я практически мог поклясться, что она была раздосадована. – Давайте назовем это условным «да». Этого мне было достаточно. Эпизод девятый – Или это мог быть другой преступник, с которым ты раньше пересекался. Может быть, кто-то, у кого на зарплате шустрила с доступом к полицейскому диапазону. – Она села обратно и уставиласьна меня с подозрением. – Подумай об этом. Ханниган в Подкомитете по развитию и экспансии, что дает ему доступ к планетам, полным незарегистрированных работяг. У него есть политическое влияние, чтобы наблюдать иманипулировать расследованиями Империи. Это объясняет, почему Каро так неуловим. – Я не знаю. Политик, в полночь превращающийся в главу криминала, кажется мне слишком надуманным. – А это не одно и то же? Рейна Квелл рассмеялась. Она взяла фото амбала с идентификационной карточки. У него была длинная история: пиратство, нападение, убийство за деньги. Он был многопрофильным бандитом, но ничтоне привязывало его к Ханнигану. Время достать большую пушку. – У этого экрана есть Повтор? – спросил я, кивнув в сторону настенного экрана. – Я не знаю, наверное. – Хороший будет номер. – Я проскользнул мимо нее к экрану. – Брось это! – агент сердито посмотрела на меня. Я зашел в архив канала Ньюс, нашел репортаж с речью Ханнигана и начал листать кадр за кадром, пока не заметил Обожженного Лазером. – Вот этот парень. Он прикончил того торгаша на посадочной площадке, который сказал, что может опознать Каро. Квелл подошла к экрану, чтобы получше разглядеть его. Придвинувшись поближе, она вглядывалась в кучку пикселей. – Сжатие записи слишком велико, чтобы вытянуть его идентификатор. Она взвешивала мою историю. Я не могу сказать, куда она склонялась, но мне было нужно настоять на своем. – Ставлю на кон мою свободу. Квелл посмотрела на меня, забавляясь. – Серьезно. Если я не прав, то позволю тебе повязать меня. – Это опять заставило Рейну рассмеяться. – Ты позволишь мне? Я тебя уже повязала. Я сбросил наручники. Я стащил ключ, когда она пробиралась мимо меня. – Я сохраню это на потом, может быть, в следующий раз ты оставишь меня в машине…– Я открыл ножные кандалы, положил их на стол, и прислонился к стене. Пистолет Квелл был направлен на меня. – Для тебя это в любом случае выигрыш. Если я прав, ты сокрушишь самого отъявленного работорговца во вселенной. Если я неправ, то меня. Что скажешь? Квелл думала минут пять, затем провозгласила два правила: первое – я должен быть безоружен, и второе – если я попытаюсь бежать, она найдет и пристрелит меня. Теперь мы сидели в похищенном ховере, направляясь в Архив Си-Си-Эн Ньюс, чтобы взглянуть на несжатую запись речи Ханнигана и попытаться вытянуть идентификатор Обожженного Лазером. Но сначала мне надо было заехать на полицейскую станцию. Множество вещей я могу бросить, но не ту, что в багажнике ее ховера. Квелл подъехала в зону видимости полицейской станции и сбавила ход. Кругом были полицейские, оценивающие ущерб. К счастью, мы припарковались подальше. Мы пошли. Много полицейских глазели на нас, когда мы проходили. – Ты скажешь мне, что там такое важное? – прошипела она. – Как известно, они могут быть здесь. Наблюдать. – Увидишь. Мы подошли к ее ховеру. Квелл открыла багажник, внутри была LR-620 и одна из моих сумок. Я открыл сумку и вытащил вандуульский клинок. Это разожгло ее любопытство. – Это то, что я думаю? – Да. – Придерживаясь правила №1, я отдал клинок Квелл. – Не потеряй его. – Я думала, такие только у вандуулов. Другие расы должны быть помечены и истреблены. – Она пристально и завороженно смотрела на изящную работу по металлу: утонченную, причудливую иэлегантную в своей простоте – Специальное исключение. – Я оглянулся на станцию. Полицейский наблюдал за нами. – Я хочу услышать эту историю. – Позже. Мы должны ехать. Удивительно, что могут дать тебе полномочия. В Архиве Си-Си-Эн Ньюс в ту же секунду, как Квелл показала свой бейдж, на нас была направлена вся почтительность и предоставлены все удобства. Яполучил чашку замечательного чая, пока они доставали из камеры чип с записью. – Это восхитительно. Пожалуй, я стану копом, – сказал я, потирая кружку, – ты убедила меня. – Пожалуйста. Но ты не осилишь тренировки. – Квелл усмехнулась. – Я видел занятия групп Адвокаси. Я тоже могу бегать трусцой. – Я придвинулся к практиканту за следующей чашкой. Она засмеялась в третий раз. Чрезвычайно чопорный дата-менеджер торопливо подошел и извинился за задержку. Он сопроводил нас в просмотровую. Продравшись сквозь многие часы записи, мы наконец-то добрались до моментаистины. С несжатым разрешением мы легко сможем увидеть даже капельку пота на брови. Запросто получим идентификатор. На экране Ханниган закончил речь, направился к ступеням и сошел с трибуны. Мы посмотрели друг на друга. Квел отмотала назад и прокрутила запись кадр за кадром. С тем же результатом. Обожженного лазером не было. Мы погнали в отель, чтобы разобраться. – Кто-то внедрил его в канал. Насколько это трудно, есть идея? – Я ерзал, мысли летели быстрее ховера. – Кто бы ни получил доступ к каналу Си-Си-Эн, он оставил следы. Это значит, что мы можем их отследить. По крайней мере, начнем представлять, кто здесь дергает за ниточки. Квелл подумала еще. – Как у тебя с навыками взлома? – Точно не на том уровне, какой нам нужен, но я знаю одного парня, с которым могу связаться. – Мы можем ему доверять? – Ну, раз он преступник, то технически, нет, но мы знаем, что они отслеживают каналы Адвокаси, и выбор у нас небольшой. Когда мы вернулись в комнату, я связался с Раджем Бенни. Он был одним из лучших специалистов по взлому систем до того, как подвинулся башкой. К счастью, он малость «крышевал» в системе, такчто мог быть здесь уже на следующее утро. – Посмотри на это, – сказала Квелл и вывела на экран запись здоровяка с полицейской станции. Я прокрутил данные туда-сюда. Она выглядела похоже. Очень похоже. Добавился один факт, погребенный в хронологии преступлений. Файл поведал, что он служил в войсках, в каком-то непонятном подразделении, и был с позором уволен. – Ух, это ужасно. – Не очень. – сказала Квелл со всезнающей улыбкой на лице. Она вывела другую информацию на экран и откинулась назад, ожидая, когда я впечатлюсь. Подразделение, в котором он служил, былоподразделением охраны, приписанным к развивающейся системе. Таким образом, это привязывало его к Подкомитету по развитию и экспансии, и, соответственно, к Ханнигану. Квелл подскочила, воодушевилась, и подошла к экрану. – Это отличный кусок мозаики, создающий картину, что Ханниган и есть Каро. Достаточно мрачный, чтобы идущий по следу не почувствовал себя обманутым. – Или потенциальный убийца, мстящий работорговцу. – Именно. – Квел повернулась и посмотрела на меня. – Они хотели, чтобы ты начал копать, выстроил такое предположение и следовал ему. – Кто же стоит за всем этим? Кто хочет смерти Ханнигана? – Хорошо, теперь мы знаем, откуда начать поиски. Я имею в виду, выясним, кто точил зуб на Ханнигана. – сказала она. Я покачал головой. Я не мог в это поверить. Рейна смотрела на меня с усмешкой: – Выглядит так, что ты можешь проиграть свою ставку. – Да, выглядит так. Мы провели ночь в разговорах и погружении в жизнь Ханнигана: его политические соперники, контакты в мировом бизнесе, девелоперы, с которыми он пересекался, даже его бывшая жена. И врезультате список потенциальных подозреваемых получился длинным. Солнце уже пробивалось сквозь ржавые рулонные шторы, когда в дверь постучали, затем раздался звонок. Радж звонил в звонок, как будто все чисто. Это был старый трюк: стук без звонка означалпроблемы. Квелл держалась на виду; рука на пистолете, так, на всякий случай. Я открыл дверь, и Радж просочился внутрь. Он выглядел, будто не спал с тех пор, как мы виделись с ним на погрузочном узле Ковалекс. Когда он увидел Квелл, его рука метнулась к оружию. Явстал между ними. – Спокойно, Рэй. Она нейтральна. – Я поднял руки вверх. Квелл сделала то же самое. – Что за черт, Итан? – Он осмотрелся с подозрением. – Ты теперь с Законниками? – Верь мне. Когда ты услышишь это... – сказал я. Теваринец медленно расслабился. Мы рассказали ему все. Про скрытого убийцу, про выслеживание лже-меня, Обожженного Лазером и Ханнигана, Каро, дезинформацию. Радж слушал, вначале качаяголовой, чем выражал недоверие. Перестал кивать ближе к концу. – Так что ты нужен нам, чтобы узнать, кто подключился к каналу. Отследи сигнал назад до терминала, а еще лучше до имени, – сказал я. – Ты можешь это сделать? – поддакнула Квелл. – Может быть, – Радж подумал. – Я малость заржавел. Квелл включила систему, и он принялся за работу. Мы уселись на кровать и ждали. Прошло около часа. – Рапорт об этом деле будет кошмаром. – сказала она со вздохом. – Может, тебе переключиться на жизнь преступника? Минимум писанины. – Я подумаю об этом. – Она улыбнулась. Через какое-то время она встала и прошла в ванную. – Эй, Итан, – пробурчал Радж, – посмотри-ка на это. Он вылез из кресла, так что я смог сесть. Я уставился на экран. Все файлы были сложены в одну простую директорию. И он удалял их. Я едва почувствовал, как игла впилась в мою кожу. Холодное оцепенение быстро охватывало меня. Тело скукожилось прежде, чем я смог отреагировать. Радж подхватил меня и уложил на пол. – Ты не можешь играть и дальше, как непредсказуемая бешеная обезьянка, – прошептал он. Я услышал, как в туалете спустили воду. Нет. Радж улыбнулся мне и достал пистолет. Мой пистолет. Тот самый, который я потерял в посадочной зоне. Я попытался пошевелиться. Закричать. Сделать хоть что-нибудь. Радж невозмутимо прошел к двери ванной. Она быстрая. Намного быстрее Раджа. Она сможет его скрутить. Мне только нужно как-то предупредить ее. Дверь открылась. Райна Квелл вышла, вытирая руки. Нет. Радж выстрелил ей в затылок. Она даже не увидела его. Ее тело застыло на секунду в шоке. Она упала на грязный ковер, глядя мне прямо в глаза. Я видел, как жизнь покидает ее. Радж открыл дверь. Вошли Обожженный Лазером и несколько других головорезов. – Убедитесь, чтоб ее нашли. – Радж передал мой пистолет бандиту и посмотрел вниз, на меня. – Выглядит так, как будто ты прикончил заслуженного агента Адвокаси, Итан. Эпизод десятый – Может тебе все-таки остыть? – сказал бандит серьезно и встал с кровати. – Радж сказал... – Плевать. Его здесь нет, – ответил Газ и щелкнул затвором. – Радж сказал подождать. Мне очень нужны деньги, я не пойду против него, – продолжил бандит, – поэтому ты можешь убить его, если хочешь. Но я в этом не участвую. Бандит вышел за дверь. Мое положение становилось все веселее. Я продолжал смотреть Газу прямо в глаза. Если он поднимет пушку, у меня есть два сценария. Газ не поднял пистолет, он раздумывал. Черт. Но не отошел, что было хорошо. Гремящие винтики в его пустой голове все-таки вращались. Он вернул пистолет в кобуру. Дважды черт. – Знаешь, я думаю, что пуля для тебя – это слишком просто. – Неужели? А как же все это время, за которое мы так сблизились? – выпалил я. Ему не понравилось. Он выхватил нож и бросился на меня. Я особо не имел выбора, но смог уклониться вправо прежде, чем он ударил. Сначала все, что я чувствовал, было соприкосновение с клинком. Затем боль сталапробиваться сквозь шок. Мое движение в последнюю секунду не позволило нанести смертельный удар, но скоро боль станет совсем невыносимой. Он подошел настолько близко, что игра была за мной. – Не думай, что это все. Мы только начали, – прошипел он сквозь сжатые зубы. Я ударил лбом его в нос и почувствовал, как хрящ смялся. Газ отступил назад, оторопело зажимая струю крови, текущую по лицу. Я подпрыгнул, зажал его шею ногами и начал закручивать. Онинстинктивно бросил нож и пытался освободиться из моего захвата. Боль в груди все нарастала. Мне казалось, что я вот-вот вывихну себе руки, но не мог позволить этому мне помешать. Я не мог. Я сжимал его горло все сильнее. Газу не хватало воздуха. Он сталбить меня по ногам в надежде, что от боли я отпущу его. Удары становились все слабее, затем прекратились. Я не разжимал захват еще какое-то время, чтобы наверняка. Газ осел, и я надеялся,что он мертв. Но на самом деле бандит был без сознания. Дотянувшись до ножа ногами, я протащил его по ковру и распилил КвикТай. Раздался стук в дверь. – Ты закончил? – спросил второй бандит. КвикТай слетел. Дверь открылась. Я наклонился к Газу и достал пистолет из его кобуры. У бандита практически не было времени, прежде чем я сделал тривыстрела ему в грудь. Он, шатаясь, вышел в коридор, и сполз по стене. Я опустил пушку и проверил рану. В номере было достаточно полотенец, чтобы перевязать рану на какое-то время, но мне нужно было попасть в медпункт, или я истеку кровью. Собрав свои вещи, я также захватил пистолет Газа, его Мобиглас, принадлежащую ему винтовку MaxOx P4 и вышел наружу. На полпути по коридору я вдруг осознал, что кое-что забыл сделать. Я вернулся в номер и выстрелил два раза Газу в голову. * * * Я вышел на улицу. Дождь прекратился, и город сейчас выглядел чистым. В течение десяти минут я пробирался сквозь транспорт к Губернаторскому Балу на еще одном украденном ховере. Из новостейя узнал, что Ханниган все еще не показывался. Это было хорошо, но у меня не было больше никакой информации. Радж мог засесть в любом здании, и я должен был выманить его, заставив изменитьплан. Поэтому позвонил в полицию. – Экстренная Служба. – Сенатора Ханнигана собираются убить, – сказал я. Последовала пауза. – Извините? – спросил диспетчер. – На Губернаторском Балу. Там снайпер. – Соединяю вас, – диспетчер отключился. Я обогнал автобус и нажал на газ. Наконец, на линии раздался новый голос: – Кто говорит? – У меня информация, что готовится попытка убрать Сенатора. Не позволяйте ему появляться на Губернаторском Балу. – Кто говорит? – Не важно. – Хорошо, – голос помедлил. – Спасибо за вашу бдительность. Мы разберемся. – Говорю вам, если он предстанет перед камерами, его голова разлетится секундой позже. – И откуда вам известна эта информация? Я мог сказать по голосу, что он не верит мне. Он пытался отследить мой звонок. Я повесил трубку. Настало время для нового плана. Я растворился на шоссе, которое шло вдоль реки. Проверил рану. От большой потери крови у меня скоро будут большие проблемы. Платформа Губернаторского Бала находилась в нескольких тысячах метров от побережья. Плавающая платформа медленно двигалась параллельно шоссе. От моего информатора я узнал, что в протоколыСлужбы Безопасности был включен и противобаллистический щит, который не смогут пробить большинство пушек. Но пуля LR-620 просто немного замедлится. Поэтому я и выбрал ее. В новостях объявили, что Ханниган прибыл и собирается выйти на сцену произнести речь. Свернув с шоссе, я направился прямо к платформе. Я зарядил карабин P4 и спустился к окну. Новости передали, что Ханниган приехал и выходит под оглушительные овации. Я навел P4 и спустил курок. Аккумулятор заработал и окатил всех собравшихся на Губернаторском балу лазерным огнем. Противобаллистический щит вспыхнул, поглощая выстрелы, но мне удалосьпривлечь их внимание. Благотворители заорали и в панике пустились к своим кораблям. Телохранители Ханнигана увели его в безопасное место. Комментатор новостей лихорадочно сообщил, что Балподвергся обстрелу. Я направил ховер к городу прежде, чем копы смогли мобилизовать свои силы. Мне бы очень хотелось, чтобы все было так просто, но Радж не отступит от Ханнигана. Я был уверен, что теперь Раджупридется применить резервный план, а это значит, что ему нужно передвигаться. Я вклинился в оживленный транспортный поток и начал нарезать круги, пролетая мимо пяти или шести самых высоких зданий, которые бы идеально подошли Раджу, чтобы найти хороший угол дляубийства Ханнигана. Вдруг загудел Мобиглас Газа. Я нажал кнопку ответа, но ничего не стал говорить. – Газ, у нас проблема. Лучше не убивай его прямо сейчас. Это был Радж. Он говорил так, будто ему не хватало дыхания. Я старался вслушаться в фон, чтобы заметить какую-нибудь зацепку, и услышал пронзительный вой сирены мусоровоза. Внезапно я услышал его у моего окна. Я огляделся – там был Радж, он закидывал сумку в ожидающий его ховер. – Газ! – Радж заорал, затем остановился. – Итан?! Я отключился и последовал за ними. Бандиты свернули с главной улицы и помчались по глухим закоулкам. Там не было глазеющих гражданских, и я выжал максимум из ховера, чтобы поравняться с ними. Радж посмотрел прямо на меня,когда я выставил P4 из окна и выстрелил. Быстрые лазерные лучи прошли по борту их ховера. Бандит срезал угол и нырнул вниз. Я двинулся следом. Пролетая под крытыми переходами и пожарными лестницами, я гнался за ними. Бандит был хорошим пилотом, он контролировал ситуацию. Внезапно заднее окно ховера беглецов вылетело. Снаряд из LR-620 пробил мое ветровое стекло и уничтожил пассажирское сиденье. Радж заряжал винтовку для следующего выстрела. Я свернул и нырнул на ховере вниз, когда он начал палить снова. Положив P4 на приборную панель и прицелившись, я стал поливать их лазерным огнем и молиться. Дыры появлялись то тут, то там входовой части их ховера. Стала вытекать жидкость, раздался хлопок, и ховер задымился. Включились аварийные стабилизаторы. Я продолжал стрелять. Бандит пытался повернуть, но я, должно быть, зацепил гидравлику, потому что поворот вышел как-то вяло. Слишком вяло. Ховер врезался в угол мегакомплекса, завертелся, падая вниз, и разбился. Я медленно опустился и посадил свой ховер. Кто-то попытался подойти ближе и помочь. Но когда люди увидели меня с пистолетом на прицеле, решили не вмешиваться. Пассажирская дверь открылась, и из нее вывалился Радж. Кровь струилась из многочисленных ран и порезов. Он попытался отползти. Нога была раздроблена ниже колена и оставляла липкий кровавыйслед на тротуаре. Я схватил его за искореженную ногу и перевернул. Я проверил водителя – его расплющило о панель управления, бесформенная масса из крови и костей. Я сосредоточился на Радже,который силился дышать. – Похоже, ты достал меня, Итан, – прошипел он. – Ты сказал, что это все не для убийства Ханнигана, – произнес я. – Говори. Радж кашлял кровью. – Ханниган – никто. Ему просто выпало стать тем, кого он пытался найти. – Кого? – Каро, – сказал Радж. – Он слишком популярен. Всем стало известно его имя, и он решил, что настало время создать себе новый образ. – Поэтому Каро хочет все начать сначала, – сказал я, и все кусочки головоломки сошлись. – Поэтому он находит жертву, которая примет удар на себя. Начинает подбрасывать улики, подтверждающие ту ложь, которая удовлетворит следствие. – Затем его убивает преступник с репутацией убийцы рабов. – Радж улыбнулся кровавой улыбкой, практически торжествуя. – Настоящий Каро появляется с новым именем, создает новую организацию, и нет никого мудрее. – Ну что, теперь впечатлен? – Может быть. Даже несмотря на мою потерю крови, я не лгал. Это было изобретательно. – Теперь ты мне поможешь? Я отдам тебе Каро, – предложил он. Я кивнул, убрал пистолет в кобуру и схватил его за горло. Он снова стал нервничать. – Итан, ты не слышишь меня? Я могу сдать Каро! – Я знаю. – Итан, что ты делаешь? – Ты хотел сделать из меня киллера. – Итан, пожалуйста!.. Я ударил его. Несмотря на рану, силы вернулись. Я бил его снова и снова. Думаю, я слышал, как он пообещал отмазать меня от убийства Квелл, но я не слушал. Просто не мог остановиться. Яростьхотела поглотить меня, и я дал ей волю. Наконец, я остановился. Радж был больше похож на желе, чем на тело. Собиралась толпа. Все ошеломленно смотрели на происходящее. Я заставил себя подняться на ноги и пошел. Толпа расступалась передо мной. * * * Две недели спустя я снова был в космосе. Я почти умер, пока добрался до доктора. Когда я оправился, пришлось осознать, что у меня проблемы с транспортом. Адвокаси, без сомнения, следили за моим кораблем, поэтому мне был нуженновый. Я взял корабль Раджа. В своей голове я постоянно повторял его последние кричащие слова. Может быть, если бы я пощадил его, Радж действительно снял бы с меня обвинения в убийстве Квелл. Хотя сомневаюсь. Возможно,это была очередная ложь. Поэтому Кид Кримсон – киллер, убийца для Адвокаси. Теперь мне от этого не уйти. То, чего я не совершал, будет преследовать меня всю жизнь. Видимо, так устроена вселенная. * * * Волшебный час. Небо окрасилось фиолетовым, когда солнце почти село. Огоньки стали зажигаться в окнах огромных небоскребов в Нью-Йорке. Свет не горел в пентхаусе. Пролетающие ховерыотражались на полированных деревянных полах. Пара широкоэкранников светились на мраморном столе. Сегодняшняя самая важная новость: вооруженный мужчина открыл огонь на балу в честь ДняГражданина на Терре. К счастью, никто не пострадал. Сенатор Ханниган сделал следующее заявление Этот экран погас. Другой экран открыл базу данных Адвокаси. Файл на Итана Саласси по прозвищу Кид Кримсон появился на экране. Кажется, Радж недооценил этого парня. Каро не повторит такой ошибки. Конец. Читать в fb2 Перевод: эпизод 1 - SoulStealer, эпизод 2 - ZetWyler, эпизоды 3-8, 10 - Privateer, эпизод 9 - Partizan Редактирование и оформление: H_Rush и Silver_One Источник
  15. Рассказы

    Слезы Кассандры Глава первая Система Центавра. Авианосец ОЗИ «Джемини». Четыре недели... Четыре долгих недели прошло с тех пор, как Кэл Мэйсон спас похищенного дипломата кси'ан, и только сейчас его выписали из госпиталя. Им овладела жажда, та жажда, которая настигает пробывших на земле слишком долго. Жажда, которая присуща только пилотам. Ноги уже как будто не в силах нести тебя дальше, необходимы крылья и двигатель, чтобы оторваться от этой бренной земли и устремиться в небо, к звездам. Тот взрыв в системе Вега не прошел бесследно – сломанное ребро все еще давало о себе знать, но Кэлу было все равно. Он был обязан выбраться. Придерживая бок, Кэл поковылял в свою каюту. Очередная смена патруля только что приземлилась. Патрульные миновали его по пути на доклад. – Здорово, Мэйсон. Наконец-то выписали? Кэл повернулся. Пэнни выглядела усталой, но как всегда бойкой. Если и есть что-то в этой вселенной, способное ее омрачить, то Кэл этого пока не видел. – Пока не официально. Как оно там, малышка? – Опасность на каждом углу. Сам знаешь, – сказала она, озорно подмигнув. – Отметился у Дедули? – Как раз туда и иду. Пэнни перешла на бег, стараясь догнать свой отряд. Она расслабила ленту для волос, распуская свои огненно-красные локоны, и оглянулась. – Кстати, Кэл, – сказала она, пятясь, – не называй меня малышкой. Адмирал Шоуволтер был не в настроении. Если и было что-то в этой вселенной, способное развеселить Шоуволтера, то Кэл этого пока не видел. Адмирал, более известный как «Дедуля» среди особо суицидального личного состава, был прожженным солдатом, участником множества наземных кампаний, сотен вылазок, и, в чем Кэл был уверен, дюжин секретных операций. Нелегкая служба Шоуволтера наложила на него неизгладимый отпечаток. Его вечно хмурый взгляд был непроницаем, но улавливал любую мелочь. – Ты все еще должен валяться в койке, – проворчал он, бегло просматривая врачебный диагноз на своем дисплее. – К тому же тебя на сто метров никто к кораблю не подпустит до конца расследования. Западный Штаб серьезно взялся за меня из-за твоих выкрутасов. – Виноват, сэр! – Кэл с трудом сдерживал улыбку. Погоня за контрабандистским кораблем на форсаже по оживленному городу Титус в час пик была просто обязана кого-нибудь возмутить. По крайней мере, это была классная погоня. – Не извиняйся. Хорошо сработал. Я не собираюсь оставить тебя на растерзание волкам. – Спасибо, но как бы вам самим из-за меня не сесть в лужу. – Отставить, Мэйсон. Думаешь, совсем я на старости лет сдал, не могу уладить пустяковый дипломатический конфликт? – Именно поэтому все подчиненные Шоуволтера были готовы за него жизнь отдать. Шоуволтер выключил дисплей и оглядел Мэйсона: – Но в строй тебе все равно рано. – Я буду просить на коленях. – А мне придется врезать больному человеку. Уматывай давай отсюда. Кэл решил прибегнуть к тактическому отступлению. В любом случае он собирался вернуться в небо, главное – понять, как. Такой шанс представился раньше, чем он ожидал. В тот же момент, как отряд вандуулов вторгся в систему, по кораблю разнесся сигнал бедствия. Загремел решетчатый пол, заревели двигатели, огромные ворота ангара распахнулись. Пока НавКомпьютер Пэнни загружался, она пристегнулась, осмотрелась и тут же заметила Кэла, пробегавшего мимо ее корабля. Тот с хитрой ухмылкой выполнил воинское приветствие. – Ай да Мэйсон, ай да сукин сын… Адмирал Шоуволтер был на мостике, когда Кэл взлетал. Он сразу узнал этот пижонский разворот. – Твою мать, Мэйсон. Развернулся и приземлился обратно. Это приказ. – Виноват, сэр. НавКомпьютер уже проложил маршрут, попробу… – Кэл заглушил канал и устроился в кресле поудобней. Предвкушение неминуемой схватки охватило его. Вот где было его место – он понял это, еще когда сел в кабину в самый первый раз. Пэнни подлетела к нему, Кэл уже отсюда чувствовал, как его буравит полный негодования взгляд. – Ты что тут делаешь? – Помогаю. – Адмирал приказал тебя сбить. – Не надо, я буду паинькой. Eще некоторое время Пэнни молча смотрела на него, наконец, она покачала головой. – Ладно, прикроешь наш тыл. И смотри мне, без выкрутасов. – Да ладно, Пэнни, ты же меня знаешь. – Вот именно. Кэл влился в строй. Звено из шестнадцати кораблей: десять истребителей Цестус, три Зиппера и два Анвила. Должно быть достаточно для того, чтобы отбиться от вандуулов. На мостике «Джемини» Шоуволтер внимательно следил за передвижениями вражеского отряда по картосфере. Когда враги скрылись в атмосфере Яра, адмирал почуял неладное. «Почему именно здесь?» – подумал он. В системе были гораздо более густо населенные планеты. Вандуулы никогда не страшились присутствия Флота. Если они прилетели грабить и убивать, то почему на безлюдную периферийную планету, где кроме пары поселений и исследовательских станций ничего нет? – Адмирал. Новая цель. Сектор восемь-семь-ноль, – Уайтэкр, их специалист радиоэлектронной разведки, добавил новую точку на сферу. Шоуволтеру понадобилось лишь мгновение, чтобы оценить ситуацию. Это был флагман вандуулов. На курсе перехвата. – Ну-ну, смотри-ка кто вышел поиграть. Адмирал отдал приказ экипажу «Джемини» готовиться к войне. Глава вторая Корабль Кэла немного затрясло, когда он вошел в атмосферу Яра. Пэнни и остальная часть ее звена уже исчезли в густых слоях верхней атмосферы. Его коммуникационные системы барахлили, пока он пробирался сквозь облака. Кэл продолжал сохранять спокойствие до тех пор, пока не прорвался сквозь завесу. Прямо в гущу сражения. Истребители обеих сторон с воем разрезали воздух, заходя на виражи, и носились друг за другом над красно-коричневой скалистой планетой, испещренной кратерами. Один из Зипперов получил повреждения ускорителей и стал терять скорость – единственное преимущество, которое у него было. Прежде, чем Кэл смог сориентироваться, два вандуула появились перед ним и отогнали его огнем. Мэйсон видел, как Пэнни сражалась с рейдером, и решил, что настала его очередь вступить в бой. На мостике «Джемини» адмирал Шоуволтер наблюдал за приближением флагмана вандуулов. – Докладывайте, капрал, – сказал Шоуволтер, выражение его лица не изменилось. Капрал Витакер изучил показания сканеров радиоэлектронной разведки. – Орудия набрали мощность до того, как защитные экраны закрыли их, сэр. Кажется, он смещается на несколько градусов. Шоуволтер посмотрел на картосферу, на новую траекторию флагмана. – Он пытается отрезать нас от планеты, – адмирал нанес собственную траекторию на картосферу и передал ее бортовому пилоту. У того округлились глаза. – Сэр, это заставит нас выйти в верхнюю атмосферу. Я не думаю, что мы сможем устоять против гравитационного поля планеты, если оно захватит нас, – сообщил бортпилот. – Мне наплевать. Я не позволю нашим людям сбиться с курса. Поставить максимальную защиту – я хочу проскользнуть до того, как они сориентируются и нацелят на нас свои дуговые пушки. Зажглись мощные двигатели Тайфун, направляя авианосец «Джемини» к Яру. Далеко внизу Мэйсон кружился в воздухе, уходя от обстрела рейдера вандуулов, сидящего на его хвосте. Кэл включил компенсаторные ускорители, чтобы сделать разворот. Преследующий его противник оказался на прицеле. Кэл отдал команду «огонь». Энергетический всплеск пронесся по небу, вандуул попытался уйти от выстрелов, но они были повсюду. Шесть выстрелов пробили крыло, седьмой ударил в кабину. Рейдер стал медленно падать вниз, оставляя за собой пылающий след. Кэл на мгновение сосредоточился, оценивая ситуацию. Битва была в самом разгаре. Один из Анвилов сбит. Второй отстреливался тяжелым артиллерийским огнем – медленно, но радиус поражения был огромен. Два пилота Цестуса боролись с рейдером, основное крыло которого было покрыто какой-то черной боевой раскраской. И, хотя он никогда не видел такой раскраски на кораблях вандуулов, сейчас это не имело значения. Этому кораблю осталось недолго. Кэл знал одного из пилотов, Пола, а тот был мастером своего дела. Пэнни только что сбила второго рейдера. За ней Кэл увидел, как вдалеке появляются корабли, пробивающиеся сквозь атмосферу. Из-за облаков его сканеры все еще барахлили, поэтому обзор был нечетким. Он начал перехват. Если это корабли противника, то Мэйсон не позволит им пройти незамеченными. Да, это были их корабли. Около дюжины Кос и парочка Краулеров. – Всем курс вверх. У нас гости. – Кэл вовремя посмотрел вниз, чтобы увидеть, как вандуульский рейдер, Черный Коготь, использовал свои модифицированные ускорители в немыслимом танце, пытаясь уйти от огненного шквала кораблей Пола и другого пилота. Он разрезал корабль Пола пополам своим крылом и выпустил прицельный импульс во второй Цестус. Кэл никогда не видел такой тактики. Кем бы не был этот пилот, он казался серьезным противником. Тем временем на борту носителя «Джемини» раздавался непрерывный вой сигнала, предупреждающего о столкновении. Какой-то техник отчаянно пытался его отключить. Шоуволтер остановил свой авианосец на небольшом расстоянии от флагмана вандуулов. Два колоссальных корабля сошлись в ожесточенной схватке, нанося удар за ударом. Пространство между ними сверкало, а мощные защитные поля вспыхивали, чтобы отвести или принять тяжелые удары, освещая оба капитанских мостика. План все-таки сработал. Авианосец достаточно вклинился между флагманом вандуулов и планетой, чтобы оставить себе путь к спасению; компенсаторные двигатели правого борта корабля работали на полную мощность, чтобы не дать ему упасть в атмосферу Яра. – Сэр, защитное поле работает на тридцать процентов. Генераторы не смогут поддерживать полную тягу и нашу защиту, – доложил бортпилот. – Принято, лейтенант. Финч, каков урон? Финч, орудийный офицер, следил за сканерами, координируя поток огня. – Мы практически свалили их, сэр. – Не очень хорошо. Нам нужно податься назад, чтобы ты смог палить в них по полной. Если тебе нужен приказ, то вылезай и стреляй в них из своего пистолета, делай что-нибудь. Ясно? – Есть, сэр. Внизу, на планете Яр, Кэл полетел навстречу вражескому подкреплению, готовый ко всему. Но противники не собирались атаковать. Они быстро проследовали к старому поселению на планете. – Пэнни. Есть какие-нибудь идеи о том, что там? – Не время, Кэл, – пробормотала она. Ее системы, наконец, просигналили о захвате цели. Она нажала «Пуск», и поток ракет со свистом вылетел из ракетной установки, взрывая еще одного рейдера. Тут Кэл увидел еще кое-что. – Пэнни! Уходи! Пэнни не заставила себя ждать и устремилась вниз. Целый шквал ракет пронесся в том месте, где она была еще миллисекунду назад. Кэл сам сделал несколько выстрелов. Восемь прошли мимо, три попали в цель, но защитное поле поглотило их. – О, Боже, – вздохнул Кэл. Теперь все внимание Черного Когтя было обращено на него самого. Глава третья Защитное поле – сорок процентов. Четыре монитора отключились. Всего две ракеты остались в подвесе на правом крыле. Пушки и топливо в порядке. Это были хорошие новости. Плохие новости – Кэл Мэйсон не мог больше атаковать Черного Когтя. Пэнни и другие пилоты все еще сражались с оставшимися кораблями нападавших. Небо было испещрено рассеивающимися инверсионными следами и клубами дыма от горящих обломков кораблей. Черный Коготь круто забрал влево. Кэл не отставал от него. Он произвел очередь, но противник выделывал такие пируэты, уходя от выстрелов, будто ему это было проще простого. Кэл видел, куда он направляется. Последний Анвил находился на небольшом расстоянии, осыпая рейдера непрерывным огнем. Черный Коготь направлялся в самую гущу взрывающихся снарядов. На борту «Джемини» адмирал Шоуволтер оказался зажат между вандуульским флагманом и силой притяжения планеты. Массивный авианосец не мог больше сдерживать атаку. Адмирал просто пристально смотрел на навигационную сферу, изучая каждую позицию и ожидая, когда наступит нужный момент. Корабль вандуулов слегка возвысился над их правым бортом. Враг подбирал угол, чтобы ударить по ним своей тяжелой артиллерией. Планета находилась прямо под горизонтом их левого борта. – Сэр, мы не можем оставаться здесь! – прокричал бортпилот. Шоуволтер проигнорировал его, в его уме вырисовывалось подобие плана. – Сэр! – снова прокричал пилот. Шоуволтер обернулся. Это могло сработать. – Заглуши внешние ускорители с третьего по девятый. Сбрось восьмой, десятый и двенадцатый до шестидесяти процентов. – Но, сэр, это сбросит нас… – По направлению к планете, так. Я хочу, чтобы ты сделал это, и собираюсь отдать приказ только один раз. Все прислушались. По выражениям лиц было понятно, что они думают, будто старик окончательно двинулся. Орудия главного калибра на флагмане вандуулов начали разогреваться. Энергия сконцентрировалась на конце ствола, притягивая частицы из атмосферы. Внезапно «Джемини» начал спускаться к планете, двигатели левого борта вспыхнули, заставляя массивный корабль развернуться. Он прошел вдоль края атмосферы, используя гравитацию планеты и отскочив от нее, как брошенный плоский камень от поверхности воды, пока его левый борт не оказался прямо под флагманом противника. «Джемини» дал залп из всех рабочих орудий по незащищенному днищу флагмана. Защитное поле вражеского корабля вспыхнуло, отражая атаку, и было пробито. Взрывная волна повредила обшивку, за ней последовали бронебойные ракеты. В первый раз вражескому кораблю был нанесен серьезный урон. Внизу на Яре Кэл выписывал затейливые круги, уходя от обстрела. Хэллер, пилот Анвила, пытался увести Черного Когтя, однако вандуульский пилот мастерски уклонялся от атак. Пэнни пристроилась за Кэлом. Стало очевидно, что, хотя Коготь и оборонялся, именно он диктовал условия схватки. Это надо было изменить. Они собирались нанести удар по Черному Когтю вместе. – Готова, Пэнни? Давай сотрем этого парня в порошок, – усмехнулся Кэл. Однако Черный Коготь все понимал. В ту секунду, когда Кэл и Пэнни разлетелись, чтобы нанести удар, на вандуульском истребителе разошлись панели, выпуская шесть спрятанных двигателей. Они вспыхнули, корабль развернулся и на оглушительной скорости понесся на них. Кэлу удалось уклониться от такой же бортовой атаки, что разрезала Пола надвое. Черный Коготь рывком включил свои форсажные ускорители и устремился к горизонту, присоединяясь к подкреплению, состоящему из Кос и Краулеров – кораблям, которые по прямой летели к старому поселению, и исчез в атмосфере. Пэнни и оставшиеся корабли звена последовали за ним. Кэл не мог. Его терзала какая-то непонятная тревога. Мэйсон изменил курс и полетел к зданиям. Флагман вандуулов с трудом уходил. «Джемини» изменил ход сражения и нанес ему несколько серьезных повреждений, но не мог догнать. Из-за смелых маневров Шоуволтера авианосец попал под воздействие гравитационного поля. Как вездеход в грязи, он прилагал все усилия, чтобы освободиться, а Шоуволтер видел, как рейдеры улетали к поверхности планеты и исчезали в многочисленных посадочных доках. Массивные двигатели флагмана заработали, и он вырвался. Внизу, на поверхности планеты, Кэл спустился по трапу. Сняв свой пистолет с предохранителя, он приближался к зданию. Вывеска у входа была облеплена красной пылью, которая постоянно кружилась в воздухе. Кэл стер верхний слой. Это была какая-то геологическая исследовательская станция. Он открыл раскачивающуюся дверь. Несколько полосок света просачивались сквозь покрытые пылью отверстия в крыше, но в остальном в помещении было темно. Красная пыль была везде. Но как бы сильно Кэл ненавидел эту пыль, сейчас она была на его стороне. Она показывала ему следы, и даже лучше – очертания предметов, которых не хватало. Мэйсон оглядел помещение. Ему показалось, что они забрали четыре аппарата, примерно четыре метра высотой и пару метров шириной. Кэл сделал несколько снимков помещения с помощью визора шлема, делая упор на аппаратах, стоявших рядом с исчезнувшими. Все, что он изучил, заставило его нервничать еще больше. Это был не налет, это было ограбление. Что за приборы были тут? Для чего мог этот клан использовать устаревшую технику? Что они замышляли? Пэнни преследовала Черного Когтя и остальные корабли так далеко, как только могла. В ту секунду, когда они прорвались сквозь атмосферу, флагман открыл заградительный огонь. Было похоже, что Дедуля все-таки надрал им задницы, и значит, есть надежда, что противники теперь подумают дважды, прежде чем сунуться в эту систему в следующий раз. – Порядок, пилоты. Возвращаемся домой. Звено прекратило преследование и направилось к авианосцу, который все еще пытался преодолеть притяжение, хотя стабилизироваться ему уже удалось. Пэнни осмотрела остатки своей эскадры. Она прошлась по списку пилотов, которые уже не смогут доложить. Где был… – Кэл, что там? – Привет, Пэнни. Вандуулы все еще в системе? – Вряд ли. Они убрались подобру-поздорову. – Что-то не сходится, Пэнни. Это был не рейд. – О чем ты говоришь, Кэл? – Мне нужна услуга. – Мне никогда не нравилось такое начало предложения. – Я хочу, чтобы ты прикрыла меня перед Дедулей. – Да ты шутишь, Кэл. – Я свяжусь с тобой, когда все проверю. Здесь происходит что-то еще, Пэнни. На мгновение повисло молчание. – Знаешь, Кэл, когда-нибудь я спрошу с тебя за все эти услуги. На мостике «Джемини» адмирал Шоуволтер наблюдал, как возвращаются Пэнни и остальные пилоты. В меньшем составе, чем ему хотелось бы. Затем он увидел, как корабль Кэла отделился от поверхности Яра, устремившись вслед за вандуульским флагманом. – Кэл, ты чертов сукин сын… Глава четвёртая Кэл Мэйсон в последний раз взглянул на «Джемини», который все еще пытался выйти из гравитационного притяжения планеты, на то, как Пэнни и оставшаяся эскадрилья перестраивалась в посадочный порядок. «Это того стоит», – подумал Кэл. К тому времени, как он убедил бы адмирала Шоуволтера в том, что последний налет вандуулов был больше, чем просто грабеж, клан уже вернулся бы на свою территорию, где и исчез бы. А Военное Командование никогда бы не отдало приказ о проведении операции на вражеской территории. Да, так бы и было. «Это того стоит», – повторил Мэйсон про себя и загрузил подходящий файл в НавКомпьютер. Компьютер принял управление, и Кэл нырнул в точку гиперпрыжка. Теперь все, что ему надо было делать, – это ждать, пока компьютер проведет корабль через гиперпространство с запрограммированной безупречностью, и надеяться, что противники не поджидают с другой стороны, готовые уничтожить любого способного на риск идиота, пытающегося следовать за ними… Хмм… нужно было подумать об этом раньше. Кэл наблюдал за обратным отсчетом на мониторе. Он медленно положил руки на джойстики управления. Палец лег на усилитель защитного поля, так, на всякий случай. Мэйсон выпрыгнул с другой стороны, готовый к любой ситуации, затем издал вздох облегчения – все спокойно. Он увидел присоединившийся к остальным кораблям клана флагман; флотилии, состоявшие из старых транспортных и грузовых кораблей, небольших истребителей и танкеров. Все они, вероятно, трофеи, добытые в сотнях схваток за десятки лет в космосе. Кэл заглушил все периферийные системы, чтобы минимизировать свой энергетический след, и, приблизившись к флотилии, прервал работу двигателей. Можно подобраться достаточно близко, если только они не изменят траекторию. Чтобы увидеть его, придется выглянуть в иллюминатор. Согласно их сканерам, Мэйсон был просто пустым пространством. Люди слишком полагаются на сканеры и технологии, чтобы охранять тылы. Кэл уже сбился со счета, когда ему удавалось удачно выбраться из передряги благодаря тому, что его противники не доверяли или просто не использовали свое чутье. Кэл двигался за флотилией, готовый к любому намеку, что его заметили. Пока все было в порядке. Он миновал корабль, напоминавший старое фермерское судно, вероятно, там держали фермерскую продукцию для всего клана . Корабль двигался, оставляя за собой след дыма. Командование попыталось создать базу данных о каждом из вандуульских кланов, но им приходилось иметь дело с непроверенными данными. Пока что удавалось отражать нападения, но Кэла всегда удивляло то, как мало людям известно о противниках. Также не помогало и то, что раса была раздроблена. Даже если у каждого клана был свой свод традиций, правил, дипломатических организаций, даже религий, единообразия практически не было. Их истребители были едва похожи, то же можно было сказать и про их флагманы. Многие аналитики сходили с ума, пытаясь понять это. Было похоже, что проекты расы вандуул были заложены в их ДНК. Такое предположение тоже имело место. Без разницы, немногие люди оказывались в положении Кэла и смогли бы подобраться так близко к флотилии одного из кланов. Мэйсон попытался максимально воспользоваться ситуацией, фотографируя и проводя идентификацию каждого корабля, мимо которого он пролетал. У военной разведки выдастся знаменательный день со всеми этими данными. Внезапно массивные ускорители флагмана вспыхнули. Противники меняли курс, но пока ничего не предпринимали до тех пор, пока рой истребителей не вылетел из бортовой части, и Кэл сразу понял: он замечен в иллюминатор. У Кэла было примерно секунд тридцать или около того прежде, чем его окружат. Он включил двигатель и двинулся вдоль корпуса флагмана. Сейчас ему было нельзя удрать, даже если бы он смог добраться до точки прыжка, потому что еще не выяснил, что они замышляли. Нет уж. Он должен находиться тут. Истребители во главе с Черным Когтем вылетели из пусковых отсеков. Они понеслись в направлении глупого человечка, который вскоре превратится в груду обломков на своем корабле, и обнаружили, что тот на полной скорости летит к точке прыжка. Преследователи на своих скоростных кораблях быстро обогнали истребитель Кэла. Черный Коготь сделал первые выстрелы веером лазерного огня. Остальные вандуулы последовали его примеру. За пару секунд корабль Кэла разорвало на куски. «Жалко, – подумал Кэл, стоя на борту флагмана, – это был хороший корабль». Мэйсон заметил на расстоянии еще один корабль. Слишком далеко для опознавания, но это определенно был не вандуул. Кэл прошел по корпусу флагмана, направляясь к одной из зияющих пробоин, полученных в бою с «Джемини», и забрался внутрь. Он пробрался сквозь внутренности корабля вниз. Этот участок разгерметизировался после того, как целостность корпуса флагмана пострадала. Кэл изучил дверные блокираторы – надписи были сделаны на языке клана, и система символов была ему не знакома. Затем дверь разблокировалась. Кэл успел спрятаться до того, как она открылась. Вандуул в рабочем костюме вышел из проема. Кэл с пистолетом наготове наблюдал за ним через трещину в стене. Рабочий подошел к пробоине в корпусе и исследовал ее. Должно быть, техник, оценивающий урон. Взгляд Кэла перебегал с техника на открытую дверь. Враг стоял к ней спиной. Кэл проскользнул в дверь и через герметичную шлюзокамеру попал внутрь корабля. Хотя было приятно снова ощущать гравитацию, но он все еще не мог снять свой костюм, так как вандуулы дышали не кислородом. Пытаясь не думать о том, как самоубийственно бродить по вражескому кораблю, Кэл пытался сосредоточиться на идентификации флагмана. Истребители не изменили курс и не передислоцировались немедленно, и он предположил, что новый корабль не был сюрпризом для вандуулов. В таком случае, возможно, они направлялись к посадочному отсеку. Мэйсон осторожно двигался по извивающимся наклонным коридорам, скрываясь от очередного офицера или солдата. В конце концов, он увидел поток пилотов, выходящих из двери. Может, один из них был с Черного Когтя? Кэл подождал, пока они не скроются за углом, потом проверил дверь, через которую они прошли. Там был ангар. Он прошел мимо рядов хищных кораблей и увидел, как сильно модифицированный Констеллейшн приземляется в отсек. Пара дюжин солдат ждали с оружием наготове. Кэл нашел укромное место, где можно было спрятаться и наблюдать. Корабль опустился на взлетную полосу. Его двигатели отключились, но кто-то управлял турелью. Посадочный отсек открылся, вышли два гуманоида, одетых в герметичные защитные костюмы определенно не местного производства. Они были примерно человеческого роста. Кэл уже слышал, что некоторые пираты заключали сделки с определенными кланами вандуулов, но это было достаточно редко. Большинство были убиты и разделаны в ту же секунду, как попадали в поле зрения кораблей этой расы. Большие технические объекты, взятые в поселении на планете Яр, были вынесены и загружены на Констеллейшн. Один из гуманоидов осматривал технику, другой разговаривал с одним из вандуулов. Договорившись, они вынесли пару ящиков. Выстрел из плазменной винтовки попал рядом с Кэлом. Черт. Глава пятая Система Центавра. Авианосец ОЗИ «Джемини». Пэнни не двигалась целых семнадцать минут. Адмирал Шоуволтер послал за ней, когда она уже направлялась с докладом о результатах операции. Этого она и ожидала. То, чего она не ждала, – это молчания. Дедуля не проронил ни слова, когда она вошла. Не проронил ни слова, когда она отдала воинское приветствие. Семнадцать долгих минут он просто гневно смотрел на нее. Пэнни могла слышать, как включилась система охлаждения. Она могла слышать приглушенные голоса экипажа, проходившего за дверью. Все окружающее просто оглушало ее в этом молчании. Прошло еще пять минут… – Сэр, я... – он заставил ее замолчать быстрым движением руки. Она остановилась. Шоуволтер опустил руку и продолжил гневно смотреть на нее. Пэнни уже бывала в такой ситуации. Молчание стало новой тактикой, но не этого она ожидала, она ждала критики. Чего она не могла выдержать, так это леденящего душу страха, поселившегося в сердце; страха, что что-то ужасное случилось с Кэлом. На расстоянии двух систем отсюда, в посадочном отсеке флагмана клана выстрелы из плазменной винтовки заставили Кэла покинуть свое убежище и приблизиться к двум гуманоидам и командиру вандуулов. Еще шестнадцать пушек были наставлены на него. – Что это, черт возьми, еще такое? – сказал один из гуманоидов через сильно модулированное переговорное устройство. – Привет, – сказал Кэл. Его взгляд продолжал буравить старшего вандуула. Очевидно, им нравилась прямолинейность, поэтому он собирался попытаться достойно выйти из ситуации и не спасовать. В голове у него, однако, было пусто, идей не было. Командир вытащил свой нож и шагнул к Кэлу. Он поместил острие лезвия на трубку подачи кислорода, наклонился и прошептал что-то Мэйсону в лицо. Смесь рычания и шипения – язык вандуулов всегда казался Кэлу звучащим так, будто заводили неисправный двигатель. – Он хочет знать, один ли ты, – перевел первый гуманоид. – Я переведу ответ. – Да, я один. Лезвие нажало на кислородную трубку. Еще серия рычания и шипения. – Он думает, что ты либо глупец, либо сумасшедший. – Скажи ему, что меня называли и тем, и другим, – пожал плечами Кэл. Он собирался переждать, посмотреть, представится ли удобная возможность изменить ситуацию. Тип с ножом снова посмотрел на гуманоида, который перевел фразу Кэла. Командиру это не показалось смешным. Он схватил Мэйсона за горло и стал душить. Гуманоид подался вперед, говоря на беглом вандуульском языке. Другие солдаты подняли оружие. Турель Констеллейшн сканировала пространство туда-сюда; наводчик, очевидно, испугался вышедшей из-под контроля ситуации. Кэл пытался дышать, несмотря на железную хватку. Вандуулы стали орать друг на друга. У Кэла все поплыло перед глазами. Еще несколько секунд, одна последняя попытка – и он провалился в темноту. ...бежал по полю после школы… …луны планеты Дейвин II над головой… …дом его родителей в огне… Кэл пришел в себя, потребовалось мгновение, чтобы оценить ситуацию. Он стоял лицом к стене, костюма не было. Голова гудела. Мэйсон не мог пошевелить руками, было ощущение, что они закованы. Кэлу потребовалось еще одна-две минуты, чтобы собраться с силами и повернуться. Он находился на Констеллейшн. Вандуулы отходили от взлетного отсека флагмана. Гуманоид, который говорил на их языке, стоял в пяти футах от Кэла, все еще с головы до ног одетый в защитный костюм. – Ну? – заскрежетало переговорное устройство. – Как оказалось, что ты проскользнул на клановый корабль незамеченным? Кэл попытался сесть, одновременно проверяя наручники на прочность. Он оглядел контейнер. Мужчина поднялся из грузового отсека и прошептал что-то гуманоиду в костюме, тот кивнул. Кэл смог расслышать только одно слово: Кассандра. – Как насчет ответа? – спросил он. – Хорошо, позвольте мне перефразировать. Сделать мой ответ интереснее. – Кэл откинулся назад. — Вы наняли клан, чтобы совершить налет на систему. Гуманоид терпеливо ждал. – Что я пытаюсь понять, так это почему вы не сделали этого сами? Было бы намного проще кораблю такого размера вторгнуться и затем исчезнуть из системы. Фигура потянулась и отстегнула дыхательный аппарат. – И зачем сохранять мне жизнь? – продолжил Кэл. – Я имею в виду, я предполагаю, что вы остановили того с ножом от попытки прикончить меня. Гуманоид расстегнул остальной костюм. Переговорное устройство зажужжало, когда его отключили. Фигура сняла маску. Это была женщина. Человек. Коротко стриженые волосы такого черного цвета, что отливали синевой. Кожа золотистая, как закат. Цепкие, проницательные зеленые глаза. – Вы – наш заложник, – она улыбнулась ему обворожительной улыбкой. – Надеюсь, вы не против. На мгновение Кэл действительно был не против. На взлетной палубе «Джемини» происходило чудо. Пилоты, техобслуживающий персонал и механики – все стояли, уставившись с благоговением и недоверием. Все сосредоточились на одной единственной вещи: адмирал Шоуволтер забирался в истребитель. Усаживаясь в кресло пилота, адмирал подумал обо всех килограммах, которые он набрал с тех пор, как в последний раз надевал летный костюм. Шоуволтер видел, как его старший помощник Марден и остальная команда мостика зааплодировали, когда он вылетел из пускового отсека. Адмирал установил курс на точку прыжка. Хотя ему это ужасно не нравилось, но он не собирался посылать кого-то другого, чтобы доказать или опровергнуть свою догадку. Прибыв на место, он ничего не увидел. Сканирование показало то же самое: система была пуста. Что-то ударилось о его левый борт. Шоуволтер отвел взгляд от сканеров и заметил, что пролетал через какие-то обломки. Ему потребовалось мгновение, чтобы опознать их: это был корабль Кэла. «Черт возьми, Кэл». В конце концов, Кэл Мэйсон доигрался в героя и был убит. Глава шестая Похороны лейтенанта Кэла Мэйсона оказались весьма сдержанным мероприятием. Эскадрилья гордо стояла в строю, но из офицерского состава и палубного экипажа присутствовали немногие. Пришел Кенри, бортовой механик. Кэл помог его семье выбраться из системы Нул около года назад. Теперь этот тихий здоровяк стоял, заламывая руки, как будто это могло помочь сдержать слезы, готовые прорваться наружу. Адмирал Шоуволтер действовал по заведенному порядку. Его лицо, как всегда, ничего не выражало. Слова были сказаны. Прозвучали три залпа. Опустили пустой гроб. И на этом все. Группе был отдан приказ «вольно», и все медленно разошлись. Пэнни, Шоуволтер и Кенри остались, как будто шаг в сторону был шагом к тому, чтобы принять неизбежное. Мэйсон постоянно находился под конвоем. Несмотря на наручники и цепи, закрепленные в стене, за ним все время кто-то наблюдал. Прошло уже несколько дней и еще три гиперпрыжка. Кэл был образцовым пленником, но он продолжал прислушиваться и приглядываться. Члены экипажа Констеллейшн были весьма осторожны в использовании имен или обсуждении каких-либо вопросов вблизи него. Это было хорошо; это означало, что убивать его не собираются. Несмотря на их усилия держать все в тайне, Кэлу удалось кое-что разузнать. Корабль назывался «Феникс». Кто-то из техперсонала проговорился. У большого парня, разговаривающего с женщиной-начальником, которая была или не была Кассандрой, было прозвище Транк. Из-за своего размера и манеры поведения он казался самым сильным из всей шайки. У Транка была какая-то связь с Кассандрой, но Кэл не мог понять, какого рода эта связь – проверенная в битвах/ограблениях или просто романтическая. Еще был стрелок, который любил поболтать. Очень любил поболтать. Его звали Нессер Яро. Он прямо сообщил Кэлу об этом. У Яро была проблема с алкоголем, что объясняло, почему он не помнил большую часть их разговоров. Он также был вторым пилотом, когда Кассандра летала сама. Кэл всегда мог отличить, кто ведет корабль: она управляла кораблем легко, а Нессер был тяжеловесом. Последним членом экипажа был корабельный техник. Он не хотел возиться с Кэлом и прилагал максимум усилий, чтобы держаться от него подальше, что сильно раздражало Нессера, ибо это мешало его постоянной игре в «Триггер». Нессер называл его Махоуни. На третий день, сразу же после раннего завтрака она подошла к Кэлу, заговорив с ним в первый раз после того, как его взяли в плен. – Удобно? – О, конечно. Кому бы не понравилось быть прикованным наручниками? – Зависит от компании. – Верно, – сказал Кэл, снисходительно кивая. Она улыбнулась. Кэл взвесил все варианты. Он не мог проболтаться о том, что ему известно, в надежде застать ее врасплох и раскрыть карты. С другой стороны, если она не клюнет на приманку, то может решить обсудить с ним его убийство… «Нет» – подумал он. На этот раз надо подождать и посмотреть, удастся ли разузнать, что они задумали или куда направляются. В воздухе повисло неловкое молчание. – Не стесняйся говорить, если мы можем что-то сделать для тебя, – сказала она, сделав глоток из кружки. – Как насчет того, чтобы меня отпустить? – Я подумаю над твоим предложением. Она повернулась, чтобы уйти. – Пока, Кассандра, – сказал Кэл, просто ради любопытства. Она на секунду замедлила шаг, ее разум уловил заминку, затем она постаралась продолжить движение. Но Кэл увидел то, что хотел. «Это и есть ответ на вопрос» – подумал он. Нет, это не было ответом на вопрос, потому что ее имя не Кассандра. Саша Тай села в кресло пилота, размышляя о том, где он мог услышать это имя. Она склонилась над пультом управления и отключила автопилот. Гидравлика отобразилась на пульте управления, когда она взяла штурвал. Возвращаясь к произошедшему, ей не надо было останавливать вандуула от попытки убить пилота Мэйсона. То, что он на борту, ставит под угрозу все предприятие, но она видела, что кланы делают с пленными ОЗИ. Саша дала зарок, что она будет лучше спать, если пристрелит его сама, нежели даст вандуулу поработать над ним. Она проверила навигационный план. Его снова изменили. Нессер попусту тратил время и сжигал слишком много топлива на свои неэффективные планы полета. Транк подошел в тот момент, когда она откорректировала план. – Махоуни загрузил всю продукцию, – сказал он, проверив, не слышит ли Кэл, и опустился в кресло рядом с ней. – Что здесь происходит? – Нессер угробит этот корабль, – сказала Саша тихо, убедившись, что Нессер её не услышит. Она на секунду заколебалась, затем наклонилась к Транку. – Кто-нибудь разговаривал с ним? – Не думаю. А что? – Он назвал меня Кассандрой. – Странно, – Транк поразмыслил над этим минуту. – Ну, тогда он не знает, что это. – Но все-таки. – Не парься, сестренка, если он станет обузой, мы сбросим его через шлюзовую камеру. На борту «Джемини» Пэнни лежала на своей койке. Шоуволтер не применил наказания за проделку Кэла на Яре, но она вменила его себе сама. Она вычистила полетную палубу, помогла техкоманде, провела симуляции для неопытных пилотов – делала все, чтобы оставаться занятой. Пэнни изматывала себя до состояния обморока – только так ей удавалось заснуть. Но не сегодня. Опустившись на кровать, она вдруг кое-что вспомнила. Во всей этой неразберихе она абсолютно забыла. Пэнни схватила с полки системный журнал и вытащила снимки поселения на Яре, которые Кэл прислал ей. Снимки недостающего оборудования. После двух часов их изучения она так не смогла понять, что это была за техника, поэтому переключилась на само поселение. Странно, но все информационные каналы были защищены какими-то сложными протоколами системы безопасности. Она попыталась обойти их, применяя простейшие коды взлома, пока один не… Поселение на планете Яр было создано как научно-исследовательская лаборатория еще в 2880 году. Тогда все были в восторге от нового проекта «СинтВорлд». Корпорации пытались найти способ пролезть в прибыльный правительственный проект. Пэнни продолжала копать. Очевидно, поселение было образовано, чтобы работать только над одним проектом. Проектом под названием «Кассандра». И хотя большая часть информации содержала научные формулы и термины, проект «Кассандра» являлся попыткой переделать планету на молекулярном уровне. Был спроектирован самореплицирующийся нановирус, который мог разрушить существующую планету и построить ее заново. И ученые в лаборатории на Яре сумели его сделать. В этот момент экран внезапно погас. Глава седьмая Пэнни глядела на темный экран системного журнала, который погас и больше не включался. Такого не может быть, просто не может быть после того, через что ей пришлось пройти, чтобы сделать это устройство на заказ. В течение нескольких последующих часов она разбирала его на части и проверяла каждый сантиметр цепи и проводки. Кажется, ничего не сгорело, повреждений нет, нет даже износа. И хотя она призналась себе, что сбой системы был прямым результатом доступа к засекреченным данным, Пэнни не приняла это в расчет по двум причинам. Во-первых, файлам по проекту «Кассандра» было больше пятидесяти лет, и, во-вторых, она никогда не слышала о способе с одного раза отключать систему, если в нее вторгались удаленно и без предупреждения. Прошло четыре часа, стало возникать чувство разочарования. – Лейтенант Пенелопа Айала, – прозвучал голос со стороны двери. – Что? – раздражённо спросила Пэнни, поворачиваясь к двери. Трое военных полицейских стояли на пороге. «Ох»… Экипаж пиратского «Феникса» спал. Нессер должен был вести корабль, но по храпу, доносившемуся из рулевой рубки, было понятно, что алкоголь взял над ним верх. Перед тем, как уснуть, пираты приковали Мэйсона к стене между кабиной и стыковочными кольцами в носовой части. Кэл начал вспоминать содержание отсеков, где хранили инструменты и все, что могло пригодиться, если ситуация выйдет из-под контроля. Сейчас он искал что-нибудь, что могло бы сойти за отмычку. Звуковой сигнал из рулевой рубки отвлек Кэла от поиска. Нессер храпел. Наконец, Кэл услышал, как дверь, ведущая к грузовому отсеку и жилым модулям, открылась. Саша подошла к рулевой и отключила сигнал тревоги. Транк следовал за ней. – Убери его к черту отсюда, – сказала Саша. Транк снял пилота с кресла, и Саша заняла его место. – Что за черт? – пробормотал Нессер прежде, чем Транкт опустил его на пол рядом с Кэлом. – Лежи. – Транк поставил ногу на грудь Нессеру и пригрозил: – Когда мы приземлимся, то рассчитаем тебя, и ты свободен. Усек? – Мы подлетаем, – сказала Саша. Транк кивнул. Затем они оба посмотрели на Кэла. – Вставай, – приказал Транк. Кэл поднялся. Пират отсоединил наручники от стены, потом заковал руки Мэйсона. Саша вынула пистолет из ящика и зарядила его. Она отвела Кэла в кормовую часть корабля, где хранился груз. Он увидел знакомые очертания P52, стоявшего среди ящиков с грузом. Кэл летал на меньшей версии таких истребителей в прошлом, когда был дома. Это был корабль для новичков, модель для неопытных, но для него сейчас это был шанс спастись. За многие годы практики он изучил эту модель вдоль и поперек. Кэл мельком увидел Махоуни, корабельного механика, который наблюдал из спальных отсеков. Саша остановилась у груды ящиков. Она открыла спрятанную панель и набрала код. С шипением открылась дверь. Снаружи все грузовые контейнеры выглядели отдельными, однако, на самом деле это был один большой пустой контейнер, предназначенный для перевозки контрабанды. Девушка пистолетом указала вниз. Кэл осмотрел его, перед тем как спуститься. Она последовала за ним, и Транк закрыл отсек. Этот контейнер недавно использовали для нелегальной перевозки людей. Там стоял стул и пустое ведро, от которого исходил жуткий запах. К несчастью для Кэла, он находился в контейнере со стороны ведра. – Присаживайся, – сказала Саша с ухмылкой. Кэл отодвинул ведро ногой и сел. Саша села напротив, нацелив на него пистолет. – Разве ты не нужна команде? – спросил Мэйсон, сползая на ведро. – Думаю, они справятся. Кроме того, если сканеры засекут меня… – Саша вздохнула, – скажем прямо, будут проблемы. – Может, преступный образ жизни тебе не очень подходит? – Ну почему же. Он мне прекрасно подходит. Кроме того, пройдет всего месяц или два, и они про все забудут. Вы, ребята, всегда так поступаете. – Да ладно. Всегда ожидаешь нападения? Не знаешь, кому можно доверять? Это не жизнь. – Правильно, а жить и умереть по прихоти хозяев из ОЗИ – это, действительно, стоит того. – Это честная жизнь, – произнес Кэл, не задумываясь. Саша на секунду уставилась на него, потом стала смеяться. – Ну, как человек, который видел, как ОЗИ разбомбила Кэткарт, ты можешь называть это жизнью, но не смей называть ее честной. Поток кораблей выстроился в очередь, слабо напоминающую линию, на границе Протектората Бану. Таможня ОЗИ проводила тщательную поверку перед тем, как разрешить доступ к точке гиперпрыжка. Автотурели и дроны охраняли каждый дюйм пространства между контрольным пунктом и прыжковой точкой, чтобы не пропустить контрабандистов. Очередь из кораблей, большинство из которых были дальнобойщиками и торговцами, неторопливо двигалась вперед. «Феникс» медленно подлетал к точке гиперперехода. Транк сидел у пульта управления, Нессер бегал туда-сюда позади него и грыз ногти. Наконец, подошла их очередь. «Феникс» направился к контрольному пункту. На коммуникационном экране появился таможенный агент, и Транк загрузил регистрационные номера. Корабль завибрировал, когда сканеры стали ощупывать его. В грузовом отсеке Кэл и Саша злобно смотрели друг на друга. Услышав работу таможенных сканеров, они оба подняли взгляд. Затем Саша перевела взгляд на Кэла: – Послушай, когда мы пройдем таможню, нам надо будет принять решение, что делать с тобой, – быстро сказала она. – Большинство за шлюзовую камеру. – Понятно. – Но у тебя есть выбор, – она заколебалась на мгновение. – Пойдем с нами. – Что? – Кэл не ожидал такого поворота. – Ты видел Нессера, мы на ножах. Нам нужен такой, как ты. Несмотря на тусклое освещение, было видно, что ее изумрудные глаза практически сияли. – Без начальников и приказов жизнь – шальная, непредсказуемая, страстная. И кто знает, может быть, она тебе понравится. Если нет, заработаешь себе на жизнь за пару месяцев, и вернешься домой. – Ты просишь меня бросить своих друзей, мой корабль, мой долг, чтобы спасти свою шкуру? – Мэйсон выглядел так, будто оценивает поступившее предложение. – Если это спасет тебя от шлюзовой камеры, – да. – Саша пожала плечами и улыбнулась: – И потом, они не узнают об этом. – Я буду знать. – Кэл посмотрел ей в глаза, и любой намек на то, что он мог принять такое предложение, испарился. – И этого достаточно. Сканирование завершилось. Они услышали, как заработали двигатели. Почувствовав знакомое ощущение в желудке при прохождении гиперпространства, Кэл и Саша вернулись к своим гневным взглядам. Через несколько минут дверь контейнера зашипела и открылась. На пороге стоял Транк. Саша проскочила мимо него, пират поставил Кэла на ноги и вывел обратно в грузовой отсек. Саша положила свой пистолет обратно на кровать. Транк крепко держал Кэла. Посмотрев на нее, он спросил: – Каков приговор? Саша молчала какое-то время. Затем посмотрела на Кэла, и он ответил ей дерзким взглядом. – Убей его. Глава восьмая Сложив руки, Пэнни ждала в холодной камере. Ее ноги постукивали по полу. Шесть часов и пятнадцать минут прошло с тех пор, как охрана усадила ее на этот стул. Дверной замок щелкнул, открылась дверь. Вошел офицер, и Пэнни сконцентрировалась на нем. Она не увидела никаких опознавательных знаков, не смогла определить принадлежность к дивизии среди всех его медалей и погонов. На его жетоне было написано «Дэрроу». Офицер едва взглянул на Пэнни, его внимание было приковано к файлам, которые он перелистывал на своём Мобигласе. – Вольно. Дэрроу опустился в кресло. Пэнни тоже присела. Через некоторое время он положил свой Мобиглас на стол и взглянул на Пэнни кристально голубыми глазами. – Ну и кашу вы заварили, лейтенант. – Прошу разрешения говорить свободно, сэр. – Конечно. – Во-первых, что вы сделали с моим устройством? Вы понятия не имеете, сколько времени я потратила, чтобы соединить все детали вместе, поэтому будет лучше, если он заработает к тому времени, как я выйду отсюда. Во-вторых, проект «Кассандра» был снят около шестидесяти лет назад, так почему вы теряете время, допрашивая меня о древней истории, вместо того, чтобы выяснять причины заинтересованности вандуульских рейдеров в получении устаревшего оборудования? У Дэрроу не было слов, однако Пэнни только начала. У Мэйсона были проблемы. Он по-прежнему был прикован наручниками в грузовом отсеке «Феникса», и ему только что вынесли смертный приговор. – Тебе следовало принять мое предложение, Мэйсон, – сказала Саша, направляясь обратно к креслу пилота. – Было бы легче для всех. Нессер переводил взгляд с Саши на Транка, чувствуя себя неуютно по поводу такого хладнокровного убийства. Так ничего и не сказав, он просто вышел. – Не для меня. Я без проблем столкну такого как ты, в пустоту, – прошипел Транк и потащил Кэла к шлюзовой камере. В шкафчике для инструментов на правой стене Кэл заметил кое-что, что могло помочь. Теперь ему надо просто туда дотянуться… – Не сомневаюсь. Это спасет твою гордость, которая пострадает при честной схватке. – Ты серьезно, маленький человечек? – усмехнулся пират. Кэл повернулся и бросил Транку прямо в лицо: – Будь уверен. Я слышал, что единственные выжившие на Кэткарт были те, кто спрятались, как трусы. – Кэл подумал, что немного переборщил. Очевидно, Транка это задело, и он сильно пихнул Кэла. Мэйсон отшатнулся и налетел на правую стену. Его пальцы нащупали то, что он искал. – Знаешь, шлюз будет слишком быстрым решением для тебя, – прорычал Транк, медленно приближаясь. Одной рукой он схватил Кэла за горло и пригвоздил к стене, другой достал нож. – Да ладно тебе. Не надо! – Нессер выпрыгнул из-за коек, услышав шум. – Да, Транк, – Кэл, щелкнув, нацепил наручник Транку на запястье, – не надо. Глаза Транка округлились, и он неуклюже и поспешно кинулся на Кэла с ножом. Мэйсон ушел от удара и ударил пирата об стену. Лезвие отлетело на палубу. Саша сорвалась с места пилота с оружием наготове. Она навела пистолет на Кэла в тот момент, как тот приставил нож к горлу Транка. Она застыла. Несколько минут прошли в полном молчании. – Что это ты делаешь, Мэйсон? – спросила Саша, медленно приближаясь. Кэл оглянулся на Нессера, который тоже схватился за пистолет. – Всем сердцем отказываюсь от шлюзовой камеры. Кэл переводил взгляд с одного ствола на другой. Он не особо боялся того, что Нессер выстрелит, но оружие есть оружие. – Обдумай свое положение. У тебя действительно не так много вариантов. Убьешь его – умрешь секундой позже. – Саша посмотрела на Нессера, сомневаясь, что может рассчитывать на него. – А снаружи тоже не очень-то гостеприимно. – Может быть. Кэл нажал на контрольную панель на полу, открыв отсек для P52. Саша разозлилась. Транк кашлял и боролся, но нож у горла снова приструнил его. Кабина P52 открылась. – У тебя нет ни единого шанса. – Мне нравятся трудности, – ухмыльнулся Кэл. Стоя рядом с кабиной, он нажал на кнопку закрытия отсека и наклонился к Транку: – Извини за тираду про Кэткарт. По правде говоря, я думаю, что та кампания была бесчестной. Мэйсон толкнул Транка на Сашу, уходя от ее выстрела, и прыгнул в кабину за секунду до закрытия отсека. Открыв внешние двери, он быстро запустил двигатель корабля. Р52 ожил. Кэл вздохнул с облегчением, радуясь, что они вовремя проводили техобслуживание. Саша подбежала к кабине чтобы закрыть внешние двери, но было уже поздно. Корабль сильно тряхнуло, и он отстыковался. Она села в кресло пилота и развернула «Феникс» в атакующую позицию. Транк подошел к ней, потирая запястья. – Готовь турель. Транк колебался некоторое время, пока Саша не посмотрела на него гневно. Кэлу потребовалось несколько секунд, чтобы оценить обстановку. Он находился на территории бану, примерно в получасе полета от очереди транспорта, направляющегося к точке гиперпрыжка. Его защитный экран зажегся, когда «Феникс» выпустил поток ракет. Кэл завел двигатели. Он перенаправил питание от пушек, чтобы корабль набрал скорость. Саша только наполовину была права в отношении Р52: у него не хватало огневой мощи, чтобы сбить «Феникс», но зато он обладал маневренностью. Кэл уклонялся от снарядов, скорость полета будоражила кровь. Стрельба прекратилась, потом снова началась с удвоенной силой. Турель «Феникса» выпустила очередь выстрелов. Мэйсон еле увернулся и помчался прямо на пиратский корабль. Ракеты с ревом устремились за ним. Саша, зная, чего он добивается, нырнула и заглушила двигатель. Беглец остался на линии огня, Транк отследил его в прицел турели и запустил еще одну ракету. Кэл лихорадочно перенастраивал вспомогательное устройство пилотирования. Слишком много функций было поставлено на автомат, а ему нравилось командовать самому. Чтобы почувствовать и раскрыть все возможности такого корабля, нужно управлять им самостоятельно. «Феникс» вынырнул позади него. Мэйсон глянул на пульт. Готов лететь. Двигатели P52 завибрировали с удвоенной силой, и корабль устремился вперед. «Феникс» дал еще один залп, и лазерные выстрелы пронеслись мимо Кэла. Он снова включил защитное поле и стал уворачиваться, пытаясь сбить снаряды. Нейтронный заряд сбил еще одну ракету, которая ушла с курса, а затем взорвалась. Кэлу удалось немного оторваться, и он держал ускорение на максимуме. На борту Констеллейшн Саша теряла терпение. P52 оказалось практически невозможно сбить. Ее следящие устройства не успевали за ним, так как истребитель слишком быстро маневрировал. – Он хочет добраться до транспортного потока, – сказал Транк по коммуникатору. – Это не важно. На Р52 нет прыжкового двигателя, – ответила она и перенаправила энергию корабля для усиления двигателей, – и через десять минут у него кончится горючее. – У нас гости. Саша огляделась. Корабли ополчения бану кружили вокруг, но держались на расстоянии. Вероятно, чтобы удостовериться в том, что беспорядок был остановлен. – Контролируй выстрелы, и у нас все будет хорошо. Саша снова сконцентрировалась на Мэйсоне. Она сделала медленный вдох, успокаиваясь, и вернулась к управлению. Со своей стороны она могла посоревноваться в неистовом пилотаже с Кэлом. Транк стрелял по истребителю в надежде его задеть. Два корабля неслись по пространству. Одна за другой ракеты достигали предела дальности и взрывались. Саша палила без остановки. Все больше энергетических взрывов соединялись, ослабляя защитное поле маленького истребителя. Транк ударил по P52 единым мощным выстрелом. Защитное поле не смогло остановить заряд, который попал в двигатель. Кэл Мэйсон пронесся мимо точки прыжка и сделал петлю. Саша не отставала от него. Скорость истребителя упала из-за поврежденного двигателя настолько, что ее следящие устройства смогли засечь его. Она держала «Феникс» по курсу, палец нависал над триггером стрельбы. Кабина P52 практически разваливалась. Последний выстрел должен был рассечь корабль надвое, но он все еще держался. Кэл знал, что у него только один шанс. Он посмотрел на прыжковую точку. В очереди к переходу Катерпиллер уже приготовился совершить гиперпрыжок. Мэйсон включил носовые маневровые двигатели, развернулся и нырнул вниз. «Феникс» пролетел мимо него. Р52 ускорился и пристроился за Катерпиллером. Гиперпереход открылся, и Катерпиллер исчез внутри. – Это действительно хреново, – пробормотал Кэл и нырнул вслед за ним через аномалию пространства прежде, чем прыжковая точка закрылась. Саша с удивлением наблюдала, как P52 исчез в точке гиперпрыжка. – Хм… – буркнул Транк по открытому каналу комма. – Да. Казалось, столько усилий приложено, чтобы сейчас просто угробить себя. Затем Саша развернула «Феникс» и стала удаляться. Их ждали дела в других местах. Глава девятая Легкий корпус P52 заскрежетал от перегрузок гиперпространства. Все расплылось. Скрежет турбины то возрастал, то практически прекращался. Правое крыло смялось и отвалилось. Корма Катерпиллера то появлялась, то исчезала из вида. Кэл пытался вести корабль вслед за ним. Либо попытка, либо конец. На таможенном посту ОЗИ в точке гиперпрыжка из системы Феррон в Протекторат Бану сегодня было особенно оживленно. Агент таможни пристально смотрел на это проявление монотонности: ряды кораблей, грузовиков и транспортников, насколько мог видеть глаз. Он помедлил некоторое время, чтобы примириться с перспективой долгого скучного дня, затем просигнализировал первому кораблю по сканерам. Он вбил регистрационные номера корабля в базу данных, в то время как сканботы делали свое дело. Транспортник Катерпиллер появился из точки прыжка и начал неуклюже двигаться в направлении пропускного пункта. Таможенный агент мельком взглянул на него и в удивлении застыл от зрелища, которое увидел. P52 удалось преодолеть гиперпространство. Одно крыло было оторвано, нос корабля расплющен, кислород и жидкости просачивались через трещины в корпусе. Один двигатель все еще подавал признаки жизни, другой отключился. Агент таможни очнулся и нажал на сигнал тревоги. За считанные минуты полиция и медперсонал окружили корабль P52. Агент прислушивался к возбужденной болтовне по передатчику. Кто-то сказал, что пилот корабля был военнослужащим ОЗИ и каким-то чудом остался в живых. Мэйсон очнулся на операционном столе. Медики стояли над ним, собираясь приступить к работе, и очень удивились, увидев пришедшего в сознание пациента. – Как долго я был в отключке? – быстро спросил он. Ведущий хирург запнулся. Остальные обменялись озадаченными взглядами. Кэл сел, его тело пронзила боль. Он сполз с операционного стола. – Сэр… сэр! – Одна из медсестер попыталась вернуть Кэла обратно на стол, но он старался не останавливаться, ковыляя к выходу. Часы на одном из экранов показывали, что прошло чуть больше часа. Врачи и медсестры поспешили за своим непослушным пациентом. Кэл пробирался через толпу медиков, охранников, встретил пару агентов таможни, прибывших посмотреть на него. Наконец, добравшись до посадочного отсека и останков P52, он увидел пару механиков, которые стояли вокруг истребителя, поражаясь состоянию корабля. – Эй, есть под рукой универсальный инструмент? – спросил Мэйсон одного из механиков. Тот, ошеломленно уставившись на него, передал инструмент. Кэл взобрался на P52 и начал откручивать панель. – Лейтенант Мэйсон? – раздался голос со стороны входа в ангар. Кэл не останавливался. «Феникс», несомненно, был на ходу, продолжая осуществлять свой план, и Кэл все еще мог поймать их. Но если они успели совершить гиперпрыжок в другую систему – они ушли. P52, как большинство истребителей малой дальности, был оснащен приводными маячками, соединенными с их главным кораблем, для быстрого и легкого их обнаружения. Большинство пиратов и контрабандистов снимали маячок практически сразу. Немногие знали, что если их чуть-чуть модифицировать, маячки могут быть перенастроены. И тогда вместо того, чтобы Констеллейшн мог отслеживать местонахождение P52, истребитель P52 мог найти местонахождение корабля-носителя. Кэл знал это очень хорошо. – Лейтенант! – снова прозвучал голос, уже ближе. Мэйсон поднял взгляд. Таможенный инспектор стоял над ним с забавной ухмылкой на лице. – Вы в порядке? – Да. все отлично. – Может, врач все-таки осмотрит вас, не возражаете? – С удовольствием, но сейчас у меня нет времени, – Кэл извлек последний винт и вынул маячок. Отключен, но не тронут. – Я полагаю, у вас нет корабля, которым я мог бы воспользоваться? Таможенный инспектор повернулся, когда несколько копов поспешно вошли в ангар. – Спросите у них. После тридцатиминутных переговоров Мэйсон покинул таможенную станцию на корабле Катласс, недавно конфискованном за провоз контрабанды. Дюжина смущенных копов и медперсонал наблюдали, как он исчез в точке гиперперехода. Это путешествие на территорию бану будет менее проблематичным, чем предыдущее. С другой стороны перехода Кэл присоединил снятый с Р52 маячок к своему НавКомпьютеру. В ожидании, пока компьютер загрузит данные, он настроил полетный ассистент Катласса по своему усмотрению. Все любят использовать автопилот при управлении кораблем, и этот факт сильно озадачивал и удивлял его. Радар издал сигнал. «Феникс» все еще был в системе. Они приземлились на Куиг, третью планету системы и столицу. Это была засушливая планета, склонная к сильным пылевым бурям. Радар детализировал их местоположение, чем ближе Кэл подлетал к поверхности. Маячок засек «Феникса» в маленьком поселении на темной стороне Куига. Там было всего несколько дюжин многоуровневых зданий, каждое было сконструировано под острым углом, чтобы уменьшить воздействие сильных ветров. Мэйсон приземлился на одной из внешних посадочных площадок. Он обнаружил воздухо-генерирующий респиратор и какое-то атмосферное приспособление, оставленное прошлыми владельцами Катласса. Ветер дул сильными порывами, когда Кэл вышел. Он нашел «Феникс» относительно легко: здесь было не так много кораблей класса Констеллейшн, занимающих посадочную площадку, и они даже не потрудились его замаскировать. Кэл увидел тусклую полоску света, идущую из корабля. Кто-то был внутри. Мэйсон нашел укрытие и стал ждать. Спустился Транк и закрыл люк. Оглядевшись, он отправился по узким улочкам, на которых толпились представители бану, людей и теварин, даже в такую сильную бурю. Кэл держался от него на хорошем расстоянии. Слишком хорошем расстоянии, потому что пару раз он чуть не потерял Транка в толпе, пришлось сократить дистанцию. Наконец, Транк спустился по ступеням в подвал какого-то здания. Наземная секция здания была выстроена из блоков и напоминала массивную структуру с плавниками, установленную на вращающиеся платформы, чтобы держать ее всегда повернутой к ветру. Все окна на первых двух этажах были затемнены. Было трудно сказать что-либо определенное сквозь порывы ветра и песка, но место казалось заброшенным. Кэл выждал какое-то время, затем подошел к лестничному пролету, в котором исчез Транк. Оглядевшись, он увидел, что ступеньки ведут к одной единственной двери. Кэл тихонько спустился вниз и попробовал открыть дверь. Заперто. Мэйсон огляделся, ища другой вход. Примерно в пятнадцати метрах в проеме между вращающимися платформами и верхними этажами здания он увидел решетку вентиляционного отверстия или какую-то сетку. Протиснувшись в проем, Мэйсон пополз к решетке. Ветер сменил направление. Механизм датчиков ожил и со скрипом повернул здание над ним. Кэл проскользнул внутрь старой вентиляционной шахты. Пробившись сквозь скопление пыли и грязи, он обнаружил еще одну решетку и очутился в пустом помещении. Кэл тихонько двигался по темным, заброшенным залам. Какой-то металлический звук раздался вдалеке. Затем эхом зазвучали голоса, и Кэл пошел на них. Заглянув за угол, Мэйсон увидел, что коридор выходил в старый зал. Сейчас это была своего рода лаборатория. Множество компьютеров и защитных экранов окружали какое-то огромное оборудование, спрятанное под брезентом. Кабели проникали сквозь дыру в полу и соединялись с подземной системой общего электроснабжения поселения. Транк сидел на ящике ближе всех к Кэлу. Саша изучала выцвевшие баннеры бану на стене. Махоуни по локоть копался в одном из аппаратов, взятых на планете Яр. Кэл догадался, что было не так с Махоуни, числившимся механиком на «Фениксе». Очевидно, он – инженер… и своего рода чокнутый. Бормоча что-то про себя, он бережно извлекал гладкую металлическую канистру. Внутри было нечто либо очень ценное, либо чрезвычайно опасное. – Они просто не поняли. Они были на пороге открытия, которое могло изменить человечество, и что они сделали? Что они сделали?! Они убили его! – бормотал Махоуни, осторожно неся канистру к одному из ящиков. Кэлу трудно было сказать наверняка, но ему показалось, что внутри канистры были комки какой-то травянистой грязи. – Им важно, что мужчины и женщины жизни отдали за это? Нет, не важно. Просто хлопок по плечу, угроза: «никогда не говори об этом» и вон, пинком под зад. Махоуни присоединил какие-то провода к канистре, все еще что-то бормоча. Саша медленно подошла посмотреть. – Это неправильно. Все эти жизни. Те бюрократы должны это помнить, – Махоуни запечатал контейнер. Саша рассеянно кивнула; она не хотела в это вникать. Махоуни подошел к одной из консолей и стер пыль с монитора. Посмотрел на контейнер и нажал кнопку. Канистра открылась, Саша внимательно наблюдала. Несколько мгновений ничего не происходило. – Я думала, ты... – начала она, но Махоуни остановил ее. Он перебегал взглядом с канистры на консоль, которая ощетинилась кружащимся потоком энергии. Саша снова повернулась к контейнеру. Даже на расстоянии Кэл тоже мог это видеть. Трава и грязь начали распадаться. В считанные секунды они превратились в серую массу. Потом начались просто чудеса: масса стала реконструироваться. К концу процесса крошечный взрыв того, что было в канистре, преобразовал травянистые комки в то же самое за тем исключением, что трава стала фиолетовой. – Я говорил вам, что это сработает. Дедушка был прав! – Махоуни приплясывал вокруг Саши, а она наклонилась ближе, чтобы лучше рассмотреть результат. Махоуни приблизился к оборудованию в середине комнаты и снял брезент. Сердце Кэла упало. Судя по форме, стабилизаторам и датчикам системы наведения сомнений быть не могло – это была бомба. Глава десятая В системе Нул Грейди Монк коротал время в ожидании своего покупателя, наблюдая за единственной звездой. Ученые говорили, что это пульсирующая звезда, но Грейди не замечал пульсации. Он снова проверил часы. Он дает этому парню еще десять минут, затем двигает на встречу с другим покупателем. Грейди Монк не ждет клиентов. Уголком глаза он заметил движение снаружи корабля. «Ну, черт возьми, наконец-то» – подумал он и повернулся. Его глаза округлились. Корабль Грейди Монка исчез в пульсирующем взрыве. На борту «Джемини» Дэрроу сидел напротив Пэнни. У него появилась возможность вставить слово. – Вы могли попасть в большие неприятности, лейтенант, – сказал он. – Ваш достаточно долгий монолог объяснил причины вашего незаконного проникновения в архивные файлы, но он не может изменить тот факт, что вы нарушили закон. Дверь открылась. На пороге стоял адмирал Шоуволтер. Он не выглядел радостным. Пэнни и Дэрроу отдали честь. Шоуволтер вошел внутрь и пристально посмотрел на Дэрроу. – Потрудитесь объяснить, почему вы допрашиваете моего пилота? – Сэр, лейтенант Айала проникла в… – Файлы проекта «Кассандра». Я знаю. Я связался с вашим командиром, сынок, – сказал Шоуволтер, и его голос был спокойным и размеренным. – Вы не ответили на мой вопрос. – Три месяца назад мы стали замечать попытки взломать архив с лабораторными записями в отношении «Кассандры» и отследили их до внука бывшего руководителя проекта, Уордена. Дэрроу обратился к экрану. На нем появился Уорден Махоуни, тот парень с «Феникса». – Адвокаси установило наблюдение за Уорденом. Три недели назад он исчез. Поэтому, когда лейтенант Айала взломала файлы проекта, мы посчитали это нарушением системы безопасности. – Она не работает на этого парня, – Шоуволтер посмотрел на Пэнни. Она отрицательно покачала головой. – Итак, вопрос решен. В четырех системах отсюда, на территории бану, проблема была далека от решения. Кэл пытался понять, как устроить засаду на команду «Феникса», когда появились какие-то наемники. Теперь вместо Саши, Транка и Махоуни ему приходилось иметь дело еще с шестью стволами. Кэл не расслышал, будут ли они продавать ее или использовать сами. Без разницы, эта штука не должна взорваться. Теперь ему нужен был план, как исправить ситуацию. Начать перестрелку прямо здесь было плохой идеей – одного шального выстрела хватит, чтобы взорвать бомбу, комнату, может быть, целое поселение. И тогда тут не останется ничего, кроме лужи слизи. У Кэла все еще был маячок с P52, указывающий местонахождение «Феникса», поэтому лучшим выходом было вывести его в космос и уничтожить там. Ему не внушала оптимизм идея сражения против Констеллейшн на его Катлассе, но это было все-таки лучше, чем пытаться выяснить отношения прямо здесь. Кроме того, он лучше управлялся с крыльями, чем с кулаками. Саша тихо разговаривала с наемниками, затем подошла к Махоуни, который загружал оставшиеся канистры проекта «Кассандра» в бомбу. – Все готово? Нам надо погрузить эту штуку. – Да, еще пара минут, – пробормотал он, осторожно подсоединяя канистры к взрывателю. Саша повернулась к наемникам. – Как только мы сядем на корабль, занимайте свои позиции и следуйте по нашему маршруту. Если увидите, что кто-то движется за нами или даже просто обращает слишком много внимания, то я хочу знать об этом немедленно. – Она повернулась к Транку. – Ты заплатишь им? – Да, все в порядке. Кэл стал медленно отходить назад. Он хотел выбраться из здания до того, как наемники заметят и проследят его путь до вентиляционной шахты. К тому времени, когда он выбрался наружу, пираты уже погрузили накрытую брезентом бомбу на платформу с антигравитационными амортизаторами. Саша кивнула бандитам, и они растворились в толпе. Мэйсон запомнил их лица и нырнул в толпу. Саша и Транк осуществляли охрану, пока Махоуни вез бомбу по узким улицам поселения бану. Никто из пешеходов не обращал на них внимания. Кэл не отставал, но находился на расстоянии, стараясь не попасться на глаза наемникам, которых проинструктировали заметать следы. Наемники были хороши, так как Кэл не заметил ни одного из них. Только когда они погрузили бомбу в грузовой отсек «Феникса», Кэл оторвался и побежал к Катлассу. Опустившись в кресло пилота, он разогрел двигатели. Быстрое сканирование – и маячок P52 определил местоположение корабля на экране. Кэл дал им отойти на некоторое расстояние, прежде чем последовал за ними. Бандиты направлялись назад к точке гиперпрыжка. Мэйсону надо было принять решение. Без сомнения, они выработали план, как провезти бомбу мимо таможенных сканеров, но Кэл мог связаться с постом, чтобы их задержали и вынули бомбу. Но был существенный недостаток – тогда он не узнает, кто покупатель, если, конечно, он был. Он взвесил все за и против. Рисковать не стоит. Чем дольше эта штука находилась в космосе, тем больше была вероятность, что что-нибудь может удивить Кэла. А он уже устал удивляться. «Таможенная станция ОЗИ Чарли, система Феррон. Говорит лейтенант Кэл Мэйсон, Военно-Космический Флот ОЗИ, личный номер 5847DDC. Я преследую опасное оружие, которое сейчас должно войти в вашу систему на корабле класса Констеллейшн, возможное обозначение «Феникс». Пожалуйста, задержите все корабли, подходящие под описание, и пошлите сообщение лейтенанту Пенелопе Айала, авианосец ОЗИ «Джемини». Он кратко изложил все, что видел, прикрепил как отдельный файл и послал сообщение через ретрансляторную станцию. Должно сработать. Он сомневался, что Констеллейшн попытается завязать бой. К несчастью, пока Мэйсон продолжал лететь, это «сомневаюсь» превратилось в «они могут», а затем в «скорее всего». Они постараются не дать себя поймать с устройством, которое способно устроить судный день. Теперь Кэл был убежден, что поставил жизни множества агентов таможни под угрозу. Он надавил на ускоритель, перешел на полную скорость и вошел в прыжковую точку. С другой стороны гиперперехода царил хаос. Корабли свободно дрейфовали по космосу без управления. Таможенная станция была практически заблокирована. Кто-то запустил довольно сильный электромагнитный заряд. Корабли, воспользовавшись тем, что система безопасности не работала, проносились через точку гиперпрыжка, а таможенные и полицейские корабли, которые были на ходу, пытались поддерживать порядок. Прекрасное прикрытие для «Феникса», чтобы проскочить таможню. Кэл нашел местоположение пиратов на радаре и последовал за ними. К тому времени, как он появился в поле зрения, на их полосе оставалась горстка кораблей. Кэл начал заряжать свои орудия. Ему нужно было ударить по ним быстро и мощно, вывести из строя столько защитных механизмов, сколько возможно, если он хотел выжить. Лазерные выстрелы пронеслись мимо кабины. Мэйсон уклонился от них инстинктивно. Мародер пронесся мимо него и развернулся, делая еще один заход. На своих сканерах Кэл увидел, что «Феникс» поднял защитное поле. Теперь до него дошло: там, в лаборатории, когда Саша сказала «занимайте свои позиции и следуйте за нами», она не имела в виду поселение. Она говорила про космос. – Кэл, ты глупый сукин сын. Снова огонь от пирата. Мэйсон вывел корабль из-под обстрела. Внезапно пришло сообщение от них по передатчику. – Назовите себя. – Это была Саша. – Угадай-ка, – ответил Кэл. Мародер пристроился за ним и открыл огонь из всех орудий. Кэл развернул турель и открыл ответный огонь. – Мэйсон? – Тебе надо остановиться. Повисла долгая пауза. – Иди к черту, Мэйсон. – После того, как я видел, что эта бомба может натворить… – произнес Кэл. Система подала сигнал об угрозе ракетной атаки, он изменил направление и применил контрмеры. – Ты прекрасно знаешь, я не могу этого сделать. – Твое дело. – Ты не такой человек! – выпалил Кэл, надеясь, что она еще не закрыла канал. – Ты везешь нечто, что может уничтожить миллионы, возможно, миллиарды. Я знаю и понимаю, у тебя хватит смелости свести счеты с ОЗИ, правда, но это слишком даже для тебя, и ты это прекрасно знаешь. Мародер навел на него инфракрасный маркер, поток ракет вылетел из пусковой шахты и зашел на цель. Турель «Феникса» развернулась и сделала несколько выстрелов. Наемники в Мародере были хороши, но все-же не очень. Проблема состояла в том, что приходилось сражаться с двумя кораблями, атакующими в тандеме. Мэйсон оторвался от «Феникса» и стал уклоняться, все ракеты устремились за ним. Мародер догонял Кэла, двигатели второго преследователя вспыхнули, и он устремился прочь. Мэйсон врубил экстренное торможение, двигатели отключились, и Катласс развернулся, не теряя скорости. Кэл открыл лазерный огонь по приближающимся ракетам. Он смог сбить шесть из восьми, затем ему пришлось развернуться снова и запустить двигатели. Мародер выпустил весь свой арсенал по Катлассу. Кэлу удалось отделаться от двух последних ракет, но истребитель получил достаточное количество ударов. Защитное поле едва выдержало. Освободившись от ракет, Кэл снова был готов сражаться. Мародер продержался всего четыре минуты. Согласно курсу «Феникса», они направились к точке гиперперехода в систему Крошау. Мэйсон видел, как корабль вспыхнул при вхождении в прыжковую точку и пропал. Ушли. Кэл перенаправил всю имеющуюся энергию на двигатели. Катласс устремился за исчезнувшим кораблем. Дэрроу отправил свой доклад о происшествии и ждал дальнейших указаний от начальников. Пэнни сидела, разглядывая потолок и сходя с ума от скуки. Дверь открылась, молодой энсин заглянул внутрь. – Сообщение для лейтенанта Айала, – энсин нервно взглянул на Дэрроу и запнулся. – Это от Кэла, мэм. Десять минут спустя Пэнни стола перед Шоуволтером, проигрывая сообщение Кэла о «Фениксе», бомбе и остальном. Шоуволтер смотрел перед собой. Его глаза сузились, он слушал внимательно, но его лицо было непроницаемо, впрочем, как обычно. Дэрроу стоял у двери. – Они направляются к Земле, – сказал Шоуволтер после продолжительного молчания. – Вы не думаете, что они попытаются ее продать? – спросила Пэнни. – Двадцать к одному, что этот малый закончит то, что начал его сумасшедший дедуля. – Шоуволтер вызвал мостик. – Разворачивайте двигатели. Мы меняем курс. В системе Крошау все было спокойно. Почти на всех планетах шел обычный день – люди направлялись на работу, дети бежали в школу. Тут было четыре действующих точки гиперпрыжка: одна вела к системе Соль и Земле, вторая – к системе Нул, невостребованной из-за пульсирующей звезды в ее центре, третья – в систему Давиен… Кэл вышел из четвертой точки, из системы Феррон. Его радару потребовалось мгновение, чтобы определить местонахождение противника – тот шел по курсу к системе Нул. Кэл продолжал преследование, уворачиваясь от потока общественного транспорта. На расстоянии он заметил очертания корабля типа Констеллейшн и прибавил скорость, чтобы сократить это расстояние. Да, это был «Феникс». Все его системы вдруг как взбесились. По всем каналам звучала общая тревога. Что-то насчет… «О, нет» – подумал Кэл. Он оглянулся. Черный Коготь вынырнул из гиперперехода вместе с дюжиной истребителей вандуулов и сразу же ринулся в атаку против агентов таможни. Вслед за ними показались остальные тяжелые корабли клана во главе с флагманом. Местные копы и пилоты встали на защиту системы. «Феникс» пролетел между рядами вандуулов и исчез внутри флагмана. Внезапно все кусочки головоломки совпали. Саша не нанимала вандуулов, чтобы совершить налет на систему. Это вандуулы наняли их, чтобы построить оружие. Это была не месть Махоуни, а хорошо организованный удар вандуулов в сердце врага. Флагман открыл огонь из всех орудий. Его истребители сминали ничтожное сопротивление землян. Кэл подключился к общей системе связи, чтобы организовать пилотов и устремился прямо в гущу сражения. Пилоты обеих сторон кружили, пытаясь сбить врага. Лазеры проносились по пустому пространству. Космос был усеян обломками кораблей. Все каналы были заняты, пилоты неистово переговаривались друг с другом. Это была война. Флагман изменил курс, двинувшись в направлении к системе Соль, к Земле. Кэл разобрался с рейдером, с которым сражался уже какое-то время, затем оценил ситуацию. Все шло не очень хорошо. Вандуулы были более опытными, безжалостными. Полиция и разрозненные военные корабли наносили удары, но враг легко расправлялся с гражданскими судами. Кэл знал, ход сражения решительно и смертельно меняется не в их пользу. Даже если удастся уничтожить вражеские истребители, то они беззащитны перед другими тяжелыми кораблями клана. Затем он увидел спасение… Авианосец. Красавец «Джемини» вынырнул из гиперперехода со стороны системы Феррон. Мэйсон понял, что они получили его сообщение. Семь звеньев истребителей оторвались от палубы. – Мы думали, что ты погиб, – сказала Пэнни по передатчику. – Да брось, Пэнни, – ответил ей Кэл. – Ну, когда Дедуля доберется до тебя, может тебе лучше быть мертвым. – Рад видеть тебя, Пэнни. – Я тоже, – ответила она. – Ну что, начнем? Они нырнули в гущу сражения. Флагман вандуулов развернул свои орудия против «Джемини». Палубные пушки обменивались массивными залпами по всему пространству. Защитные поля вспыхивали, удерживая снаряды. Маленькие корабли попадали под перекрестный огонь и сгорали. Кэл и Пэнни сражались бок о бок, как всегда. Он увидел, как «Феникс» отделился от флагмана и, прокладывая себе путь среди сражения, направился обратно к системе Феррон. Защитное поле Катласса вспыхнуло. Кэл оглянулся. Черный Коготь в компании друзей наступали на них. – Посмотрите-ка кто вернулся, – сказал Кэл. – Давай достанем его, – ответила Пэнни. Мэйсон и Пэнни оторвались от своих противников и полетели наперехват Черному Когтю. Они видели, что местные пилоты пытались атаковать Черного Когтя, но не могли справиться с асом врага. Кэл открыл огонь по Когтю, который мастерски уклонялся от выстрелов. Пэнни попыталась заполнить пробелы, но Черный Коготь был слишком проворным. Внезапно им самим пришлось увертываться от выстрелов и ракет дюжины рейдеров. Кэл едва мог держать Черного Когтя в поле зрения, двигаясь по спирали сквозь пространство, его защитное поле вспыхивало от множества ударов со всех сторон. Пэнни вышла из строя и закружилась с парой рейдеров. На борту «Феникса» Саша смотрела на пустое пространство впереди. Ее выражение лица было утомленным и раздраженным. Транк управлял турелью. С таким же выражением лица, как и у Саши, он наблюдал, как отчаянное сражение захватывает все пространство. Спустившись по лестнице, он присоединился к своей сводной сестре в кабине пилота. – Их там разорвут на части, – сказал он после долгой паузы. – Это не наши проблемы, – тихо ответила Саша. Вышло не очень убедительно. – Технически… – начал Транк, но остановился. – Что? – Я не знаю. Мы сделали работу и получили гонорар. Поэтому технически наша ответственность на этом заканчивается. Дальше мы можем делать, что захотим. Они сидели молча. – Я просто говорю… – заметил Транк. Во время сражения часть защитных полей на вражеском флагмане стала отказывать. Снаряды взрывались уже на внешней броне корабля. «Джемини» тоже получал свою львиную долю ударов. Одно из основных орудий было сорвано прямым попаданием, вызывая взрывы боеприпасов под палубой, что привело к многочисленным разрушениям корпуса. Остальные боевые корабли вандуулов специально атаковали двигатели. Тяжелый авианосец начал замедлять ход. Кэл нацелился на флагман. Бомба должна все еще быть там. Имеет смысл попробовать. Это самое безопасное место, и это единственный корабль, который несется в систему Соль. Мэйсон догадался, что флагман сможет совершить гиперпрыжок через считанные секунды. – Пэнни, прикрой меня. – Что ты затеял на этот раз? – Ты не захочешь знать. Кэл увернулся от выстрелов Черного Когтя и устремился к флагману. Коготь попытался преследовать Кэла, но Пэнни отрезала его, давая напарнику преимущество. Мэйсон услышал, как Пэнни отчаянно ругается по передатчику. Он оглянулся – ее подбили. Один из ее двигателей вышел из строя. Черный Коготь и истребители-вандуулы кружили вокруг нее, пытаясь добить. Кэл снова взглянул на флагман, готовящийся исчезнуть в гиперпереходе. Либо Пэнни, либо флагман. Когда Кэл потянулся к ретро-ускорителям, что-то пронеслось мимо по направлению к Пэнни. Лазерные выстрелы уничтожили вражеские Косы прежде, чем они смогли ударить. Черный Коготь ушел в отрыв, чтобы не попасть под обстрел. Это был «Феникс». – Удачи, Мэйсон, – это было все, что он услышал через передатчик прежде, чем «Феникс» завел двигатели и умчался прочь. Пэнни смогла активировать свой двигатель и улетала в безопасное место. Кэл снова сосредоточился на флагмане и стал играть в открытую. Он мысленно пробежался по внутреннему плану корабля, вспоминая тот момент, когда был на нем, представил посадочный отсек. Глубокий, пещерообразный, но обладающий достаточным местом для маневра. Флагман исчез в точке гиперпрыжка. Лазерные выстрелы прошли мимо Кэла. Черный Коготь снова преследовал его. Мэйсон включил форсажные ускорители, Катласс устремился вперед к прыжковой точке и исчез вместе с Черным Когтем, висящим у него на хвосте. Пространство превратилось в размытое пятно. Включился автопилот и стал переходить на безопасную для корабля скорость. Кэл отключил ассистента и снова ускорился. Он дюжину раз проходил через гиперпереходы систем Крошау/Соль. Оставалось примерно пять минут, прежде чем они выйдут с другой стороны. Что-то разбило крыло его истребителя. Флагман медленно летел, то появляясь, то исчезая из поля зрения. Корпус Катласса заскрежетал, когда Кэл закружился в полете. Он хотел вылететь впереди флагмана. На одном крыле и молитве, Мэйсон, заглушив форсажные ускорители, развернул корабль. Внезапно он очутился в посадочном отсеке. Он просканировал полетную палубу внизу. Растерявшийся вандуул зарычал на него и выстрелил из пистолета. Три минуты. Он пролетел всю полетную палубу, но так и не нашел... Бомбу. Вот она! Механики устанавливали ее на бомбардировщик вандуулов. Кэл развернул Катласс. В поле зрения появился, снижаясь, Черный Коготь. Мэйсон, сосредоточившись на цели, не отвлекался на врага – он знал, что другого шанса не будет. Две минуты. Черный Коготь атаковал его, орудия выстрелили. Кэл тоже ответил огнем. В системе Соль все было тихо. Корабли подкрепления скопились у прыжковой точки. Носовая часть вражеского флагмана появилась из гиперперехода. Все корабли военного флота ОЗИ навели свои орудия, но выстрелить им не пришлось. Только носовая часть флагмана вандуулов вывалилась из гиперперхода, задняя часть отсутствовала. В этот же момент Катласс Мэйсона вылетел из посадочного отсека. Его тоже зацепило газом «Кассандра». Кэл немедленно катапультировался. Ускорение толкнуло его в сторону своего флота. Обернувшись, он увидел, как флагман превращается в молекулярное пятно в нулевой гравитации. И Катласс тоже. Это было обидно, ему начал нравиться этот корабль. Теперь, когда прилив адреналина спал, Мэйсон ощутил резкую боль в ноге. Чувствовалось, что она сломана. Он вздохнул и помахал кавалерии, чтобы его подобрали. Под бурные аплодисменты Кэл вступил на борт «Джемини». Керни, пусковой механик огромного роста, зажал его в своем медвежьем объятии. Пэнни ждала, уперев руки в бока и ухмыляясь. Кэл приветствовал ее, и она кивнула. Пилоты и члены экипажа похлопывали Кэла по плечу, пока он хромал по палубе. Затем толпа разошлась, и он оказался лицом к лицу с адмиралом Шоуволтером. Кэл встал по стойке смирно и отдал честь. – Сэр. Шоуволтер гневно смотрел на него. – Мы похоронили тебя, Мэйсон. – Извините, что все испортил, сэр, – Кэл пытался сдержать улыбку. Это были уже четвертые похороны, которые они справили по нему. – Постараюсь оставаться мертвым в следующий раз. Шоуволтер покачал головой и ушел. Кэл провел две недели в медчасти с ногой в гипсе. Он пытался найти какие-нибудь сводки новостей о Саше или «Фениксе». Корабль нашли брошенным около Терры, а она просто исчезла. Через четыре дня Мэйсона снова начало охватывать нетерпение, нетерпение от того, что он находился на земле слишком долго… Система Нул. Мусорщики собирали дрейфующие обломки транспортного корабля. По номерам корабль принадлежал какому-то отморозку по имени Грейди Монк. Большинство обломков – хлам, но кредиты есть кредиты. Времена были трудные. Радар начал пульсировать, подавая сигнал о новом контакте. Пилот сборщика просканировала приближающийся корабль, но не смогла установить его идентификационный номер. Она выглянула из кабины. Вандуульский истребитель типа Коса пронесся мимо. Пилот подпрыгнула с криком. Истребитель не развернулся и не стал атаковать, он держал курс на территорию Вандуул. Прежде чем он исчез в пустоте, пилот заметила, что одно крыло выглядело как будто его окунули в Черноту. Конец. Читать в fb2 Перевод: SoulStealer и Privateer Редактирование и оформление: H_Rush и Silver_One Оригинал